El explorador InSight Mars de la NASA aterriza de forma segura en el planeta rojo

El explorador InSight Mars de la NASA aterriza de forma segura en el planeta rojo

Por octava vez, la humanidad ha logrado una de las tareas más difíciles del sistema solar: aterrizar una nave espacial en Marte.

El módulo de aterrizaje InSight, operado por la NASA y construido por científicos en los Estados Unidos, Francia y Alemania, aterrizó en la vasta extensión roja del Elysium Planitia de Marte justo antes de las 3 p.m. Este el lunes.

Allí operará durante los próximos dos años terrestres, desplegando un sismómetro, un sensor de calor y una antena de radio para sondear el interior del Planeta Rojo. Los científicos esperan que InSight descubra signos de actividad tectónica y pistas sobre el pasado del planeta. Esos hallazgos podrían iluminar cómo Marte se convirtió en el desolado mundo desértico que vemos hoy.

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El control de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, estalló en risas, aplausos, abrazos y lágrimas tan pronto como el módulo de aterrizaje aterrizó.

'Eso fue increíble', dijo una mujer, secándose los ojos y tomando la mano de su colega. Unos minutos más tarde, apareció una imagen manchada de color rojo y marrón en la pantalla principal de la sala de control: la primera fotografía de InSight desde su nuevo hogar.

Fue el primer aterrizaje del administrador de la NASA Jim Bridenstine como jefe de la agencia.

“Este fue un día asombroso, asombroso”, dijo en una conferencia de prensa el lunes por la tarde. 'Estar en la habitación cuando los datos se detengan y saber qué tan silencioso se pone ... y luego, una vez que los datos regresan, la alegría'.

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El investigador principal Bruce Banerdt comenzó su carrera como pasante en el JPL en la misión Viking, el primer aterrizaje exitoso en Marte. Ver la imagen granulada inicial de InSight se sintió como 'completar el círculo', dijo. Fue un vistazo temprano a un lugar al borde de ser explorado.

A través de los escombros que cubren la cubierta de polvo de su cámara, InSight capturó una pequeña roca (que no se espera que cause ningún problema para la ciencia) y el borde de su propio pie. A lo lejos, se vislumbra el horizonte de Marte.

'Esto tiene mucho más que hacer', dijo el ingeniero de sistemas de descenso y aterrizaje Rob Grover. 'Pero llegar a la superficie de Marte no es una tarea fácil'.

El intervalo interminable desde el momento en que una nave golpea la atmósfera marciana hasta el segundo en que aterriza en la superficie oxidada del planeta rojo es lo que los científicos llaman 'los siete minutos del terror'.

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Más de la mitad de todas las misiones no llegan a salvo a la superficie. Debido a que las señales luminosas tardan más de ocho minutos en viajar 100 millones de millas a la Tierra, los científicos no tienen control sobre el proceso. Todo lo que pueden hacer es programar la nave espacial con su mejor tecnología y esperar.

“Cada hito es algo que sucedió hace 8 minutos”, dijo Bridenstine. 'Ya es historia'.

La tensión fue palpable el lunes por la mañana en la sala de control del JPL, donde se construyó y operará InSight. En fiestas de vigilancia en todo el mundo (la sede de la NASA en Washington, la torre Nasdaq en Times Square, el gran salón del Museo de Ciencias e Industria en París, una biblioteca pública en Haines, Alaska) se movieron las piernas y se cruzaron los dedos a medida que avanzaban los minutos. el inicio de la entrada, descenso y aterrizaje.

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Aproximadamente a las 11:47 a.m., los ingenieros recibieron una señal que indicaba que InSight había entrado en la atmósfera marciana. La nave espacial cayó en picado a la superficie del planeta a un ritmo de 19.000 kilómetros por hora. En dos minutos, la fricción asó el escudo térmico de InSight a una temperatura de 2700 grados.

Grover soltó un profundo suspiro: 'Eso está caliente'.

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En otros dos minutos, se desplegó un paracaídas supersónico para ayudar a ralentizar la nave espacial. El radar estaba encendido.

A partir de ahí, la lista de verificación de descenso más crítica se desarrolló a un ritmo rápido: 15 segundos para separar el escudo térmico. Diez segundos para desplegar las piernas. Activa el radar. Echa la cáscara trasera. Dispara los retrocohetes. Oriente para aterrizar.

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Uno de los ingenieros se inclinó hacia su computadora, las manos cruzadas frente a su cara, los codos sobre su escritorio.

'400 metros', llegó una voz por la radio en el control de la misión. “300 metros. 80 metros. 30 metros. Velocidad constante.'

Los ojos del ingeniero Kris Bruvold se agrandaron. Su boca se abrió en una 'o'. Rebotó en su asiento.

'Touchdown confirmado'.

Bruvold sonrió y alzó las manos al aire. Otros saltaron de sus sillas.

Grover soltó una risita de alivio: 'Vaya, esto nunca pasa de moda'.

Finalmente, a las 12:01 p.m., los científicos escucharon un pequeño pitido de radio en banda X, la señal de que InSight está activo y funcionando en el Planeta Rojo.

“Perfecto”, dijo Grover. 'Perfecto. Esto es lo que realmente esperábamos e imaginamos en nuestra mente '.

El vicepresidente Pence estuvo entre los espectadores ansiosos, dijo Bridenstine; Llamó al administrador para felicitar a la NASA minutos después del exitoso aterrizaje de InSight.

El objetivo de las misiones es determinar de qué está hecho Marte y cómo ha cambiado desde que se formó hace más de 4 mil millones de años. Los resultados podrían ayudar a resolver el misterio de cómo el Planeta Rojo se convirtió en el mundo seco y desolado que conocemos hoy.

