El rover Perseverance de la NASA aterriza en Marte en una misión para buscar vidas pasadas

El rover Perseverance de la NASA aterriza en Marte en una misión para buscar vidas pasadas

El rover Perseverance de la NASA aterrizó de manera segura el jueves en Marte para comenzar una ambiciosa misión para buscar signos de vida marciana pasada y obtener muestras de suelo y roca que algún día podrían ser transportadas de regreso a la Tierra para su estudio en laboratorios.

“¡Touchdown confirmado! La perseverancia está segura en la superficie de Marte, lista para comenzar a buscar los signos de vidas pasadas ”, anunció Swati Mohan, líder de operaciones de guía y control de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Gritos, aplausos y puñetazos estallaron en la sala de control, que estaba medio vacía debido a la pandemia de coronavirus. Alguien gritó: “TRN, TRN”, refiriéndose al sistema de navegación relativa al terreno que permitió a Perseverance aterrizar en un área accidentada llena de peligros naturales.

Perseverance, la primera misión multimillonaria de la NASA a Marte en nueve años, produjo rápidamente dos imágenes de baja resolución del lugar de aterrizaje: un paisaje desolado salpicado de pequeños cráteres. El polvo levantado por el rellano cubrió los escudos de vidrio de las cámaras. El par de fotos mostraba al rover proyectando una sombra sobre el paisaje marciano.

Perseverance utilizó su sistema de guía autónomo para evitar terrenos peligrosos en el área objetivo, un antiguo lecho de lago conocido como Cráter Jezero. El aterrizaje siguió a los 'siete minutos de terror', en homenaje al estado emocional de los ingenieros que buscan el éxito. Marte es un lugar notoriamente difícil para aterrizar una nave espacial.

Hace más de medio siglo, aproximadamente la mitad de todas las misiones robóticas al planeta han fallado, aunque la NASA parece haber dominado la hazaña en las últimas dos décadas. El rover Curiosity, que aterrizó en 2012 muy al este de la ubicación de Perseverance, permanece operativo. La perseverancia es similar en escala, pero es un poco más pesada y tiene aproximadamente un 50 por ciento más de instrumentación científica, según la NASA.

El vehículo que transportaba Perseverance ingresó a la atmósfera marciana a 12,000 mph, usó un escudo térmico para evitar quemarse, luego desplegó un paracaídas de 70 pies de diámetro mientras seguía yendo casi al doble de la velocidad del sonido. Finalmente, la nave usó propulsores de cohetes para reducir aún más la velocidad y luego un sistema conocido como grúa aérea para bajar el rover la distancia final a la superficie.

El aterrizaje en terreno accidentado es la fase más peligrosa de la misión. La entrada, el descenso y el aterrizaje debían realizarse de forma totalmente autónoma. Marte está demasiado lejos de la Tierra para permitir que los técnicos realicen el aterrizaje con el joystick; una señal entre la nave espacial y Pasadena tarda 11 minutos a la velocidad de la luz.

Por esa razón, la nave espacial se cargó con software de navegación para guiarla a un lugar seguro en un área que presenta acantilados de 200 pies, barrancos, rocas y cráteres llenos de arena que potencialmente podrían inmovilizarla.

El rover aterrizó en un área relativamente accidentada, aproximadamente a una milla al sureste del centro de su objetivo. En este ambiente traicionero, el sistema de navegación autónomo demostró ser 'absolutamente esencial', dijo el líder de entrada, descenso y aterrizaje Allen Chen en una conferencia de prensa el jueves por la noche.

'Encontramos el estacionamiento y lo golpeamos', dijo Chen, evitando un terreno peligroso que era casi seguro que condenaría al rover. El vehículo está casi nivelado, inclinado solo un grado.

El científico del proyecto Ken Farley dijo que el sitio está en el límite entre las regiones rocosas que representan dos momentos importantes en la historia geológica de Marte. A lo lejos, las imágenes parecen mostrar los acantilados del delta del río.

“Este es un gran lugar para estar”, dijo.

Pero todavía hay un 'campo ondulado' - dunas de arena - entre el rover y el delta que los científicos quieren explorar. Es posible que el rover tenga que conducir alrededor de esas dunas de arena para llegar a la formación del delta.

El rover de Marte de la NASA, Perseverance, apunta a un aterrizaje arriesgado para buscar vida antigua

El aterrizaje del jueves fue solo el último obstáculo para una misión plagada de obstáculos. El viaje de la nave espacial a la plataforma de lanzamiento se había complicado por la pandemia del coronavirus, que empujó a gran parte de la fuerza laboral de la NASA a alejarse. Veinte minutos antes de que Perseverance despegara de Cabo Cañaveral, Florida, en julio pasado, un terremoto sacudió el control de la misión en Pasadena.

