De las cenizas, las escuelas en Paradise, California, devastada por el fuego, luchan por reconstruirse

De las cenizas, las escuelas en Paradise, California, devastada por el fuego, luchan por reconstruirse

DURHAM, California - En una mañana fría, con una espesa niebla que envolvía la ciudad, unos 40 estudiantes de quinto grado se apiñaron en un aula portátil a la sombra del estadio de fútbol de Durham y usaron notas adhesivas amarillas para describir cómo se sentían. 'Tierde, sueño!' 'Como nada.' 'Enfermo y frío, por lo demás alegre'.

El ejercicio ha sido parte de su rutina desde que regresaron a clases el 3 de diciembre en un campus que se encuentra a 30 minutos en auto cuesta abajo desde su antigua escuela, Ponderosa Elementary, en Paradise, California. El incendio que arrasó esta franja de El norte de California incineró algunas de las aulas de Ponderosa más allá del reconocimiento, dejando solo los esqueletos de metal de pequeñas sillas dispuestas en filas y círculos. Reclamó los hogares de todos los niños de la clase de quinto grado.

El incendio que devastó Paradise ha dejado cerrados todos los edificios del pequeño sistema escolar, excepto dos. Casi la mitad de los 3.400 estudiantes de la ciudad se han ido, muchos empujados a comunidades remotas, o incluso a otros estados, por un mercado inmobiliario abrumado.

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La calamidad generó desafíos sin precedentes para la ciudad y el sistema escolar, y generó preguntas que nadie parece poder responder. ¿Cómo reconstruir y reabrir escuelas cuando su ciudad ha sido arrasada? ¿Adónde van los niños mientras tanto? ¿Cuándo es seguro permitirles regresar a una comunidad donde el fuego se convirtió en polvo venenoso? ¿Cómo se educa a las aulas llenas de estudiantes sin hogar, muchos de los cuales albergan recuerdos de la lucha por respirar cuando fueron evacuados en los autobuses escolares?

¿Y si vuelve a pasar?

“Este es un gran juego de pelota nuevo”, dijo Jeffrey M. Vincent, subdirector del Centro para Ciudades y Escuelas de la Universidad de California en Berkeley. 'Aprenderemos mucho de él y buscaremos mejorarlo si, Dios no lo quiera, tenemos otro de estos'.

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El Camp Fire, un infierno de dimensiones históricas, eclipsó un récord de destrucción establecido solo un año antes. El año escolar pasado, durante una temporada de incendios que devastaron la región vinícola de California y quemaron franjas de los suburbios del sur de California, el número de escuelas que informaron haber cerrado por incendios forestales se multiplicó por diez, a más de 1.500. Los funcionarios estatales esperan que esa cifra sea aún mayor este año académico, ya que las escuelas que se encuentran a 90 millas de distancia del incendio de noviembre se vieron obligadas a cerrar debido a que el humo obstruyó el aire.

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Steven D. Herrington, superintendente de las escuelas del condado de Sonoma, dijo que las escuelas en los condados vulnerables deberían considerar prepararse para los incendios forestales rápidos practicando evacuaciones masivas. En su condado, el incendio de Tubbs en 2017 destruyó al menos media docena de escuelas.

'Practicamos para un tirador activo', dijo Herrington. “¿Pero un incendio catastrófico que se mueve en un campo de fútbol por minuto? Tienes que pensar muy rápido de pie '.

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Mantener una comunidad intacta

En el mes posterior al incendio, Michelle John, la superintendente de Paradise, y otros funcionarios escolares se apresuraron a responder la pregunta más inmediata: ¿A dónde irían los estudiantes de Paradise mientras se reconstruía el distrito?

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Si no podían reconstruir las casas de los estudiantes, si no podían borrar los recuerdos de fugas espantosas, los funcionarios escolares podrían al menos intentar recrear la escuela como había sido. Por eso insistieron en que los profesores y sus alumnos permanezcan juntos. Fue una notable hazaña de logística en un momento en el que podría haber sido más fácil que los niños se matricularan temporalmente en otras escuelas.

“Lo primero que me dijeron los padres es: 'Quiero llevar a mi hijo con su maestro'”, dijo John.