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Al principio de su historia, Marte puede haberse parecido mucho a la Tierra. La magnetización en rocas antiguas sugiere que tenía un campo magnético global como el de la Tierra, impulsado por un manto batido y un núcleo metálico. El campo habría protegido al planeta de la radiación, permitiéndole aferrarse a una atmósfera mucho más densa que la que existe ahora. Esto, a su vez, probablemente permitió que el agua líquida se acumulara en la superficie de Marte. Las imágenes de los satélites revelan los contornos de lagos, deltas y cañones excavados por ríos.

Pero los últimos 3 mil millones de años han sido un desastre en cámara lenta para el Planeta Rojo. La dínamo murió, el campo magnético titubeó, el agua se evaporó y más de la mitad de la atmósfera fue arrasada por los vientos solares. La misión InSight está diseñada para averiguar por qué.

No hay ninguna nave espacial orbitando en la posición correcta alrededor de Marte para transmitir información en tiempo real sobre el descenso de entrada de InSight y el aterrizaje de regreso a la Tierra. Pero cuando InSight hizo su precario descenso, la NASA esperaba conocer su estado a través de los satélites MarCo, una pequeña nave espacial experimental gemela conocida como CubeSats que acompañó al módulo de aterrizaje en su vuelo a Marte. Cada uno tiene paneles solares, una cámara a color y una antena para transmitir las comunicaciones desde la superficie marciana a la Tierra.

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Aproximadamente 10 minutos antes del aterrizaje, la sala de control del JPL estalló en aplausos: ambos satélites MarCo estaban funcionando.

'Eso significa que el equipo ahora puede ver el flujo de datos en sus pantallas', dijo Grover.

Sin MarCo, la NASA habría tenido que esperar varias horas para conocer los detalles del destino de InSight. Su éxito durante esta misión puede proporcionar 'un posible modelo para un nuevo tipo de relé de comunicaciones interplanetarias', dijo la ingeniera de sistemas Anne Marinan en un Comunicado de prensa de la NASA la semana pasada.

Las dos diminutas naves espaciales continuarán en su órbita centrada en el sol, y el equipo de MarCo está discutiendo con la NASA las opciones para futuros proyectos de la misión.

La NASA debería saber si los paneles solares del módulo de aterrizaje se han desplegado al día siguiente, gracias a las grabaciones del Mars Reconnaissance Orbiter. La agencia también realizará un chequeo para asegurarse de que todo a bordo sobrevivió al desgarrador descenso, y pronto los científicos obtendrán sus primeras imágenes claras del lugar de aterrizaje de la nave espacial: una llanura vasta, plana y casi sin rasgos distintivos cerca del ecuador.

'Estoy increíblemente feliz de estar en un lugar de aterrizaje muy seguro y aburrido', dijo el gerente de proyecto Tom Hoffman.

A diferencia de Opportunity y Curiosity, los rovers que recorren Marte en busca de rocas interesantes, InSight está diseñado para quedarse quieto y escuchar. Usando su sensor sísmico en forma de cúpula, los científicos esperan detectar pequeños temblores asociados con impactos de meteoritos, tormentas de polvo y 'marsquakes' generados por el enfriamiento del interior del planeta. A medida que las ondas sísmicas se desplazan, se distorsionarán por los cambios en los materiales que encuentren, tal vez columnas de roca fundida o depósitos de agua líquida, revelando lo que hay debajo de la superficie del planeta.

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El sismómetro de InSight es tan sensible que puede detectar temblores más pequeños que un átomo de hidrógeno. Pero también debe ser lo suficientemente robusto para sobrevivir al peligroso proceso de aterrizaje. Nada parecido se ha desplegado en ningún planeta, ni siquiera en la Tierra.

Diseñar este instrumento, dijo el investigador principal Philippe Lognonné, 'no fue solo una aventura técnica, sino una aventura humana'.

InSight también tiene un taladro capaz de excavar 16 pies, más profundo que cualquier otro instrumento de Marte anterior. A partir de ahí, puede tomar la temperatura de Marte para determinar cuánto calor aún fluye del cuerpo del planeta. Mientras tanto, dos antenas rastrearán con precisión la ubicación del módulo de aterrizaje para determinar cuánto se tambalea Marte mientras orbita alrededor del sol.

InSight tardará de dos a tres meses en comenzar a realizar actividades científicas, explicó Elizabeth Barrett, ingeniera de sistemas científicos de la misión.

Esta es la primera vez que la NASA utiliza un brazo robótico para colocar instrumentos en la superficie de Marte, y la agencia quiere tener cuidado. No hay opción para enviar a un técnico a reparar si algo sale mal.

'Lo comparo con jugar ese juego de garras en un recinto ferial, pero con un premio muy valioso ... y lo estás haciendo con los ojos vendados y de forma remota desde 300 millones de millas de distancia', dijo Barret.

Pero los conocimientos adquiridos con el tiempo de InSight no solo se sumarán a lo que sabemos sobre Marte; podrían proporcionar pistas sobre cosas que sucedieron en la Tierra hace miles de millones de años. La mayoría de los rastros de la historia temprana de la Tierra se han perdido debido a la inexorable agitación de la tectónica de placas, explicó Suzanne Smrekar, investigadora principal adjunta de la misión.

'Marte nos da la oportunidad de ver los materiales, la estructura, las reacciones químicas que están cerca de lo que vemos en el interior de la Tierra, pero está preservado', dijo. 'Nos da la oportunidad de retroceder en el tiempo'.

Bridenstine dijo el lunes que la información de InSight puede guiar una posible misión tripulada a Marte al proporcionar información sobre el agua de Marte, el riesgo de impactos de asteroides y los recursos que podrían ser utilizados por exploradores humanos.

'Cuanto más aprendemos, más podemos lograr', dijo.

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