El nuevo crédito fiscal por hijos podría sacar a más de 5 millones de niños de la pobreza. ¿Puede ayudarlos a aprender también?

El nuevo crédito fiscal por hijos podría sacar a más de 5 millones de niños de la pobreza. ¿Puede ayudarlos a aprender también?

POPLAR-COTTON CENTER, California - Hay algunos días en los que Alexa Martínez, de 16 años, tiene dificultades para concentrarse. Incluso cuando está inmersa en el trabajo de clase, se filtra su persistente ansiedad por su familia y todo lo que ha salido mal.

Hasta hace dos años, el padre de Alexa, José, era una de las más de 200.000 personas que trabajaban en la agricultura en una región que produce el 40 por ciento de las frutas y nueces que se consumen en Estados Unidos. Luego tuvo un derrame cerebral. El hombre que una vez mantuvo a la familia, la madre de Alexa y cuatro hermanos, ahora lucha por mantener el equilibrio. Alexa o su madre, Nancy, deben vigilarlo en caso de que se caiga. A pesar de que reabrió su escuela, la estudiante de segundo año de secundaria tuvo que quedarse en casa, tomando clases en una computadora portátil desde el remolque de una habitación que comparte su familia, para poder cuidar a su papá y a sus hermanos menores.

“Solía ​​estar siempre concentrada en la escuela, hacer todo mi trabajo”, dijo Alexa. “Después [de su derrame cerebral], todavía estaba tratando de concentrarme. Pero fue un poco más difícil porque tenía eso en el fondo de mi mente '.

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Los educadores y los formuladores de políticas han gastado décadas, y miles de millones de dólares, tratando de descubrir cómo facilitar que estudiantes como Alexa, jóvenes brillantes que enfrentan una cascada de desafíos relacionados con la pobreza, tengan éxito en la escuela. Casi nada se ha quedado atascado. Los estudiantes que crecen en la pobreza ya están rezagados con respecto a sus compañeros de clase cuando entran al jardín de infantes, y las disparidades solo empeoran con el tiempo.

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Pero el Plan de Rescate Estadounidense de 1,9 billones de dólares, aprobado en marzo, pondrá a prueba una nueva propuesta: ¿Qué significa para los niños que sus familias reciban suficientes beneficios en efectivo para sacarlos de la pobreza?

El plan incluye una expansión de $ 100 mil millones del programa de crédito tributario por hijos, que infundirá a los presupuestos familiares hasta $ 1,600 más por niño y permitirá que se beneficien incluso las familias de ingresos más bajos. Bajo el crédito tributario por hijos anterior, las familias obtuvieron hasta $ 2,000 de descuento en sus facturas tributarias por hijo, pero muchas familias pobres obtuvieron un beneficio menor, o nada en absoluto.

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Ahora, incluso las familias más pobres que no ganan lo suficiente para pagar los impuestos sobre la renta calificarán. Las familias con hijos ciudadanos ahora recibirán $ 3,000 por niño y $ 3,600 por niños menores de 6 años. Fundamentalmente, el beneficio se dividirá y pagará en incrementos mensuales, y el dinero se destinará a las familias a través de cheques, tarjetas de débito. o depósitos directos a partir del jueves, anunció la administración Biden. Para algunas familias, el dinero podría ser transformador. Se espera que la colosal e histórica inversión reduzca la pobreza infantil a la mitad, según un análisis de Centro de Pobreza y Política Social de la Universidad de Columbia .

Calcule cuánto obtendrá del crédito tributario por hijos ampliado

El senador Michael F. Bennet (D-Colo.), Quien ha estado presionando al Congreso para expandir el crédito tributario por hijos desde 2015, se desempeñó como superintendente de las Escuelas Públicas de Denver inmediatamente antes de asumir el cargo en 2009. Durante su mandato de cuatro años dirigiendo en el distrito, trabajó arduamente para impulsar el rendimiento entre los estudiantes de bajos ingresos, creyendo que no había excusa para que los niños en la pobreza no tuvieran éxito. Pero incluso cuando vio algunos éxitos entre las escuelas de alta pobreza, sus puntos de vista comenzaron a cambiar.

'Una de las cosas que salí de la experiencia en el distrito escolar creyendo fue que las escuelas no podrían resolver todos estos problemas por sí solas', dijo Bennet en una entrevista en abril. 'Tuvimos que encontrar formas de crear una mayor movilidad económica para las familias y los niños'.

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Citó un Estudio de 2011 de la Oficina Nacional de Investigaciones Económicas que encontró que el aumento de los créditos fiscales podría impulsar los puntajes de las pruebas. “Estos hallazgos sugieren que existen beneficios sustanciales para las políticas públicas que ayudan a las familias pobres con niños”, escribieron los economistas Raj Chetty y John N. Friedman, entonces de la Universidad de Harvard, y Jonah Rockoff de la Universidad de Columbia.

Fueron más allá, estimando que el impulso en el rendimiento académico podría generar ganancias durante la vida de un niño, aumentando la probabilidad de que se gradúen y asistan a la universidad, y aumentando sus ingresos.

