Los nombramientos de Nikole Hannah-Jones y Ta-Nehisi Coates señalan una nueva era para la Universidad de Howard

Los nombramientos de Nikole Hannah-Jones y Ta-Nehisi Coates señalan una nueva era para la Universidad de Howard

El año pasado ha sido muy bueno para la Universidad de Howard.

Una de sus alumnas, Kamala D. Harris, ascendió a la vicepresidencia y fue la primera graduada de un colegio o universidad históricamente negra en hacerlo. La escuela, una vez plagada de problemas financieros, ha obtenido varias donaciones multimillonarias. Lanzó nuevos programas académicos, un centro de mujeres y una clínica de vacunación contra el coronavirus que ha inoculado a más de 40.000 personas.

Y la semana pasada, la universidad dio un golpe de suerte al anunciar a Nikole Hannah-Jones y Ta-Nehisi Coates como nuevos profesores. Hannah-Jones eligió la escuela de DC después de un largo y polémico esfuerzo de su alma mater, la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, para reclutarla.

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Todos estos desarrollos se produjeron durante un momento de cierres de campus provocados por la pandemia de coronavirus y protestas por la justicia racial. También se materializaron apenas tres años después de que los estudiantes de Howard llevaran a cabo una protesta de nueve días por las condiciones en la escuela y pidieran la renuncia de su presidente.

A través de años de mejoras, la presión continua de estudiantes y profesores y un plan elaborado bajo el liderazgo del presidente Wayne A. I. Frederick, algunos en el campus dicen que Howard se ha transformado en el tipo de escuela que puede atraer grandes donaciones y, ahora, profesores famosos. Las contrataciones de alto perfil de Hannah-Jones y Coates entusiasmaron a muchos dentro y fuera del campus y marcaron otro cambio para la institución históricamente negra en la capital de la nación.

“Ha habido muchas victorias notables que nos mantienen motivados”, dijo Kylie Burke, una presidenta del cuerpo estudiantil y senior en ascenso. “Los estudiantes están emocionados; están emocionados de volver al campus '.

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Muchos fuera de la universidad ven los logros de Howard como un ejemplo del tipo de recuperación que puede ocurrir en todo el país en universidades históricamente negras, que han sido sistemáticamente descuidadas y con fondos insuficientes.

“Creo que este es un renacimiento para las universidades negras”, dijo Michael L. Lomax, presidente y director ejecutivo del United Negro College Fund (UNCF). “Creo que la gente va a ver que con estos nombramientos visibles, Howard se convertirá, una vez más, en una plataforma reconocida a nivel nacional para la creatividad, el conocimiento y la voz de la comunidad negra, y se le unirán varios de otras instituciones '.

Una vision clara

La oferta de trabajo de Hannah-Jones en UNC se estaba desmoronando. A pesar del rotundo apoyo de los profesores y administradores, el consejo de administración de la universidad retrasó durante meses una votación para otorgarle al periodista del New York Times la protección laboral de la tenencia.

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Las razones detrás de la demora siguen sin estar claras, aunque algunos informes indican que hubo oposición política dirigida al Proyecto 1619 de Hannah-Jones, el trabajo fundamental que buscaba reexaminar la historia estadounidense y las consecuencias de la esclavitud y que ha enfrentado la reacción de los conservadores. Una investigación de la Asamblea descubrió que un importante donante de UNC y homónimo de la escuela de periodismo de la universidad había planteado preguntas el año pasado sobre los planes para contratar a Hannah-Jones, aunque luego dijo que no había tratado de influir en la escuela.

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Los fideicomisarios de la UNC finalmente votaron el 30 de junio, un día antes de que comenzara inicialmente el nombramiento de Hannah-Jones, para otorgarle el puesto. Pero días después, dijo que había rechazado la oferta y que iría a Howard, donde fundaría un Centro de Periodismo y Democracia y se desempeñará como la cátedra Knight inaugural de la escuela en raza y periodismo, un cargo permanente.

Ese puesto, como el que se le había asignado para asumir en la UNC, cuenta con el apoyo de la Fundación Knight.