Pero después de un viaje de 293 millones de millas de seis meses, la nave espacial golpeó la atmósfera marciana a las 3:48 hora del este del jueves por la tarde, exactamente según lo programado.

“Sí, sí, sí, sí”, se podía escuchar a alguien cantando en voz baja sobre la transmisión en vivo de la NASA.

Próxima parada, Marte: cómo los científicos eligieron el lugar de aterrizaje del Perseverance Rover

Los ingenieros perdieron brevemente el contacto con la nave espacial durante el tremendo calor de su descenso. Con la máxima desaceleración, la nave experimentó una fuerza 10 veces mayor que la fuerza de la gravedad en la Tierra.

Un minuto después llegó la primera señal de que este aterrizaje iba bien: 'Paracaídas desplegado'.

Hubo una explosión de aplausos antes de que los ingenieros regresaran a un silencio ansioso.

La nave espacial arrojó su escudo térmico. Su radar se fijó en el suelo. Encendió su sistema de navegación y desplegó la grúa aérea.

Y luego vinieron las palabras que todos habían estado esperando: 'Tango Delta'. TD. Aterrizaje.

Y, finalmente: 'Nominal'.

La perseverancia había llegado a salvo a Marte.

'El vehículo va en una montaña rusa, y tú también', dijo Chen después. 'Te estás cuestionando a ti mismo a medida que avanzas, a pesar de que ya sucedió'.

Con el rover depositado de forma segura en su lugar de aterrizaje, la grúa del cielo voló y se estrelló en otro lugar de la superficie marciana.

Ahora comienza la fase de 'puesta en servicio' del rover, cuando los ingenieros examinan cada centímetro de la maquinaria del vehículo para asegurarse de que esté listo para la misión. El rover practicará la conducción, probará su brazo robótico y actualizará su software. Los ingenieros que cuidan el vehículo cambiarán a la 'hora de Marte', organizando sus vidas de acuerdo con las normas del Planeta Rojo. 24 horas, 37 minutos al día .

Aproximadamente en 30 días marcianos (o 'soles') a partir de ahora, Perseverance conducirá a un área plana que puede servir como plataforma de vuelo para Ingenuity, un diminuto helicóptero propulsado por energía solar. La NASA tomará otros 30 soles para volar con Ingenuity alrededor del área, probando la tecnología de vuelo autónomo nunca antes utilizada.

Luego viene la parte central de la misión del rover: explorar el cráter Jezero. Perseverance tiene tecnología de conducción automatizada que le permite sortear obstáculos sin ayuda del suelo. Se espera que cubra más terreno que cualquier vehículo explorador de Marte anterior, un promedio de aproximadamente 650 pies por día marciano.

Normalmente, los aterrizajes en Marte son motivo de gran pompa y circunstancia en el Laboratorio de Propulsión a Chorro. El campus de Pasadena está repleto de científicos, periodistas y escolares. Los enormes proyectores muestran un vapor en vivo desde el control de la misión. Una tradición que data de la década de 1960 exige que haya un frasco de cacahuetes a mano en las instalaciones de operaciones de vuelos espaciales; supuestamente, el bocadillo trae buena suerte.

Los eventos del jueves fueron más moderados, con solo una tripulación mínima de controladores de tierra en el lugar para el aterrizaje.

Pero los fanáticos de la misión encontraron formas socialmente distantes de celebrar. En Suiza, donde creció el jefe científico de la NASA Thomas Zurbuchen y donde se produjeron los motores del rover, el artista Gerry Hofstetter proyectó imágenes del rover, Marte y el logotipo de la NASA en la cima de una montaña alpina.

Aunque dirigida por la NASA, la misión es un esfuerzo internacional. Los instrumentos del rover son operados por científicos en tres países, y el programa Mars Sample Return es una asociación con la Agencia Espacial Europea.

El nuevo hogar de Perseverance está a poco más de una milla de los acantilados que delimitan los restos elevados de un delta de un río. El delta del río se considera uno de los mejores lugares de Marte para buscar signos de vida antigua.

Hoy, el cráter es una extensión desolada de cañones rocosos y arena azotada por el viento. Sin un campo magnético que lo proteja, la superficie del planeta es bombardeada por la radiación solar. El aire es delgado y principalmente dióxido de carbono. Las temperaturas nocturnas caen a menos-100 grados Fahrenheit. Difícilmente es un ambiente hospitalario.

Pero hace aproximadamente 4 mil millones de años, Marte se parecía mucho a la Tierra antigua. Presumía de actividad volcánica, una atmósfera densa y temperaturas lo suficientemente suaves como para mantener agua líquida en su superficie.

En esos días, el cráter Jezero contenía un vasto lago. Los cañones circundantes fueron tallados por caudalosos ríos. La característica que Perseverance está programada para inspeccionar fue un delta, donde los sedimentos de la cuenca circundante se acumularon en capas de lodo. En la Tierra, tales sedimentos han conservado evidencia de vida antigua en forma de esteras fosilizadas de escoria microscópica de estanques llamados estromatolitos.

