Opportunity, el vehículo explorador de Marte que batió récords de la NASA, es declarado muerto después de 15 años

Opportunity, el vehículo explorador de Marte que batió récords de la NASA, es declarado muerto después de 15 años

Rodando hasta el borde del cráter, el rover Opportunity captó un paisaje diferente a todo lo que ningún terrícola había visto jamás. Una vasta extensión de roca volcánica y óxido de hierro destruida por meteoritos se extendía por 15 millas, rodeada por montañas escarpadas bajo un cielo anaranjado oscuro. En los meses venideros, el robot emprendedor descubriría señales de que el agua líquida y cálida había alterado estas rocas antiguas, evidencia de que alguna vez existieron las condiciones para la vida en Marte.

'Esa vista fue una de las cosas más espectaculares que he visto', recordó Ashley Stroupe , el ingeniero que conducía la nave espacial el día que llegó al cráter Endeavour en Marte en agosto de 2011.

Y aunque estaba sentada a cien millones de millas de distancia, en Mission Control en el Jet Propulsion Laboratory en Pasadena, California, en ese momento Stroupe se sintió como la astronauta que siempre había querido ser. La oportunidad le había permitido a ella, a sus compañeros científicos y a sus compañeros humanos experimentar otro mundo.

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La misión histórica de Opportunity , que descubrió signos del pasado acuático de Marte y transformó nuestra comprensión del Planeta Rojo, finalmente llegó a su fin después de 15 años, declaró la NASA el miércoles.

La causa fue una falla del sistema precipitada por la pérdida de energía durante una catastrófica tormenta de polvo en todo el planeta que envolvió al rover de Marte el verano pasado.

'Va a ser muy triste decir adiós', dijo John Callas , director de proyectos de la misión. 'Pero al mismo tiempo, debemos recordar que estos han sido 15 años de aventuras increíbles'.

Se planeó que la misión de Opportunity durara solo 90 días, pero funcionó durante 5,000 'soles' marcianos (que son aproximadamente 39 minutos más que un día terrestre) y atravesó más de 28 millas traicioneras, dos récords para la NASA.

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'Pasará mucho tiempo', predijo Callas, 'antes de que cualquier otra misión supere esa duración o distancia en la superficie de otro mundo'.

Es un milagro que hayan llegado a la plataforma de lanzamiento

Antes de 2000, cuando la NASA anunció su ambicioso plan para la misión Mars Exploration Rover (MER), solo tres naves espaciales habían operado con éxito en el Planeta Rojo. De estos, solo uno, el diminuto rover Sojourner que acompañó a la misión Pathfinder de 1997, se movió por la superficie. Nunca viajó más de 100 metros y duró menos de tres meses.

Las imágenes que estos viajeros enviaron eran extrañas y sombrías. Aunque los científicos habían especulado sobre la posibilidad de encontrar vida en el Planeta Rojo, las investigaciones iniciales revelaron un mundo sin agua líquida, casi sin atmósfera y con una dosis diaria letal de radiación.

En ese momento, aproximadamente dos tercios de todas las misiones destinadas a Marte habían fallado, a menudo de manera costosa y embarazosa. Solo en 1999, una confusión de conversión de unidades y una línea faltante de código de computadora condenaron a un orbitador y dos módulos de aterrizaje, lo que le costó a la NASA $ 200 millones combinados.

El científico jefe de la agencia, Ed Weiler, calificó las fallas como 'una llamada de atención'. Durante años, la NASA había seguido una estrategia de exploración 'mejor, más rápida y más barata', intentando utilizar un presupuesto cada vez menor para enviar varias misiones pequeñas al espacio. Pero ahora los críticos comenzaron a cuestionar los méritos del programa de Marte por completo. ¿Qué podría enseñarnos este planeta desolado que valdría la pena el gasto?

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La NASA correría un riesgo de 800 millones de dólares para averiguarlo.

Poco después de los accidentes, el científico planetario de la Universidad de Cornell Steve Squyres Recibí una llamada telefónica inesperada. Había estado tratando de persuadir a la NASA para que enviara un sofisticado geólogo robótico a Marte durante más de una década. Ahora la agencia quería saber: ¿podría tener su idea lista para lanzarla en 2003?