Así fue como el director de Ponderosa, Ed Gregorio, terminó trasladando su oficina improvisada, en realidad solo una mesa de juego con una computadora portátil, a un pasillo de otra escuela llena de arte estudiantil. Los maestros de la Primaria Durham limpiaron y consolidaron los salones de clases para dejar espacio para sus invitados. Hicieron pancartas para dar la bienvenida a los estudiantes de Ponderosa, incluida una que reflejaba la mascota que compartían: el tigre.

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La reanudación de la escuela en diciembre trajo emotivos reencuentros para estudiantes y maestros, algunos de los cuales escaparon del Paraíso en un autobús lleno de humo, y los maestros rompieron camisas para darles a los estudiantes máscaras de respiración improvisadas.

“Lo mejor, que también es lo más triste, es que todos están en la misma situación. Todos perdieron sus hogares ”, dijo la maestra de quinto grado Tracy Leonard, cuya casa fue consumida por el fuego y que compartió una casa rodante en las semanas posteriores con su esposo, tres hijos y varias mascotas, incluida una rata que evacuó con ellos.

En la segunda semana de diciembre, Gregorio paseó por el campus con su contraparte de la primaria Durham, Shirley Williams, admirando una fila ordenada de niños de kindergarten Ponderosa. Ponderosa tenía varias clases de jardín de infantes consolidadas en un salón de clases en la escuela primaria Durham, con hasta 70 niños de 5 años.

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Gregorio ha sido el director de Ponderosa por solo un año, pero conoce a casi todos los estudiantes por su nombre.

Una chica en la fila gritó: “Sr. ¡GRAMO!' Mientras la miraba, ella juntó las manos en forma de corazón y sonrió. Otra niña se salió de la fila y envolvió sus pequeños brazos alrededor de la pierna izquierda de Gregorio, buscando un abrazo. En un momento en que muchos estudiantes vivían en lugares desconocidos - las casas de familiares y amigos, refugios e incluso tiendas de campaña instaladas cerca de un Walmart - Gregorio brindaba una sensación de estabilidad.

Incluso antes del incendio, los educadores del condado de Butte sabían que muchos estudiantes llegaban a la escuela con traumas provocados por la pobreza, la falta de vivienda o un padre adicto a las drogas o encarcelado. Una encuesta de 2013 de adultos de California encontró que las tres cuartas partes de los residentes del condado de Butte informaron haber vivido un evento traumático cuando eran niños, la tasa más alta del estado.

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Y ahora el fuego.

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De pie en la bulliciosa cafetería de la escuela primaria de Durham una mañana, Melissa Ward, la abuela de la niña de primer grado Jazelle Ward, dijo que la preocupación había consumido a la niña. Había vivido con su madre en Paradise y ahora tres generaciones de su familia se alojaban en la casa de un amigo de la familia.

'Al principio, estaba bien, pero desde que regresó a la escuela, de repente le tiene miedo a todo', dijo Ward. Esa mañana, mientras conducían a la escuela, cuando una espesa niebla fluía inquietantemente por las laderas y a través de los huertos, Jazelle se asustó, a pesar de que la niebla matutina es típica en esta región. 'Ella cree que es humo'.

Cuando Jazelle y Ward se mudaron a la casa de ladrillos de la amiga, Jazelle interrogó a su abuela sobre de qué estaba hecha la casa. '¿Quema?' ella preguntó.

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Un día a principios de diciembre, cuando el sol del mediodía había disipado la niebla, las adolescentes Jasmine y Jade Ryan se cubrieron la ropa con monos de papel blanco y comenzaron a rastrillar lo que quedaba de su hogar: tres pisos y varios años de recuerdos comprimidos en polvo y ceniza. Las hermanas se sintieron afortunadas de que su escuela, una escuela secundaria autónoma centrada en las artes en Chico, estuviera fuera del camino del incendio. Pero luego sus padres, incapaces de comprar una casa cercana, se establecieron en Beaufort, Carolina del Sur, más cerca de la familia. Las niñas, que habían perdido todas sus pertenencias, salvo la ropa que vestían y los libros que llevaban el día del incendio, no pudieron soportar salir de la escuela. Así que se mudaron a una habitación individual en la casa del hijo de su pastor y reanudaron las clases en diciembre.