'Si pudiéramos encontrar algo así en Marte, sería el santo grial de la astrobiología', dijo la científica planetaria de la Universidad Purdue, Briony Horgan, miembro del equipo científico del rover Perseverance. Horgan ha realizado estudios satelitales del lugar de aterrizaje que demostraron que es rico en los tipos de moléculas conocidas por ayudar a preservar las firmas de los organismos vivos.

La perseverancia está armada con una batería de instrumentos diseñados para detectar biofirmas. Dos cámaras fotografiarán el paisaje y acercarán estructuras diminutas. Un sensor utilizará rayos X para medir la composición química de las rocas, mientras que una máquina montada en el brazo del robot despliega láseres para detectar moléculas orgánicas y otras biofirmas potenciales. Un radar de penetración terrestre mapeará el subsuelo y una estación meteorológica marciana tomará datos sobre la temperatura, el viento y las nubes de polvo.

Muchos de estos son versiones más avanzadas de los instrumentos del rover Curiosity, que ha estado explorando un lugar muy al este de Jezero desde 2012.

Pero Perseverance es el primer rover de la NASA con la capacidad de recolectar muestras de suelo y roca y almacenarlas en la superficie marciana. Si y cuando la agencia espacial pueda lanzar misiones de seguimiento, esas naves espaciales recuperarán las muestras de Perseverance y las traerán de regreso a la Tierra, donde se pueden analizar con herramientas aún más sofisticadas en los mejores laboratorios del mundo.

'Encontrar un conjunto de muestras que valga la pena traer de vuelta es realmente importante', dijo Farley, el científico del proyecto. 'Lo que está en juego es la capacidad de dar realmente el primer paso para responder a la pregunta de si existe vida en otro lugar'.

'Los astrobiólogos han soñado con esta misión durante décadas', dijo Mary Voytek, quien dirige el programa de astrobiología de la NASA. Los microbiólogos como ella han encontrado vida en la Tierra prácticamente dondequiera que hayan mirado. La perseverancia desempeñará el papel de microbiólogo robótico en Marte.

Es poco probable que las imágenes por sí solas se consideren una prueba definitiva de la vida antigua, ni es posible miniaturizar todo el equipo necesario para los exámenes más detallados de las muestras marcianas. Es por eso que Perseverance es parte de un proyecto más amplio para recolectar muestras de Marte que eventualmente puedan ser devueltas a la Tierra.

Hay docenas de tubos esterilizados, diseñados para albergar muestras del tamaño de una tiza, metidos dentro del vientre del robot Perseverance. El rover perforará Marte, asegurará muestras de rocas y minerales en los tubos, sellará los tubos y los almacenará en un escondite para una futura misión a recuperar.

Un módulo de aterrizaje robótico de seguimiento asignado para recuperar las muestras debe descender a menos de 100 yardas de donde Perseverance deposita el caché de muestras, dijo Bobby Braun, el gerente del programa de devolución de muestras, el miércoles. El recuperador, a su vez, entregará muestras a una nave espacial de carga en órbita sobre Marte. Esta será la nave más grande jamás enviada al Planeta Rojo, en parte porque tendrá que llevar suficiente propulsor para un viaje de regreso.

Algunos de los científicos que estudiarán esas muestras en la década de 2030, en una instalación que aún no se ha construido, pueden ser actualmente estudiantes, o incluso niños, dijo Elisabeth Hausrath, astrobióloga de la Universidad de Nevada en Las Vegas que está asignada para representar a la intereses de esos futuros científicos.

Detectar evidencia indiscutible de vida en rocas marcianas sería un descubrimiento científico espectacular, quizás el más importante que haya hecho la humanidad. Sugeriría que aún podría existir más vida en otro lugar.

El descubrimiento también podría recordarle a la humanidad que la vida no es indestructible. Si un entorno cambiado es lo que condenó a los organismos en Marte, también podría suceder aquí.

'Este tipo de descubrimientos tienen la capacidad de afectar a las personas en su esencia', dijo Kathryn Stack Morgan, científica adjunta del proyecto de la misión. 'Se convierte en algo que tienes que confrontar sobre ti mismo, tu especie y tu lugar en el universo'.

Otros miembros del equipo tenían una visión más cotidiana de los eventos del día. John McNamee, director del proyecto de la misión, dijo a los periodistas el jueves que durmió profundamente la noche anterior; sabía que sus ingenieros guiarían a Perseverance a un aterrizaje suave.

“Luego me levanté, hice un poco de ejercicio, desayuné y aterricé en Marte”, dijo. 'Así que, hasta ahora, un día bastante bueno'.

Christian Davenport contribuyó a este informe.