“Solo tuvimos 34 meses entre que la NASA dijo, 'Está bien. ¡Listo, listo, listo! 'Y cuando teníamos que estar en la cima de los cohetes en Florida ”, dijo Squyres. “La gente me dice: 'Dios mío, es un milagro que el rover duró tanto tiempo en Marte', y yo quiero decir: 'Es un milagro que hayan llegado a la plataforma de lanzamiento'”.

El nuevo plan consistía en colocar un paquete de instrumentos científicos desarrollados por Squyres y sus colegas sobre dos rovers llamados Spirit y Opportunity. La tarea de construir estos geólogos robóticos móviles resultó ser hercúlea. Las dimensiones cambiaron, las pruebas de paracaídas fallaron, los lanzamientos se retrasaron por el mal tiempo y fallas en la batería.

Squyres recordó una noche de verano pegajosa en 2003, después de que se restregara otro lanzamiento, cuando dio un paseo por la playa cerca de Cabo Cañaveral para aclarar su mente.

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Hacia el este, vio a Marte, solo un pequeño punto rojo, elevarse sobre el brillante Atlántico negro. Era difícil imaginar cómo llegarían allí los rovers, dijo Squyres. Marte parecía tan imponente, tan extraño, tan increíblemente lejano.

'¡Estamos en Marte, todos!'

El Opportunity se lanzó al espacio a bordo de un cohete Delta II el 7 de julio de 2003, tres semanas después de que despegara su hermano, Spirit. El crucero transcurrió sin incidentes y siete meses después, el 25 de enero de 2004, el Opportunity se preparó para aterrizar en el Meridiani Planum de Marte, una extensión baja con cráteres en el hemisferio sur de Marte.

“Estaba en la sala de control” del JPL, recordó Squyres. Se rió, 'Lo cual, curiosamente, es un lugar donde no tenemos control alguno'.

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Debido a que las señales luminosas tardaron unos 11 minutos en viajar los aproximadamente 100 millones de millas desde Marte a la Tierra, la 'EDL' (entrada, descenso y aterrizaje) de una nave espacial termina antes de que los científicos se enteren.

La logística de los aterrizajes del rover MER fue formidable, rayana en el absurdo. A los seis minutos de entrar en la fina atmósfera de dióxido de carbono de Marte, la nave tuvo que reducir la velocidad de 12.000 mph a casi 0. Justo antes del impacto, un capullo de bolsas de aire se infló alrededor de la nave, lo que le permitió rebotar de manera segura en la superficie del Planeta Rojo. .

Por un momento, el enlace de radio de la nave espacial se perdió cuando se estremeció hasta detenerse. Y luego apareció una señal en la pantalla de la computadora frente al gerente de EDL, Rob Manning. Extendió el brazo y se reclinó en su silla.

'¡Estamos en Marte, todos!'

Científico planetario Abigail Fraeman , que entonces tenía 16 años, había sido invitado a JPL como parte de un programa de la Sociedad Planetaria para estudiantes de secundaria. Ella todavía puede convocar cada detalle de esa noche. Los tonos que sonaron cuando cada sistema resultó saludable. Las imágenes que envió Opportunity desde su lugar de aterrizaje de una llanura suave y oscura tan vívidas y nítidas que casi sintió que podía extender la mano y tocarla. La oleada de euforia que recorrió al equipo científico cuando los investigadores se dieron cuenta de dónde habían aterrizado: capas de lecho rocoso expuesto que revelarían pistas sobre la historia geológica de Marte que se remonta a miles de millones de años.

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'Me di cuenta de que quería ser una de esas personas que podían saltar arriba y abajo', dijo Fraeman. 'Quería ser alguien que pudiera entender el significado de lo que esas imágenes nos decían'.

Fraeman terminó yendo a la universidad para física y geología, y luego obtuvo su doctorado en geociencia planetaria. Desde 2016, se ha desempeñado como científica adjunta del proyecto para la misión Opportunity.

15 años de exploración

El primer gran logro de Opportunity se produjo dos meses después de su llegada al planeta rojo. El afloramiento en capas en el que había aterrizado el rover, el que hizo saltar de alegría a los científicos que rodeaban a Fraeman, contenía evidencia de que el agua una vez fluyó a través de las rocas: cristales, compuestos de azufre, pequeños objetos esféricos que los científicos compararon con arándanos y patrones de rocas que parecían sedimentos depositados por una corriente fluida.