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'En cierto sentido, tenemos mucha suerte', dijo Jade, una joven de 16 años. 'No perdimos nuestra comunidad escolar'.

Las niñas caminaron con cautela a través de los escombros en medio del estruendo de las motosierras y el crujido de las ramas de los árboles mientras los trabajadores de servicios públicos derribaban los árboles dañados. De entre los escombros, las niñas sacaron teteras y tazas de té, recogidas de los años que vivieron en Shenzhen, China. Atrás quedó la enorme colección de carteles de Pink Floyd de Jade y el equipo que componía el negocio del café de la familia: una tostadora que una vez estuvo en el garaje y un camión de comida que la familia usaba para vender granos de café y bebidas.

Jasmine, una estudiante de último año de 17 años que atravesó los escombros con zapatillas Converse, alcanzó una olla de cerámica azul cerca de la parte trasera de la casa. Se agrietó y se derrumbó en su agarre.

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Un voluntario le preguntó a Jade cómo le estaba yendo. 'Un poco entumecido', respondió ella, letárgicamente.

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Las mismas fuerzas inmobiliarias que sacaron a la familia Ryan del condado de Butte están presionando a las escuelas Paradise. Más de un mes después del incendio, el sistema escolar no había podido encontrar edificios adecuados para albergar las escuelas intermedias y secundarias en las comunidades cercanas, y gran parte de los bienes raíces disponibles fueron arrebatados por negocios que se incendiaron. En cambio, el sistema escolar movió todas las clases de las dos escuelas en línea y abrió centros de acogida donde los estudiantes pueden obtener ayuda de los maestros.

Algunos de los únicos espacios disponibles con poca antelación estaban en un ala del Chico Mall, encajado entre J.C. Penney y Dick's Sporting Goods, donde la música navideña daba serenata a los pasillos sin parar. Los profesores intentaron sacar el máximo provecho de ello, vistiendo maniquíes con ropa Paradise High y colocándolos en el escaparate.

Pero para muchos estudiantes, fue un mal sustituto de estar en la escuela. Cameron Knaus, una niña de sexto grado de 11 años que sueña con ser biogenetista, dijo que anhela su vieja rutina y desea poder conseguir más tareas. Pasa muchas horas en el Chico Mall porque no hay Internet en el tráiler donde ahora viven ella y su abuela.

“No es tan desafiante. . . pero lo están haciendo lo mejor que pueden ”, dijo Cameron.

Otros estudiantes se mantuvieron alejados porque la vista de su escuela secundaria reducida a un escaparate en un centro comercial cansado era demasiado deprimente.

En enero, la escuela secundaria se había trasladado a un edificio de oficinas cerca del aeropuerto municipal de Chico. La escuela intermedia se había instalado en un edificio de 40,000 pies cuadrados que alguna vez albergó una tienda de hardware Orchard Supply.

A medida que los educadores lidian con las luchas diarias de administrar un distrito escolar vaciado por el fuego: comprar proyectores en el aula, conectar a los estudiantes asustados con los consejeros, tratar de averiguar dónde se habían dispersado miles de estudiantes, surgió una pregunta más grande, una del todo. comunidad confrontada: ¿Cómo sería el paraíso?

Las escuelas eran una parte esencial de la ciudad: el segundo empleador más grande y el lugar de reunión los viernes por la noche en el otoño cuando los Paradise Tigers salieron al campo de fútbol. Algunas escuelas se pueden salvar, pero se encuentran en medio de vastos campos de escombros desprovistos de residentes. Otros se quemaron hasta los cimientos.

“Realmente creo que todo volverá a la normalidad”, dijo Cameron, el niño de 11 años. En una tarea de clase, imaginó una nueva versión de su escuela que incluía un huerto, un salón de clases con paredes de vidrio y una “sala de limo” para aliviar el estrés. 'No quiero que un incendio me impida quedarme donde quiero estar'.

Angela Fritz contribuyó a este informe.