Próxima tarea para la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA: besar un asteroide y evitar Mount Doom

Próxima tarea para la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA: besar un asteroide y evitar Mount Doom

SAN FRANCISCO - Sumérgete peligrosamente en un cráter alienígena. Toque suavemente la superficie rocosa del asteroide. Aspire algunos puñados de guijarros y polvo. Navega fuera del cráter, evitando las paredes de roca irregulares y una roca llamada 'Mount Doom'. Luego vuela de regreso a casa a la Tierra.

Esta es la tarea complicada que la NASA ha establecido para OSIRIS-REx, una pequeña nave espacial en una búsqueda de varios años para recolectar fragmentos de un asteroide. Llevará los límites de la sonda del tamaño de un SUV, que ya ha establecido múltiples récords del sistema solar para sus ambiciosas órbitas. Y pondrá a prueba la capacidad de los científicos para coordinar maniobras espaciales complejas desde más de un millón de millas de distancia.

Pero si OSIRIS-REx tiene éxito, recopilará material de los primeros días del sistema solar, material que podría llevar pistas sobre nuestros comienzos y quizás incluso los ingredientes para la vida.

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La elección de tomar muestras de este desafiante sitio se anunció la semana pasada en la reunión anual de la Unión Geofísica Estadounidense.

'No fue una decisión fácil', dijo Lori Glaze, directora de la división de ciencia planetaria de la NASA, a sus colegas en un ayuntamiento de la NASA. 'Pero creo que esto es lo que estamos haciendo en nuestro mejor momento'.

El asteroide objetivo de OSIRIS-REx, Bennu, tiene el tamaño del Empire State Building en Manhattan y la forma de un caramelo Fruit Gushers. En lugar de azúcar, está hecho de roca rica en carbono, el tipo de material que los investigadores creen que es representativo del disco de gas y polvo arremolinados a partir del cual se formó el sistema solar.

Aunque los asteroides 'carbonáceos' han sido examinados con telescopios y recogidos en forma de meteoritos que caen a la Tierra, los científicos nunca han podido estudiar material prístino de cerca. Con OSIRIS-REx, esperan tener su primera oportunidad.

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La nave espacial está equipada con un brazo extensible que contiene un bote de gas nitrógeno y un tubo de recolección de muestras. En algún momento del próximo mes de agosto, en una maniobra que se ha comparado con un choca los cinco, un beso y soplar una frambuesa, descenderá a la superficie de Bennu, extenderá el brazo y liberará una bocanada de gas que hará volar guijarros y polvo. la superficie y en el tubo de recogida.

La sonda ha estado examinando a Bennu con minucioso detalle durante más de un año, buscando el lugar perfecto para realizar esta compleja operación. Bennu es el objeto más pequeño que haya orbitado una nave espacial, y OSIRIS-REx ya se ha acercado al asteroide más que cualquier otra nave antes.

El terreno a través del asteroide es mucho más traicionero de lo que OSIRIS-REx fue diseñado originalmente para navegar. Donde los científicos esperaban encontrar una superficie relativamente lisa y cubierta de polvo, Bennu es 'rocoso y en bloques', dijo Glaze, con muy poco material lo suficientemente fino como para caber en el instrumento de muestreo. La nave espacial podría sufrir daños irreversibles si un capricho de la gravedad o un error de cálculo diminuto en el vuelo la llevara a uno de los peñascos o acantilados de Bennu. Y cualquier maniobra que OSIRIS-REx necesite hacer, tendrá que hacerlo solo. Las señales de radio tardan 15 minutos en viajar desde Bennu a la Tierra, demasiado tiempo para que los científicos en tierra operen la sonda como un modelo de avión a control remoto.

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Entonces, en el transcurso de las muchas órbitas de OSIRIS-REx, los ingenieros han construido un mapa de los muchos peligros de Bennu. Usando una herramienta llamada Seguimiento de características naturales, OSIRIS-REx podrá hacer coincidir lo que ve durante su descenso con la lista preparada de objetos para evitar. Michael Moreau, ingeniero del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA y navegador de la misión, estimó que las actualizaciones a los sistemas de navegación de la sonda la han hecho cinco veces más precisa.

'Esos pasos se han tomado para permitirnos entrar en lo que de otra manera sería un sitio bastante precario en Bennu', dijo.

El sitio de la muestra, un lugar conocido como Nightingale, se encuentra en un cráter en el hemisferio norte de Bennu. Alberga una colección de material frío y colorido que la directora de procesamiento de imágenes de la misión, la científica planetaria de la Universidad de Arizona Daniella DellaGiustina, consideró algunas de las rocas más científicamente interesantes del asteroide.

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Pero el sitio tiene solo 52 pies de diámetro, un ajuste perfecto para la envergadura de 20 pies de OSIRIS-REx. Está rodeado de rocas irregulares y ensombrecido por el precipicio de 20 pies de Mount Doom.

'Básicamente, estamos tratando de llevar la nave espacial a una ubicación que tenga el ancho de un par de espacios de estacionamiento, y está a solo unos pasos de un edificio de dos o tres pisos de altura', dijo Moreau. Y lo están haciendo desde millones de millas de distancia.

OSIRIS-REx está equipado con tres botes de nitrógeno, lo que significa que la NASA tiene tres oportunidades para recolectar su preciosa muestra. El equipo de la misión también ha elegido un sitio de respaldo de fácil acceso, llamado Osprey, si sus esfuerzos en Nightingale no tienen éxito.

Pero la nave espacial debe terminar su trabajo en la primavera de 2021, cuando las órbitas de Bennu y la Tierra están mejor alineadas para que OSIRIS-REx comience su viaje a casa.

Se espera que el contenedor de muestra aterrice en Utah en septiembre de 2023. Marque sus calendarios.