El Polo Norte se está moviendo y el cierre significa que no mantenemos el ritmo

El Polo Norte se está moviendo y el cierre significa que no mantenemos el ritmo

Una tormenta se desata en el centro de la Tierra. Casi 2,000 millas debajo de nuestros pies, en la bola giratoria de hierro líquido que forma el núcleo de nuestro planeta y genera su campo magnético, se ha formado un chorro que agita el material fundido debajo del Ártico.

Esta ráfaga geológica fue suficiente para hacer que el Polo Norte magnético de la Tierra se deslizara por todo el mundo. El lugar al que apunta la aguja de una brújula se está desplazando hacia Siberia a un ritmo de 30 millas por año.

Y gracias a la tormenta política en Washington, los científicos no han podido publicar una actualización de emergencia del Modelo Magnético Mundial, que utilizan los sistemas GPS de teléfonos móviles y los navegantes militares para orientarse. Aproximadamente la mitad de los empleados de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, que aloja el modelo y publica el software relacionado, están suspendidos debido al cierre parcial del gobierno, ahora en su día 27.

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Como se informó en Nature , se suponía que el modelo actualizado se lanzaría esta semana. Habría sido un cambio menor para la mayoría de nosotros: la discrepancia entre el modelo y la nueva ubicación del Polo Norte solo se puede medir para las personas que intentan navegar con precisión y en latitudes extremadamente altas.

Mientras el personal de la NOAA esté ausente y el sitio web de la agencia esté inactivo, el mundo debe seguir navegando por el modelo antiguo, que se vuelve un poco más inexacto cada día.

La causa exacta de toda esta conmoción geomagnética sigue siendo un misterio.

Los científicos saben que el movimiento del hierro fundido en el interior de la Tierra genera un campo magnético, y ese campo fluctúa según el comportamiento de esos flujos. En consecuencia, los polos magnéticos del planeta no se alinean exactamente con sus polos geográficos (los puntos finales del eje de rotación de la Tierra) y la ubicación de estos polos puede cambiar sin previo aviso. Los registros de magnetismo antiguo enterrado en rocas de millones y miles de millones de años sugieren que a veces el campo magnético de la Tierra incluso cambia; el Polo Sur ha estado en el Ártico, mientras que el Polo Norte estaba con los pingüinos.

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Cuando el explorador de la Royal Navy británica James Clark Ross fue a buscar el Polo Norte en 1831, lo encontró en el Ártico canadiense. Una expedición estadounidense de la época de la Guerra Fría señaló el polo a 250 millas al noroeste. Desde 1990, se ha movido la friolera de 600 millas, y el año pasado cruzó la línea de cambio de fecha internacional hacia el hemisferio oriental. (El Polo Sur se ha mantenido relativamente estable).

El Modelo Magnético Mundial se actualiza cada cinco años para adaptarse a estos cambios. El siguiente no estaba programado hasta 2020.

Sin embargo, la red de magnetómetros y satélites que rastrean el campo magnético comenzó a enviar señales extrañas. El movimiento del Polo Norte se aceleraba de manera impredecible y la versión 2015 del Modelo Magnético Mundial no podía seguir el ritmo. Las herramientas de navegación que se basan en campos magnéticos para la orientación se desviaron lentamente del objetivo. Entonces, el ejército de los EE. UU., Que financia la investigación del modelo, solicitó una revisión temprana sin precedentes.

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Investigación del geofísico de la Universidad de Leeds Phil Livermore sugiere que la ubicación del polo está controlada por dos parches de campo magnético, uno debajo del norte de Canadá y otro debajo de Siberia. En 2017, él informó la detección de un chorro de hierro líquido que parecía debilitar el parche canadiense.

Esto puede ser lo que está causando que el polo cambie tan rápidamente, dijo en una presentación en la reunión de otoño de la Unión Geofísica Estadounidense en diciembre. Todavía no ha publicado esa investigación en una revista revisada por pares.

'Es muy difícil saber qué está pasando porque está pasando a 3.000 kilómetros bajo nuestros pies', dijo Livermore. 'Y hay roca sólida en el camino'.

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El verano pasado, quedó claro que la discrepancia entre el Modelo Magnético Mundial y la ubicación en tiempo real del Polo Norte magnético estaba a punto de superar el umbral necesario para una navegación precisa. Los investigadores de la NOAA y el Servicio Geológico Británico, que colaboran para producir el modelo, pasaron varios meses analizando el rápido cambio. Justo antes de Navidad, las dos agencias llegaron a un acuerdo sobre un nuevo modelo y se estaban preparando para publicar su versión actualizada.

Y luego el gobierno cerró.

La agencia británica pudo publicar algunas partes del nuevo modelo en su sitio, dijo William Brown, un geofísico del Servicio Geológico Británico que trabaja en el Modelo Magnético Mundial.

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NOAA es responsable de alojar el modelo y ponerlo a disposición para uso público, dijo. 'Todo eso no está disponible actualmente'.

Algunos han especulado que la Tierra está atrasada para otra inversión del campo magnético. El registro geológico sugiere que estos eventos ocurren tres veces cada millón de años. El último fue hace 780.000 años, cuando los humanos empezaron a evolucionar. (Una nota para los teóricos de la conspiración: es casi seguro que estos eventos no estén relacionados).

'No hay evidencia de eso', dijo Livermore, pero los cambios recientes en el Polo Norte 'podrían indicar que está sucediendo algo anormal'.

La única forma de averiguarlo es seguir rastreando el campo magnético de la Tierra e intentar interpretar las señales que envía, dijo Livermore. Encuentra la incertidumbre emocionante.

'Hemos enviado robots a Marte y hemos puesto personas en la Luna, pero realmente no tenemos una idea de lo que está sucediendo en el interior de nuestro planeta', dijo. 'Es realmente una exploración hacia lo desconocido'.

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