El estudio de los gemelos Kelly de la NASA muestra los duros efectos de los vuelos espaciales y un brutal regreso a la Tierra

El estudio de los gemelos Kelly de la NASA muestra los duros efectos de los vuelos espaciales y un brutal regreso a la Tierra

El astronauta Scott Kelly se hizo un conejillo de indias para todas las personas que sueñan con viajes humanos a Marte y otros destinos en el espacio. En 2015, Kelly viajó en un cohete al espacio y pasó casi un año en la Estación Espacial Internacional en órbita terrestre baja, mientras que su hermano gemelo idéntico, Mark Kelly, permaneció en la superficie de la Tierra para el célebre 'estudio de gemelos' de la NASA, diseñado para ver qué vuelos espaciales hace al cuerpo humano.

Los resultados completos, publicados el jueves. en la revista Science , demostró que Scott Kelly experimentó numerosos cambios fisiológicos y cromosómicos durante su larga estancia en órbita, incluidos cambios en la expresión genética. Su sistema inmunológico se puso en alerta máxima, tanto cuando fue al espacio como al regresar a la Tierra. Su cuerpo actuó como si estuviera siendo atacado.

Mark Kelly sirvió como sujeto de comparación para el experimento. El astronauta retirado está casado con la excongresista Gabby Giffords (D) y se postula para la nominación demócrata para el Senado de los Estados Unidos en Arizona.

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Los investigadores, haciéndose eco de lo que la NASA sugirió anteriormente, dijeron que el estudio de los gemelos no arrojó resultados sorprendentes, ni consecuencias impactantes para la salud que seguramente evitarían una misión humana a Marte o una misión similar de larga duración. Pero el informe muestra de nuevo que el cuerpo humano está adaptado para la vida en la superficie de la Tierra y se vuelve loco en gravedad cero.

Uno de los hallazgos más dramáticos se refería a la epigenética: cómo se activan o desactivan los genes para producir proteínas. (Al contrario de algunos titulares sin aliento, Scott Kelly no experimentó un cambio inducido por el espacio en su código genético). La expresión genética cambió en ambos Kelly durante el estudio, pero de formas significativamente diferentes. El estudio encontró que más del 90 por ciento de los cambios en la expresión genética de Scott Kelly volvieron a la normalidad cuando regresó a la superficie.

Las muestras de sangre indicaron que sus telómeros, estructuras que protegen los extremos de los cromosomas, al igual que las tapas de plástico en los extremos de los cordones de los zapatos, y que se erosionan con el tiempo como parte del proceso de envejecimiento natural, se alargaron en el espacio. Pero el espacio no es la fuente de la juventud: los telómeros se acortaron drásticamente cuando regresó a la Tierra.

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La causa de estos cambios en la longitud de los telómeros no está clara, dijo Susan M. Bailey, bióloga de la Universidad Estatal de Colorado que dirigió esa parte del estudio. En una teleconferencia con periodistas el jueves, planteó una serie de posibles explicaciones, desde el estilo de vida más saludable en el espacio, que incluye una gran cantidad de ejercicio, hasta algún tipo de respuesta a la lesión o herida debido a la radiación, lo que lleva a un aumento en el número de células madre con telómeros más largos.

Scott Kelly, quien junto con su hermano Mark estaba en la llamada, intervino que experimentos anteriores habían encontrado que los gusanos tienen telómeros más largos en el espacio. 'Estoy bastante seguro de que los gusanos no se ejercitaban más que en la Tierra', dijo.

Aunque la longitud promedio de sus telómeros volvió aproximadamente a la normalidad después de su regreso a la Tierra, las pruebas mostraron que conservaba un número ligeramente elevado de células con telómeros cortos. 'Podría tener un mayor riesgo de enfermedad cardiovascular o algunos tipos de cáncer', dijo Bailey en una teleconferencia con periodistas a principios de semana.