Esta evidencia constituyó un 'salto gigante' hacia la determinación de si Marte alguna vez albergó vida, dijo Weiler a The Post.

Ese descubrimiento se vio reforzado por muchos más similares. Opportunity continuó para encontrar hematita, un mineral de hierro generalmente asociado con el agua, y una veta de yeso, que probablemente se formó a partir de agua rica en minerales que se movía a través de la roca.

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“Realmente cambió la forma en que los científicos perciben Marte”, dijo Squyres, quien ha sido investigador principal de los instrumentos a bordo del Spirit y Opportunity desde el comienzo de su misión. “Hoy es un mundo frío y desolado, pero en el pasado distante, en el momento en que se formaron las rocas exploradas por Spirit y Opportunity, era un mundo muy diferente. Era un mundo más parecido a la Tierra, una época en la que la vida estaba emergiendo en la Tierra '.

'Entonces te hace considerar seriamente', continuó, 'si sucedió en la Tierra, lo cual sucedió, ¿podría haber sucedido en las condiciones más cálidas y húmedas que alguna vez existieron en Marte?'

Opportunity, dijo, 'no podría responder a esa pregunta. Pero ayudamos a enmarcarlo '.

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Esos descubrimientos ayudaron a construir el caso para misiones posteriores a Marte, incluido el rover Curiosity, que aterrizó en 2012 y aún está explorando el Planeta Rojo, y una misión 2020 que recolectará muestras de rocas para su eventual regreso a la Tierra.

Los logros científicos de Opportunity solo fueron posibles porque había sido un gran éxito de ingeniería, dijo la directora interina de ciencia planetaria de la NASA, Lori Glaze. El rover era adaptable, tenaz y diligente, y sus conductores nunca dejaban de llevarlo a sus objetivos.

'Ser capaz de rodar realmente hasta un afloramiento y examinarlo, mirar de cerca con la lupa, hacer las mediciones químicas ... te permite sentirte realmente como si estuvieras allí', dijo. 'Eso cambió absolutamente la forma en que hacemos la exploración planetaria'.

El legado cultural de la misión MER es igualmente amplio. Los intrépidos rovers, con sus proporciones humanas y sus entrañables payasadas al estilo Wall-E, demostraron ser embajadores fenomenales para el programa de Marte. Las clases de ciencias de la escuela secundaria rastrearon el progreso de los rovers en el paisaje marciano. A Cuenta de Twitter compartió selfies y comentarios sarcásticos en la voz de la nave espacial.

Cuando Opportunity se quedó en silencio el verano pasado, más de 10,000 fanáticos enviaron la nave espacial digital ' postales ”Deseándole lo mejor.

'¡Despierta amiguito!' una lectura. '¡Te extrañamos!'

Escuche: Sarah Kaplan elogia al rover Opportunity

Incluso los científicos que operaban la nave espacial no pudieron evitar antropomorfizarlos. Stroupe, el ingeniero de JPL, bromea diciendo que Spirit y Opportunity tenían 'la dinámica de ser hermanos rivales'. Spirit, que aterrizó primero en Marte, enfrentó un terreno mucho más difícil y sufrió varias averías, que culminaron con la eventual pérdida de contacto del rover en 2010.

Como el 'niño más pequeño', dijo Stroupe, 'todo fue fácil para Oppy'. El ingeniero se rió. 'Quiero decir, ¡encontró señales de agua incluso antes de que saliéramos del módulo de aterrizaje!'

El rover encantado apenas escapó de quedar atrapado en una duna de arena en 2005, sobrevivió a una tormenta de polvo global en 2007 y realizó la travesía más larga jamás realizada por un rover: el viaje de tres años desde su lugar de aterrizaje en el cráter Victoria hasta el cráter Endeavour. 13 millas de distancia.

'Ha sido un privilegio', dijo Stroupe, 'ver a Marte a través de los ojos de Opportunity'.

Ella llama a Spirit y Opportunity 'los primeros marcianos', las primeras cosas que vivieron y trabajaron más tiempo en otro planeta de lo que lo hicieron en la Tierra.