Esa teoría se probará en lugares como Poplar-Cotton Center, una comunidad agrícola ubicada en el corazón del Valle Central de California, una potencia agrícola que ocupa una amplia franja en el interior del estado.

Al menos un tercio de los niños aquí viven por debajo de la línea de pobreza federal, y en Pleasant View Elementary, donde Alexa asistió hasta el octavo grado, el 90 por ciento de los estudiantes se consideran en desventaja económica.

Mark Odsather, un jugador de baloncesto universitario que creció en la adinerada Bellevue, Washington, llegó a esta escuela más de dos décadas después de seguir a su esposa a la cercana Porterville, donde tiene familia. Comenzó su carrera docente allí, y finalmente ascendió hasta convertirse en el superintendente del Distrito Escolar Primario Pleasant View, donde, con 6 pies 7 pulgadas, es una presencia conspicua. Los estudiantes de la escuela obtienen calificaciones bajas en las pruebas estandarizadas. Pero Odsather dijo que primero se centran en satisfacer las necesidades materiales y psicológicas básicas.

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“Quiero altas expectativas académicas para mis hijos, no hay duda. Pero tenemos muchas otras necesidades que debemos atender para nuestros hijos ”, dijo Odsather.

Odsather ha dado forma a la escuela para garantizar que los estudiantes establezcan una relación con al menos un miembro del personal. Por lo tanto, las aulas están divididas por paredes móviles, lo que permite a los estudiantes combinarse para algunas lecciones y para que los estudiantes interactúen con diferentes maestros. También contrató a un psicólogo escolar cuya principal responsabilidad es brindar asesoramiento, un arreglo poco común para una escuela de 420 estudiantes. (En promedio, los sistemas escolares emplean a un psicólogo por cada 1200 niños).

Yesenia Ontiveros, hija de dos trabajadores agrícolas que crecieron en la región, es la mujer que contrató para el trabajo. Ontiveros sabe de primera mano cómo la pobreza puede dificultar el aprendizaje. Sus padres eran adolescentes cuando ella nació y vivían en una casa estrecha donde su habitación era solo un armario, luchando por llegar a fin de mes mientras recogía uvas en Delano.

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Luego tomaron un descanso: su padre aprendió a codificar por sí mismo y consiguió un trabajo en el cercano condado de Kern, y la familia se mudó a Bakersfield. Todo cambió. Su madre, aliviada del estrés de sobrevivir día a día, la ayudó a estudiar. Su padre comenzó a trazar planes para ella: se graduaría de la escuela secundaria y luego obtendría su título universitario y luego trabajaría durante al menos cinco años. Y entonces, y solo entonces, podría empezar a salir. Ontiveros dijo que la estabilidad financiera permitió a sus padres imaginar un tipo de vida diferente para su hija, una en la que no estaría confinada a un trabajo de bajos salarios.

“Nuestro acceso simplemente se abrió a las cosas”, dijo Ontiveros. Se transfirió a un nuevo sistema escolar y fue aceptada en un programa especial de matemáticas y ciencias en la escuela secundaria. 'Antes de eso, estaban tan concentrados en sobrevivir'.

El sistema educativo de la nación ha estado muy lejos de su aspiración de ser el 'gran igualador', donde cualquier niño, rico o pobre, podría tener la misma oportunidad de éxito. En cambio, la investigación ha demostrado que el ingreso familiar es uno de los factores más importantes que configuran la trayectoria académica de un niño. La pandemia ha hecho que esto sea difícil de ignorar, ya que las escuelas luchan por atender a los estudiantes que no tienen comida, Internet o un lugar tranquilo para aprender en casa.

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'Sabemos que eso crea una situación tóxica para los niños, ya que ven a sus padres luchando para llegar a fin de mes, luchando para pagar las facturas, luchando por mantener las luces encendidas o un techo sobre su cabeza', dijo Betsy Zorio, vicepresidenta de programas de EE. UU. y promoción en Save the Children. 'Todo eso tiene un impacto real en la capacidad de un niño para concentrarse en la escuela y poder asimilar la información que se les presenta'.

Su organización vio la desesperación de sus familias a medida que avanzaba la pandemia, déficits que no podían aliviarse con programas extracurriculares o clases de presupuesto. Así que inició un programa de transferencia de efectivo para las familias que trabajaban con la organización en California y Kentucky, dando tarjetas de regalo en efectivo de $ 1,000 a las familias inscritas en sus programas para la primera infancia y $ 600 a las familias que enviaron a sus hijos al programa de verano de la organización. La organización entregó tarjetas de regalo a 128 familias en California, distribuyéndolas durante el verano y el otoño pasado. El programa de transferencia de efectivo de Save the Children ofrece una idea de cómo un impulso financiero inesperado puede ayudar a las familias a vivir de un sueldo a otro.

Save the Children no es la primera organización en utilizar subvenciones en efectivo para luchar contra la pobreza. Varias ciudades de los Estados Unidos, impulsadas por la pandemia, ahora están experimentando con pagar a los residentes de bajos ingresos un “ingreso básico universal”, y algunas, incluida la ciudad de Stockton en el Valle Central, han visto resultados positivos.