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'Aunque la longitud promedio de los telómeros, la expresión génica global y los cambios en el microbioma volvieron a niveles cercanos a los de antes del vuelo dentro de los 6 meses posteriores al regreso a la Tierra, se observó un mayor número de telómeros cortos y la expresión de algunos genes aún se vio alterada', afirma el informe.

El estudio encontró ciertos déficits cognitivos durante una batería de pruebas en órbita, que se prolongó cuando Scott Kelly volvió a realizar las pruebas en la Tierra.

Pero en una entrevista con The Washington Post, Scott Kelly, ahora de 55 años, dijo que después de aterrizar sufrió síntomas similares a los de la gripe y se sintió mal durante muchas semanas, y eso alteró su desempeño cognitivo.

“Imagínese que va a tomar el SAT cuando tiene gripe. Probablemente no lo harías tan bien ', dijo Kelly.

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Adaptarse a la vida en el suelo fue en realidad más difícil que adaptarse a la vida en gravedad cero, dijo. En sus memorias, “ Aguante , ”Escribió sobre sufrir erupciones en la piel, sensación de ardor y piernas horriblemente hinchadas, así como náuseas en los días posteriores a su regreso.

“Cuando llegué por primera vez, me sentí mal por el cambio de fluido y los niveles de dióxido de carbono. No puedo decir que sentí un cambio en mi sistema inmunológico, pero definitivamente no me sentía bien. Pero me sentí mucho peor al regresar ”, le dijo a The Post. “Los síntomas más preocupantes que tuve, como hinchazón en las piernas, erupciones, desaparecieron después de un par de semanas. Después de un mes me sentí mucho mejor. Yo diría que pasaron ocho meses antes de que me sintiera completamente normal '.

Dijo que uno de los problemas más difíciles que enfrentó fue adaptarse a una existencia no programada, en marcado contraste con la vida en la estación espacial.

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'Cuando regresas, te sientes un poco sin rumbo', dijo.

El nuevo estudio señala: 'Además de la reexposición a la gravedad de la Tierra, el período posterior al vuelo puede ser exigente para los astronautas debido a la participación en estudios de investigación y eventos de medios'.

Andrew P. Feinberg, uno de los coautores del estudio y experto en epigenética de la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins, advirtió que este estudio de investigación es limitado, se centra en un solo par de gemelos y no debe considerarse como una fuente de verdades universales sobre los efectos de los vuelos espaciales sobre la salud humana.

'La muestra del estudio es de dos personas', dijo Feinberg. 'Si ves una diferencia entre estas dos personas, ¿cómo sabes si lo que estás mirando se debe al gemelo en el suelo o al gemelo en el espacio?'

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Además, Scott Kelly permaneció en órbita terrestre baja bajo el escudo protector del campo magnético terrestre. Los vuelos espaciales interplanetarios, o los viajes a la luna, expondrán a los astronautas a niveles mucho más altos de radiación.

“Necesitamos salir de la órbita terrestre baja, y necesitamos que los astronautas pasen más tiempo para evaluar realmente algunos de estos efectos sobre la salud. La exposición a la radiación sin duda será una gran preocupación ”, dijo Bailey.

Al comienzo de la teleconferencia del jueves, Mark Kelly se tomó un momento para elogiar a su hermano: 'Como ciudadano de nuestro país, no solo como su hermano gemelo, aprecio el sacrificio que hizo para pasar un año en el espacio'.

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Mark Kelly es seis minutos mayor que su hermano. Pero Scott Kelly dice que en realidad es unos milisegundos más joven aún, debido a que ha pasado 500 días más en el espacio que su hermano astronauta. La teoría especial de la relatividad de Einstein conduce a una 'paradoja de los gemelos' en la que alguien que se mueve a alta velocidad, como a 27.000 km / h en órbita terrestre baja, envejece más lentamente que un gemelo en la Tierra.

“Parezco más joven que él”, dijo Scott. 'Está ocupado postulándose para un cargo. Sus telómeros van a ser mucho peores que los míos. No estoy preocupado. Estaré en una playa de las Bahamas y, con suerte, él estará en el Senado de los Estados Unidos. Él envejecerá mucho más rápido que yo '.

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