La ciudad de Nueva York está reabriendo sus escuelas para familias trabajadoras. Pero muchos estudiantes de color se quedan en casa.

La ciudad de Nueva York está reabriendo sus escuelas para familias trabajadoras. Pero muchos estudiantes de color se quedan en casa.

NUEVA YORK - No mucho después de que la escuela de su hija Eva cerrara en marzo debido a la pandemia, la madre de Angela Torres, de 82 años, se enfermó de covid-19. A Torres le dijeron que el caso de su madre era leve, pero que la enfermedad se propagó a sus riñones.

Murió el 1 de abril, lo que obligó a Torres a hacer malabarismos con las tareas de la educación en el hogar con la organización de un funeral virtual, mientras lamentaba la repentina pérdida de la matriarca de la familia. Más tarde, el nuevo coronavirus, que causa la enfermedad denominada covid-19, enfermaría a amigos, vecinos y miembros de su iglesia.

'Dondequiera que miraste', dijo Torres, 'había alguien más a quien dar el pésame'.

Entonces, cuando el sistema escolar de la ciudad de Nueva York le preguntó si enviaría a Eva de regreso al salón de clases en el otoño, Torres, que trabaja de forma remota, no tuvo que pensarlo dos veces. No podía imaginar enviar a Eva a la escuela, con el dolor de perder a su madre aún tan reciente.

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El alcalde de Nueva York, Bill de Blasio, ha presionado mucho para reabrir los edificios escolares para aliviar la carga de los padres que trabajan. Y, sin embargo, las familias del 46 por ciento de los estudiantes en el distrito escolar más grande del país, compuesto mayoritariamente por niños de color que provienen de hogares de bajos ingresos, han optado por mantener a sus hijos en casa. Incluso algunas familias en situaciones financieras precarias están renunciando al trabajo para cuidar a sus hijos, porque tienen mucho miedo al virus.

De Blasio promocionó su plan para mantener seguros a los estudiantes y maestros como 'el estándar de oro global', ordenando inspecciones de todos los edificios escolares, suministrando máscaras al personal y diseñando un régimen de pruebas destinado a controlar de cerca los números de casos en las escuelas. Pero el alcalde tuvo que retrasar la fecha de inicio dos veces porque las escuelas aún no estaban listas para recibir a los estudiantes y los maestros exigieron más precauciones de seguridad, amenazando con hacer huelga.

Más de 450.000 estudiantes comenzaron el aprendizaje remoto el lunes pasado, mientras que cerca de 90.000 niños en edad preescolar y estudiantes de educación especial cuyas familias eligieron la instrucción en persona llegaron a los campus escolares. A partir de la próxima semana, los estudiantes restantes, más de medio millón de ellos, comenzarán a llegar a los edificios escolares para recibir clases, y muchos asistirán solo dos o tres días a la semana para permitir el distanciamiento social.

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Según las cifras más recientes del distrito, las familias de estudiantes de color eligieron el aprendizaje remoto en tasas mucho más altas que las familias blancas. Más de la mitad de los estudiantes asiáticos se matricularon en el aprendizaje a distancia. Para los estudiantes negros e hispanos, el número es casi del 46 por ciento. Para sus compañeros de clase blancos, es el 33 por ciento. Cuando sus compañeros comiencen a llegar a la escuela la próxima semana, estos estudiantes permanecerán fuera del salón de clases y frente a las computadoras.

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Pero el aprendizaje remoto resultó desastroso para muchos en la primavera, ya que las escuelas se vieron obligadas a diseñar planes de aprendizaje sobre la marcha y tuvieron dificultades para conectar a los estudiantes con dispositivos e Internet de alta velocidad. Los expertos temen que pueda ser otro factor que agrave la brecha de rendimiento que separa a los estudiantes negros y latinos de sus compañeros blancos. Casi todos los grandes distritos escolares urbanos, que son desproporcionadamente negros y latinos, se han vuelto remotos.

En todo el país, esta historia se repite. Una encuesta escolar nacional del Washington Post-Schar realizada a fines de julio encontró que los padres negros e hispanos dudaban mucho más en devolver a sus hijos a las aulas. Entre los padres blancos, el 57 por ciento dijo que pensaba que sería seguro enviar a sus hijos de regreso a las aulas. Entre los padres negros e hispanos, el 21 y el 27 por ciento, respectivamente, dijeron que pensaban que la instrucción en persona era segura.

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Pedro Dones, profesor de matemáticas de secundaria en M.S. 363 en el Bronx, dijo que muchos de sus estudiantes viven con parientes y han visto enfermarse a muchas personas a su alrededor. Les preocupa que si regresan a la escuela en persona, se llevarán el virus a casa.

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'Tienes bastantes niños que están como ... 'No puedo tener eso en mi cabeza, si regreso y alguien de mi familia se enferma'', dijo Dones.

Torres, una auditora que vive en la sección Throgs Neck del Bronx y ha organizado una despensa de alimentos para familias escolares necesitadas, sabe que su hija podría perderse algo si no regresa a su salón de clases de la escuela secundaria. Dijo que muchos padres que trabajan están enviando a sus hijos de regreso como último recurso absoluto, solo cuando no pueden encontrar a nadie más que los cuide. A veces le confían que se sienten malos padres.

'No se sienten seguros de que su hijo va a estar seguro', dijo Torres.

