La nave espacial New Horizons de la NASA acaba de visitar el objeto más lejano jamás explorado

La nave espacial New Horizons de la NASA acaba de visitar el objeto más lejano jamás explorado

Mientras los terrícolas marcaban el comienzo de un nuevo año, una de las naves espaciales más distantes exploró con éxito los objetos más lejanos (4 mil millones de millas de la Tierra) y los objetos más primitivos que los humanos hayan visto.

La NASA recibió el martes la confirmación de que su sonda New Horizons sobrevivió a su encuentro oriental de las 12:33 a.m. con Ultima Thule, una reliquia rocosa de la infancia del sistema solar cuyo nombre significa 'más allá de las fronteras del mundo conocido'.

El encuentro de medianoche ocurrió en el cinturón de Kuiper, un halo de cuerpos helados tan lejos de la Tierra que las señales tardan más de seis horas en viajar a la velocidad de la luz para llegar a la Tierra.

Pero justo después de las 10:30 hora del Este del martes, en el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins en Laurel, Maryland, la gerente de operaciones de la misión Alice Bowman se dirigió a sus colegas con una amplia sonrisa.

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Los sistemas de la sonda estaban funcionando. Sus cámaras y grabadora apuntaban en la dirección correcta.

'Tenemos una nave espacial saludable', anunció Bowman. “Acabamos de completar el sobrevuelo más distante. Estamos listos para la transmisión de la ciencia de Ultima Thule: la ciencia para ayudarnos a comprender los orígenes de nuestro sistema solar '.

En el control de la misión, y en un auditorio de APL donde el resto del equipo científico estaba mirando, la gente saltó de sus asientos y estalló en vítores. Las fronteras del mundo conocido se habían expandido un poco más.

'No sé ustedes, pero me está gustando mucho el 2019 hasta ahora', dijo el investigador principal de la misión, Alan Stern.

Aunque es una coincidencia, el momento del encuentro de New Horizons, en las primeras horas de un nuevo año, es 'auspicioso', dijo Stern. En un momento en el que la humanidad marca el paso del tiempo, mirando hacia adelante y pensando hacia atrás, New Horizons está haciendo lo mismo. A 4 mil millones de millas de la Tierra, Ultima Thule es el cuerpo celeste más lejano que los científicos hayan visto de cerca; es una puerta a la exploración futura en una región que todavía es casi completamente desconocida. Pero también es una ventana al pasado, una cápsula del tiempo de la época en que se formaron los planetas, que podría contener pistas sobre cómo surgió la Tierra.

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Los científicos ya están analizando los primeros datos recopilados justo antes del momento de aproximación más cercana. Una imagen tomada a medio millón de millas de Ultima Thule mostró un cuerpo borroso en forma de boliche de unas 20 millas de diámetro.

Hasta el sobrevuelo de New Horizons, nadie había visto un objeto del cinturón de Kuiper como algo más que un puntito de luz en la distancia. Para el miércoles, los científicos de APL recibirán sus primeras imágenes de alta resolución de la roca distante, revelando si tiene cráteres y si es un objeto largo o comprende dos cuerpos pequeños orbitando entre sí.

En cuanto a las respuestas a otras preguntas sobre el objeto del cinturón de Kuiper, Stern aconsejó paciencia. “Esta misión siempre ha tenido que ver con la gratificación diferida”, dijo. 'Nos tomó 12 años vender la nave espacial, cinco años construirla, 13 años llegar aquí'.

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Los científicos tardarán hasta 20 meses en descargar y procesar todos los datos recopilados durante ese breve encuentro.

Pero la ciencia resultante valdrá la pena esperar, dijo el científico del proyecto Hal Weaver. 'Ultima Thule se convertirá en un mundo real'.

New Horizons fue la primera misión dedicada a explorar los bordes más externos del sistema solar. En 2015, tomó las primeras fotos en primer plano de Plutón, revelando un mundo complejo y colorido moteado con montañas de metano y una vasta llanura de hielo de nitrógeno en forma de corazón.

Cuando se concibió la misión por primera vez a principios de la década de 1990, nadie sabía qué había más allá del distante planeta enano. Pero en las décadas intermedias, los científicos descubrieron que el cinturón de Kuiper, que se extiende desde la órbita de Neptuno hasta 8.000 millones de millas del sol, alberga millones de objetos pequeños y helados.

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Allí, donde la luz solar es un 0,05 por ciento más fuerte que en la Tierra y las temperaturas rondan el cero absoluto, los cuerpos primitivos como Ultima Thule han existido en una “congelación profunda” desde que se formaron por primera vez.

El objeto del cinturón de Kuiper, cuyo nombre oficial es 2014 MU69, fue descubierto hace cinco años durante una búsqueda por todo el cielo de posibles objetivos de New Horizons después de que la sonda abandonara Plutón.