'Fui muy intencional al tomar esa decisión, y espero que ayude a otros a considerar que tal vez ellos también puedan llevar sus talentos a las HBCU', dijo Hannah-Jones en una entrevista. “Me uniré a un cuerpo docente ya excelente en Howard, en una escuela que ya está produciendo periodistas increíbles. Pero ciertamente sé que es raro que alguien en mi etapa de mi carrera ingrese a una universidad históricamente negra '.

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Históricamente, las escuelas negras han luchado tradicionalmente para asegurar las donaciones a gran escala que financian los centros académicos y las cátedras dotadas que se ven en las escuelas predominantemente blancas, dijo Lomax. Muchos profesores negros prominentes se han sentido atraídos por esas instituciones de élite: el filósofo Cornel West ha pasado la mayor parte de su carrera enseñando dentro de la Ivy League; la autora Toni Morrison enseñó en la Universidad de Princeton, la escritora Jelani Cobb, quien anteriormente enseñó en Spelman College, ahora tiene la cátedra Ira A. Lipman en la escuela de periodismo de la Universidad de Columbia.

Pero Howard recaudó casi $ 20 millones, de un donante anónimo, así como de la Fundación Knight, la Fundación John D. y Catherine T. MacArthur y la Fundación Ford, en cuestión de semanas para apoyar a Coates y Hannah-Jones.

“Hace cinco años, no hubiéramos sido una organización tan ágil ni lo suficientemente estable como para poder hacer eso. Ciertamente lo estamos ahora ', dijo Frederick, quien ha dirigido la universidad desde 2014.' También diría que hemos tenido una visión clara. Hemos estado implementando un plan estratégico '.

¿Es este el punto de inflexión de la Universidad de Howard?

Ese plan ha proporcionado actualizaciones de infraestructura al campus, desde ampliar el acceso a Internet hasta modernizar las viejas residencias. Dio origen a un programa que iguala las becas federales Pell para estudiantes de familias de bajos ingresos y ha ayudado a que la tasa de graduación de cuatro años de Howard crezca de alrededor del 40 por ciento en 2014 al 52 por ciento, según muestran los datos más recientes. Alrededor del 64 por ciento de los estudiantes se gradúan en seis años.

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El hospital de la universidad se ha recuperado después de años de problemas económicos, dijo Frederick. “Ahora tiene un centro médico que está preparado para grandes cosas”, dijo Frederick. Howard también fue uno de los pocos HBCU que recibieron equipos de prueba de coronavirus de Thermo Fisher Scientific.

'Yo diría que esas cosas sentaron las bases de los resultados que estamos viendo hoy', dijo Frederick. “Cuando me hice cargo de la universidad, la universidad estaba en un lugar muy difícil, y lo que tenía que hacer era asegurarme de ocuparme de algunos de los fundamentos primero. Eso incluyó cosas como la excelencia académica, el aumento de nuestra tasa de graduación, por lo que teníamos una historia para contarle a los donantes que obtengan donaciones '.

'Transformacional': los obsequios de MacKenzie Scott a las HBCU y otras universidades superan los $ 800 millones

Los cambios en Howard los están sintiendo otras HBCU, que han recibido una atención e inversión renovadas, dijo Lomax. La autora y filántropa Mackenzie Scott ha donado casi $ 1 mil millones a escuelas históricamente negras, incluidos $ 40 millones a Howard, un récord para la escuela; $ 40 millones para Morgan State University en Baltimore y $ 50 millones para Prairie View A&M University en Texas, así como otras instituciones que sirven a las minorías. Cuando el director ejecutivo de Netflix, Reed Hastings, y su esposa, Patty Quillin, donaron 120 millones de dólares a UNCF, Spelman College y Morehouse College el año pasado, alentaron a otros donantes a hacer lo mismo.

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Con más apoyo financiero, Lomax dijo que el talento seguirá. 'La nueva conciencia de las HBCU atraerá más visitas, más visitas a los campus, más aprendizaje sobre lo que realmente está sucediendo allí', dijo. 'Cuidado con la educación superior estadounidense, las HBCU se están abriendo paso a codazos hacia el centro del escenario'.