Y como ingeniero de sistemas y operaciones para las misiones a Marte de la NASA, responsable de conducir robots a través de un terreno alienígena implacable, 'me siento un poco como si hubiera naturalizado la doble ciudadanía', agregó Stroupe.

Una calcomanía en su oficina dice: 'Mi otro vehículo está en Marte'. Ella usa una aplicación en su teléfono para rastrear el día marciano de 24 horas y 39 minutos. Cuando cierra los ojos para dormir, los paisajes oxidados y los cielos llenos de polvo son el telón de fondo de sus sueños.

Aprendiendo a dejar ir

En mayo de 2018, los científicos del JPL recibieron un preocupante informe meteorológico de los satélites marcianos de la NASA: A se estaba gestando una gran tormenta de polvo a solo unos cientos de millas de Opportunity, bloqueando la vista del sol del rover alimentado por energía solar.

La nave espacial había sobrevivido a tales tormentas antes. Pero con más de 14 años, ya no era tan resistente como antes. Una falla en uno de los bancos de memoria de Opportunity resultó en la pérdida de toda la memoria a largo plazo. Los problemas con las ruedas del rover y el brazo robótico parecían artritis de una nave espacial. Si Opportunity experimentó otra pérdida prolongada de energía, es posible que no se recupere tan fácilmente.

En junio, la tormenta de polvo se había convertido en un evento que rodeaba al planeta, uno de los más feroces que la NASA había visto. Parecía probable que Opportunity experimentara una falla de baja potencia, poniéndose a dormir hasta que el cielo se despejara. Los esfuerzos para hacer contacto con la nave espacial quedaron sin respuesta.

Cuando la tormenta finalmente comenzó a amainar, en septiembre, la NASA adoptó una estrategia de 'barrido y pitido' para despertar al rover, enviando comandos varias veces al día. Excepto por algunas falsas alarmas de otras naves espaciales, el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA transmite en una frecuencia similar, los científicos no escucharon nada.

Aún así, el equipo mantuvo la esperanza. Si la tormenta hubiera depositado polvo en los paneles solares del Opportunity, la próxima temporada de viento, que va de noviembre a enero, podría ayudar a limpiarlos.

“La parte más difícil fue no saberlo”, dijo Stroupe. 'Tiene un costo real'.

El cumpleaños número 15 del robot, el 24 de enero, pasó sin ni siquiera un ping del Planeta Rojo.

Después de enviar más de 835 comandos de recuperación a la nave espacial, incluido un programa de última hora que reiniciaría por completo el reloj de Opportunity, la esperanza comenzó a menguar. Cada día que pasaba, dijo Callas, era menos probable que la NASA recibiera alguna vez una respuesta a sus frenéticas llamadas.

El rover Opportunity de la NASA capturó vistas espectaculares de Marte

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La última señal fue enviada desde JPL el martes por la noche. Solo se encontró con el silencio.

'Hemos llegado al final del camino', dijo el administrador asociado de ciencia de la NASA, Thomas Zurbuchen. 'Hemos agotado todas las buenas ideas [para despertar el rover] ... y ahora declaramos que la misión está completa'.

Una reunión con los científicos e ingenieros de la misión esta semana se sintió casi como un funeral, dijo Zurbuchen. Los investigadores lloraron no solo por la muerte de su vehículo de superficie, sino también por la desintegración de un equipo de 15 años.

Sin embargo, Squyres estaba decidido cuando la misión llegó a su fin.

'Siempre supe que iba a terminar', dijo. “Y chico, si este es el final… ser asesinado por una de las tormentas más feroces que jamás hayamos visto. Bueno, puedes alejarte de eso con la cabeza en alto '.

Al rover le sobreviven en Marte Curiosity, el módulo de aterrizaje InSight y seis naves espaciales en órbita. La próxima misión rover de la NASA, que buscará signos de vida antigua, se lanzará en 2020.

En cuanto a Opportunity, su caparazón de metal permanecerá en el lugar donde envió su último mensaje, en el borde del cráter Endeavour. 'Siempre estará allí', dijo Zurbuchen, 'como un monumento o un naufragio'.

Es un indicador de dónde ha estado la humanidad. Y un faro para lo que venga después.