Pero la roca es tan oscura y distante que incluso los telescopios más potentes apenas pueden distinguirla. Antes del martes, parte de la única información sobre su tamaño y forma provino de observaciones coordinadas el verano pasado, cuando los astrónomos midieron la sombra que proyectaba Ultima Thule al pasar frente a una estrella.

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El encuentro estuvo plagado de incertidumbres, lo que lo convirtió en una de las hazañas más difíciles que la NASA ha intentado. Ultima Thule tiene un 1 por ciento del tamaño de Plutón, y New Horizons tuvo que acercarse cuatro veces más para fotografiarlo. En el momento de mayor acercamiento, la nave espacial se movía a una impresionante velocidad de 32,000 millas por hora. Si sus cámaras estuvieran un poco desviadas, o si las proyecciones de los científicos sobre la trayectoria de Ultima Thule fueran un poco incorrectas, la sonda podría no capturar información útil sobre su objetivo.

Además, New Horizons es un vehículo de 13 años; Los operadores deben priorizar cuidadosamente el uso del combustible restante.

'Esto es lo que hace historia, lo que estamos haciendo, en más de un sentido', dijo Stern. Cada imagen enviada desde New Horizons es la fotografía más distante jamás tomada. Cada maniobra va más lejos que cualquier otra cosa que la NASA haya hecho antes.

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Helene Winters, gerente de proyectos de la misión, dijo el lunes que los operadores de naves espaciales habían estado subsistiendo con chocolate y durmiendo en colchones de aire en el APL para poder aprovechar al máximo cada minuto hasta que New Horizons alcanzara su objetivo. Los navegantes estuvieron atentos a los peligros potenciales, que pueden ser difíciles de detectar en este rincón lejano del sistema solar.

Cuando se le preguntó si pensaba que podría dormir esa noche, Winters se rió. 'Pregúntame de nuevo mañana'.

Pero a medida que pasaban los minutos del encuentro cercano, el ambiente en APL era festivo. Los científicos y sus invitados masticaron crudités en una habitación iluminada con brillantes luces azules y blancas. Los niños pequeños que se habían levantado mucho después de la hora de dormir se escurrían entre las sillas y cogían galletas del buffet.

'Esto es como un sueño hecho realidad', dijo Chuck Fields, un productor de podcasts de Indianápolis que condujo nueve horas para asistir al evento del lunes. Iba vestido con una chaqueta y corbata cegadoramente brillante con imágenes de planetas, galaxias y el sol. Su esposa, Dawn, vestía pantalones a juego.

La NASA asintió con la cabeza al encuentro contando hasta las 12 a.m. y distribuyendo vasos de plástico con champán. El astrofísico Brian May, mejor conocido como guitarrista principal de la banda de rock Queen, estrenó una canción que escribió para la ocasión.

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'Este es un himno al esfuerzo humano', dijo.

Treinta y tres minutos después de que el resto de la costa este ya hubiera servido su champán, los científicos de APL seguían esperando.

En el cinturón de Kuiper, sabían, New Horizons estaba realizando sus observaciones más arriesgadas hasta el momento. Los detectores de partículas y polvo exploraban el gélido entorno del cinturón de Kuiper. Tres cámaras estaban tomando tantas imágenes como fuera posible en un esfuerzo por mapear el pequeño mundo y determinar su composición. Y Ultima Thule se hacía cada vez más grande en el campo de visión de New Horizons, brillando como una luna llena.

'Treinta segundos para sobrevolar', dijo Stern. '¿Estás listo? ¿Estás emocionado? ¿Estás emocionado?

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Veinte segundos. Diez. Y luego Stern levantó la mano en el aire mientras el confeti caía del techo. La multitud vitoreó.

“New Horizons está en Ultima Thule”, proclamó Stern.

O eso esperaba.

A la mañana siguiente, los operadores de New Horizons se sentaron en el control de la misión, ansiosos. Los datos de Deep Space Network, una cadena de antenas de radio que utiliza la NASA para comunicarse con naves espaciales distantes, se mostraron en sus pantallas.

Bowman estaba sentada con las manos cruzadas, inclinada hacia su computadora.

'En el bloqueo de la telemetría', dijo Bowman.

En el auditorio de APL, donde el resto del equipo y sus familias estaban mirando, la multitud estalló.

Luego vino la verificación de estado: Planificación - nominal. Poder - verde. Grabadoras de estado sólido: apuntaban justo donde las quería la NASA. Todos los subsistemas se veían bien. New Horizons había sobrevivido.

Treinta minutos después, miembros del equipo de operaciones de la misión New Horizons entraron al auditorio de APL entre aplausos y aplausos.

'No soy el tipo de persona de Año Nuevo', dijo Mike Ryschkewitsch, jefe del sector de exploración espacial de APL. 'Pero no puedo pensar en una mejor razón para quedarme despierto hasta tarde'.