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En Poplar, libres de restricciones (las únicas prohibiciones eran comprar alcohol, tabaco y armas de fuego), las familias utilizaron los fondos de Save the Children para pagar facturas de teléfono y electricidad, arreglar una estufa defectuosa y comprar alimentos que estaban fuera de su alcance, como carne. . Una madre fue a Costco para poder aprovechar los ahorros de comprar alimentos al por mayor. Y otro permitió que cada uno de sus hijos eligiera un juguete pequeño, una recompensa por soportar el caos y la agitación de la pandemia.

Para Elizabeth Elias, madre de cuatro hijos en Poplar, el dinero no podría haber llegado en mejor momento. La pandemia significó que a su esposo, que poda árboles en los vastos huertos frutales del Valle Central, se le cortó el horario. Mientras tanto, las facturas se acumulaban. Sus cuatro hijos, de entre 1 y 6 años, necesitaban zapatos nuevos y le preocupaba retrasarse en el pago del alquiler. Recibe cupones de alimentos y beneficios a través del Programa Especial de Nutrición Suplementaria para Mujeres, Bebés y Niños, mejor conocido como WIC, pero nada que pueda ayudarlos a pagar las facturas cuando su esposo perdió su trabajo.

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Los $ 1,000 brindaron un respiro, no solo de la confusión financiera, sino del estrés que venía con los ingresos esporádicos de su esposo y una cuenta de ahorros que se debilitaba rápidamente.

“Gracias a Dios”, dijo Elías en marzo, sentada en la sala de estar de la casa que alquila, con las paredes pintadas de violeta vibrante y enlucidas con fotos de sus hijos. Afuera, en el patio delantero, bordeado por una cerca de tela metálica, la familia exhibió un letrero en el patio que anunciaba que su mayor, Geraldo, había ganado un premio a la ciudadanía.

Elias llegó a los Estados Unidos cuando era adolescente y aterrizó en otra pequeña comunidad en el condado de Tulare. Se inscribió en clases de inglés y desarrollo infantil en un colegio comunitario local, pero rápidamente se sintió abrumada. Aprender y escribir en inglés era demasiado difícil, al igual que equilibrar el trabajo en clase con un trabajo diurno en el campo.

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Los niños de hogares empobrecidos ya están por detrás de sus compañeros de clase más ricos cuando ingresan al jardín de infancia, y las disparidades persisten en la escuela. Los estudiantes que viven en la pobreza tienen el doble de probabilidades de repetir un grado y 10 veces más probabilidades de abandonar la escuela secundaria, descubrieron los investigadores hace una década, una secuencia de eventos que les dificulta escapar. Los ingresos del hogar están impresos de manera indeleble en los puntajes de las pruebas: en el SAT, los estudiantes de hogares que ganaron menos de $ 20,000 obtuvieron, en promedio, 400 puntos menos que los estudiantes que crecieron en hogares donde los ingresos superaron los $ 100,000, según datos de 2014. Todo esto también se ve agravado por el hecho de que las escuelas de las comunidades pobres a menudo no cuentan con los fondos suficientes.

Ahora, Bennet y otros están observando de cerca para ver qué sucede si el crédito tributario por hijos ampliado se vuelve permanente. ¿Qué significará para las escuelas que tienen que fijarse constantemente en si se satisfacen las necesidades materiales de sus estudiantes? ¿Qué significará para los estudiantes aliviar el estrés de la inestabilidad financiera?

“Hay algunas cosas que podemos hacer para mejorar la movilidad económica que, espero, espero, mejorarán los resultados académicos de los niños también”, dijo Bennet.

Para Nancy Martínez, el dinero extra significaría no tener que esconder más el estrés implacable que siente por los problemas económicos de la familia. Dijo que trabaja duro para ocultárselo a sus hijos más pequeños, pero a veces le preguntan por qué llora, dijo. Alexa, incluso mientras ayudaba a cuidar a su padre y a sus hermanos menores, se las ha arreglado para mantener un promedio sobresaliente. Ella estudia en la habitación individual del tráiler, entre el ruido de la familia, mientras otros estudiantes han regresado a las aulas. Dijo que la estabilidad financiera para ella le facilitaría concentrarse en la escuela.

Ontiveros cree que el dinero podría cambiar las reglas del juego para las familias a las que sirve y que, más que nada, podría aliviar parte del estrés que sus estudiantes llevan día a día. Ahora, dijo, ha aprendido a detectar cuándo los niños están ansiosos simplemente por la forma en que caminan. Una vez, se encontró con un estudiante de la escuela y sintió que algo andaba mal. Después de que ella lo presionó, él se derritió en lágrimas y le dijo que había contemplado el suicidio. Había estado cargando con el peso de los problemas de sus padres sobre su espalda, dijo, y se estaba volviendo demasiado.

'Está en sus cuerpos después de un tiempo', dijo Ontiveros. 'Tiene un precio'.