Tamara Rolle, de 47 años, fue una de las personas que hicieron fila frente a la Iglesia Presbiteriana de Fort Schuyler, donde Torres había organizado la distribución de alimentos y abarrotes. Rolle, una asistente de salud en el hogar, está de baja médica y decidió mantener a su hija, Reina, de 9 años, en casa de su escuela autónoma, que no está sujeta a los planes de reapertura de De Blasio pero que, sin embargo, ha abierto sus puertas para instrucción personal. Todavía no está segura de qué hará cuando expire su licencia.

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Le preocupaba lo que sucedería si Reina regresaba. ¿Y si Reina se olvidó del distanciamiento social y abrazó a un compañero infectado? ¿Qué pasa si deja que su máscara se deslice, como hace a veces, y contrae el virus?

Muchos dicen que las opiniones divergentes sobre la seguridad de la educación presencial son otra señal del impacto desigual de la pandemia en las comunidades de color. El coronavirus se ha propagado más fácilmente y ha demostrado ser más mortífero entre las comunidades negras y latinas, cuyos miembros tienen más probabilidades de trabajar en trabajos esenciales que los ponen en riesgo de exposición. Las injusticias de larga data, como la discriminación en la vivienda y el acceso deficiente a la atención médica, también los han hecho más propensos a tener afecciones subyacentes.

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Estas tendencias rastrean entre las víctimas más jóvenes del virus. Los casos de enfermedades graves y muerte entre los niños son extremadamente raros, pero los jóvenes negros, latinos e indígenas estadounidenses representan una proporción enorme de las muertes pediátricas por coronavirus, según un informe de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

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El Bronx, el distrito más pobre de la ciudad, fue el más afectado: casi 4 de cada 100 residentes contrajeron el virus, según datos de la ciudad. Muchos estudiantes en el Bronx viven con parientes ancianos y les han dicho a sus maestros que no quieren ser responsables de llevar el virus a casa. En el Distrito 8, donde Torres envía a su hija a la escuela, el 49 por ciento de los estudiantes aprenden de forma remota.

Cuando se le preguntó por qué las familias negras y latinas podrían optar por no recibir instrucción cara a cara a tasas más altas, el alcalde reconoció que podría estar relacionado con el impacto desproporcionado de la pandemia en estas comunidades.

“Las comunidades de color han sido las más afectadas aquí y han pasado por un infierno”, dijo de Blasio durante una conferencia de prensa el lunes. 'Tiene sentido que haya una preocupación real y una precaución real'.

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Torres, cuya hija Eva está programada para comenzar sexto grado este año en el Instituto Urbano de Matemáticas en el Bronx, dijo que no podía imaginar el envío de Eva de regreso, y comprende por qué otras familias tienen miedo.

“Habiendo recorrido ese viaje, no quería volver a recorrer ese camino”, dijo.

Y las escuelas a las que envió a sus hijos estaban en el lado perdedor del distrito, que alguna vez se ubicó entre las más segregadas del país. Como miembro activo de las asociaciones de padres, Torres dijo que a menudo recaudan cantidades exiguas para comprar artículos básicos como lápices para los estudiantes. Algunas asociaciones de padres de escuelas más prósperas de la ciudad han comprado carpas para trasladar la clase al aire libre.

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De Blasio ha hablado sobre su esperanza de que la apertura de escuelas impulse la economía, dando a la fuerza laboral masiva de la ciudad, en la que muchos tienen trabajos que no se pueden hacer de forma remota, una oportunidad de regresar. Pero muchos padres entrevistados dijeron que preferirían quedarse en casa, poniendo en peligro sus perspectivas financieras, para asegurarse de que sus hijos estén fuera de peligro. También dificulta las cosas cuando la mayoría de los niños que regresarán a las aulas lo harán solo una parte de la semana para permitir el distanciamiento social.

Todo esto se traduce en un dilema masivo para distritos escolares como la ciudad de Nueva York, que en muchos casos están reabriendo edificios escolares para las mismas personas que tienen más miedo de asistir. Los defensores de la educación siguen frustrados porque el distrito escolar de Nueva York no ha hecho un mejor trabajo para garantizar que los estudiantes más necesitados, como los que viven en refugios para personas sin hogar, tengan dispositivos conectados a Internet.

Christine C. Quinn, quien dirige una organización sin fines de lucro que es uno de los proveedores de servicios más grandes de la ciudad para mujeres y niños sin hogar, dijo que la ciudad asumió erróneamente que sus clientes querrían enviar a sus hijos de regreso a las aulas. No es el caso.

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'El miedo es profundo', dijo Quinn. 'Sin embargo, la gente hará todo lo posible para que sus hijos no vayan al aula'.

Jamaal Bowman, un ex director de escuela secundaria que ahora se postula para el Congreso para representar una franja del norte del Bronx, atribuyó la renuencia entre las familias negras y latinas de su distrito a devolver a los niños a la falta de confianza, y a un proceso que dejó a muchos los padres se sienten ignorados.

'No fue colaborativo', dijo. 'Fue una confrontación'.

Bowman dijo que mantiene a sus propios hijos en casa debido a la incertidumbre. En la escuela intermedia que fundó y dirigió hasta principios de este año, alrededor de 60 de los 260 estudiantes se han inscrito para recibir instrucción en persona.

Con tantos niños que se quedan en casa, dijo, 'eso es en lo que me hubiera gustado que nos hubiéramos centrado: hacer que la instrucción remota sea lo mejor posible'.