Mientras Howard continúa navegando en esta era, los estudiantes dijeron que permanecerán a la vanguardia de los llamados al cambio. Los estudiantes ocuparon el edificio de la administración de la universidad en 2015 por preocupaciones sobre ayuda financiera, vivienda, WiFi poco confiable y otros problemas. Se apoderaron del edificio nuevamente en 2018 y organizaron una protesta de nueve días, con demandas que incluían un mayor acceso a las viviendas para estudiantes, el desarme de la policía del campus y el fin de los aumentos de matrícula justificados. La manifestación terminó con un trato entre estudiantes y funcionarios escolares, quienes acordaron satisfacer la mayoría de sus demandas.

Mientras continúa la confusión en la Universidad de Howard, su presidente les dice a los estudiantes: 'Los escucho'.

“Al final del día, los estudiantes actuales tienen la obligación de luchar para mejorar la universidad”, dijo Burke, presidente del gobierno estudiantil.

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Aún así, las relaciones entre estudiantes y administradores siguen siendo tensas, dijo Leslie Wynter, una estudiante de último año en ascenso. 'Muchas veces se siente como si nuestras voces no fueran escuchadas y ellos lo quieren de esa manera', dijo. Burke dijo que los funcionarios escolares han avanzado hacia la transparencia, pero esos esfuerzos no han cumplido con las expectativas de algunos estudiantes.

Algunos profesores también se sienten excluidos de decisiones importantes que afectan a la universidad, dijo Marcus Alfred, profesor asociado de física y astronomía y presidente del senado de la facultad. “La junta de HU y la administración han creado un clima hostil para algunos de nuestros mejores académicos”, dijo.

Frank Tramble, un portavoz de Howard, dijo que la universidad apoya a los profesores y señaló los recientes aumentos salariales y otro conjunto de aumentos planeados para el semestre de otoño '. El presidente dio prioridad a no despedir a nadie durante la pandemia ”, dijo Tramble.

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Las preocupaciones de larga data sobre la forma en que la escuela trata a las sobrevivientes de agresión sexual se pusieron de manifiesto cuando la decana de la Facultad de Bellas Artes y la actriz Phylicia Rashad, otra contratada reciente de alto perfil, compartió su apoyo al coprotagonista de 'The Cosby Show', Bill Cosby. después de que la Corte Suprema de Pensilvania anuló su condena por agresión sexual. Tras la liberación de Cosby de la prisión, Rashad, en un tweet ahora eliminado, escribió: '¡¡¡FINALMENTE !!!! Se está corrigiendo un terrible error, ¡se corrige un error judicial! '

La reacción, de los estudiantes y otras personas fuera de la comunidad de Howard, fue rápida. El problema era personal para Aliya J'mari, una graduada de 2016 que dijo que tuvo problemas para obtener ayuda de los funcionarios de la escuela cuando un profesor la agredió físicamente durante su último año. Los decanos y profesores de confianza suelen ser el primer punto de contacto de un estudiante después de una agresión, dijo.

'Me sentí un poco triste por los estudiantes que están ahora en Howard y que van a estar bajo su liderazgo', dijo J'mari, y agregó que los profesores deben recibir capacitación regular sobre cómo apoyar a los sobrevivientes y orientarlos hacia los recursos adecuados. .

Phylicia Rashad, decana de la Universidad de Howard, se disculpa por la declaración de Cosby

Rashad en un mensaje a los estudiantes se disculpó por los comentarios y dijo que planeaba “participar en capacitaciones no solo para reforzar el protocolo y la conducta de la universidad, sino también para aprender cómo puedo ser un aliado más fuerte para los sobrevivientes de agresión sexual y todos los que han sufrido en el manos de un abusador '. La universidad desautorizó los comentarios de Rashad en un declaración .

Los líderes del campus reconocen que hay margen de mejora, pero también apoyan los éxitos recientes en Howard. Esos logros envían un mensaje, dijo Lomax del United Negro College Fund.

'Creo que va a repercutir en toda la América negra, y creo que va a resonar en muchos triunfadores negros', dijo Lomax. 'Creo que veremos a muchos talentos diciendo: 'Aquí es donde quiero invertir una parte de mi vida''.