Una misteriosa enfermedad mató a un niño en 1969. Años más tarde, los médicos creyeron que habían aprendido lo que era: SIDA.

Una misteriosa enfermedad mató a un niño en 1969. Años más tarde, los médicos creyeron que habían aprendido lo que era: SIDA.

El niño de 16 años tenía el tipo de enfermedad que los médicos no conocerían durante años: estaba débil y demacrado, plagado de infecciones persistentes y plagado de lesiones cancerosas raras conocidas como sarcoma de Kaposi, una enfermedad de la piel que se encuentra en personas mayores. hombres de ascendencia mediterránea.

El niño, Robert Rayford, murió el 15 de mayo de 1969 en St. Louis. Pasaría más de una década antes de que los médicos comenzaran a ver casos similares entre hombres homosexuales en Nueva York y California. En 1982, con el aumento del número de enfermos, la enfermedad recibió un nombre: síndrome de inmunodeficiencia adquirida. La epidemia de SIDA había comenzado.

Pero el misterio de Robert R., como lo conocían los investigadores durante mucho tiempo, permanecería en la mente de los médicos que lo habían atendido. Con la sensación de que algún día se podría aprender algo importante, dos médicos recolectaron muestras de tejido después de su muerte y las congelaron durante casi 20 años.

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Con el tiempo, el caso de un joven afroamericano pobre que aparentemente nunca abandonó el Medio Oeste agregaría un giro sorprendente a la comprensión de una enfermedad que muchos conectaban con los hombres blancos homosexuales en las cosmopolitas ciudades costeras. Los investigadores llegarían a ver a Raimundo como la primera muerte conocida en el país por una cepa del virus de la inmunodeficiencia humana, el VIH, el virus que causa el SIDA.

“Cada vez que llega esta fecha, pienso en este joven y el infierno por el que pasó”, dijo Memory Elvin-Lewis, un microbiólogo que fue fundamental en el caso. 'Está grabado en mi cerebro'.

Para algunos, la afirmación de que Raimundo murió de SIDA puede que nunca se pruebe completamente. Anthony Fauci, un reconocido experto en SIDA y jefe de investigación de enfermedades infecciosas en los Institutos Nacionales de Salud, dijo que el estado inferior de las pruebas de anticuerpos en ese momento hace que el caso de Robert R. sea fascinante y frustrante.

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'Ciertamente podría ser cierto, e incluso puede ser probable que sea cierto', dijo Fauci, 'pero la prueba absoluta no está ahí'.

Robert ya estaba luchando cuando llegó al Hospital de la Ciudad de St. Louis a fines de 1968. Luego de 15 años, el niño sufría de piernas y genitales hinchados, fatiga y hemorroides. Pero según los médicos de la época y los periodistas que revisaron el caso años después, ni Raimundo ni su familia fueron muy comunicativos con la información.

“Nunca me diría una palabra”, dijo Elvin-Lewis, ahora de 85 años y todavía trabajando.

La primera vacuna contra el sarampión recibió su nombre. Pero no vacunó a su hijo.

El poco comunicativo Raimundo podría haber tenido una discapacidad mental, dijeron los médicos más tarde. Cuando descubrieron que tenía clamidia, una infección bacteriana de transmisión sexual, eludió las preguntas sobre su actividad sexual o solo diría que había estado con una chica del vecindario. Pero había evidencia física de que se había involucrado en una actividad homosexual, voluntariamente o no.

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Más frustrante, sus médicos no pudieron llegar a un diagnóstico claro y ninguno de sus tratamientos funcionó. Durante 15 meses, fue trasladado dos veces a otros hospitales y su caso atrajo a varios especialistas. Uno de ellos fue Elvin-Lewis, un microbiólogo recién contratado en la Facultad de Odontología de la Universidad de Washington con experiencia en clamidia. Se sorprendió al descubrir que la infección se extendió por el cuerpo de Raimundo de una manera que nunca había visto. Y, sin embargo, las propias defensas del niño apenas luchaban contra las bacterias. Su sistema inmunológico parecía extrañamente inerte.

Tres meses después de cumplir los 16, Raimundo murió de neumonía.

El misterio solo creció cuando la autopsia reveló numerosas lesiones internas conocidas como sarcoma de Kaposi, que eran casi desconocidas en un adolescente negro. Elvin-Lewis y una linfóloga llamada Marlys Witte, que no respondieron a una solicitud de entrevista, hicieron recolectar y conservar muestras de tejido en glutamato de sacarosa y potasio con la esperanza de que la ciencia médica algún día pudiera descubrir algunos de sus secretos.

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'Sabíamos que tenía que haber otro virus o algo que estaba causando su inmunodeficiencia', dijo Elvin-Lewis.

No habría respuestas durante años. Elvin-Lewis y Witte presentaron un artículo que destacaba algunas de las perplejidades del caso, pero el mundo siguió adelante. La guerra de Vietnam estalló y terminó. Richard Nixon ganó las elecciones para un segundo mandato, juró que no era un delincuente y luego renunció. Llegó la discoteca, en medio de una ola de 'Saturday Night Fever'. La cocaína corría por la vida nocturna de las grandes ciudades.

Y los hombres homosexuales comenzaron a enfermarse en un número notable.

En junio de 1981, el Centro para el Control de Enfermedades notó en su Informe Semanal de Morbilidad y Mortalidad la aparición de una neumonía rara en cinco jóvenes homosexuales en Los Ángeles. Además, los hombres, todos los cuales morirían, mostraron un sistema inmunológico comprometido. El mismo día, un dermatólogo de Nueva York informó a los CDC sobre una serie desconcertante de casos de sarcoma de Kaposi entre los hombres homosexuales. Los periódicos empezaron a escribir sobre la 'neumonía de los hombres homosexuales' y el 'cáncer de los homosexuales' y, finalmente, sobre el sida.

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Los investigadores rastrearon lentamente los orígenes probables del VIH hasta las poblaciones de chimpancés en África central, donde probablemente saltó a los cazadores humanos a través del contacto con sangre animal. Creían que el virus cruzó el mundo con viajeros infectados en la década de 1970. Se identificaron múltiples vectores de infección, incluido el contacto homosexual y heterosexual, las transfusiones de sangre y el intercambio de agujas contaminadas.

Poco de eso parecía apuntar a un oscuro misterio médico del Medio Oeste casi 15 años antes. Pero para los médicos de Raimundo, las descripciones del SIDA sonaron. En 1984, Witte publicó una carta en una revista señalando las similitudes con la historia de Raimundo. En 1985, cuando estuvo disponible una prueba que podía detectar anticuerpos contra el VIH, Elvin-Lewis empacó algunas de sus muestras almacenadas durante mucho tiempo en hielo seco y las envió a Witte, quien las hizo analizar por Robert Garry, un virólogo de Tulane. Garry probó nueve proteínas distintas del VIH. La sangre de Raimundo mostró evidencia de los nueve.

“Case Shakes Theories of AIDS Origin”, decía un artículo del Chicago Tribune que dio a conocer los resultados en octubre de 1987. “Un adolescente del área puede haber muerto de SIDA en 1969”, decía un titular en el St. Louis Post-Dispatch.

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Las pruebas en los tejidos de Raimundo asombraron a los investigadores. El hallazgo no cambiaría la forma en que se trató la enfermedad, pero desafió la sabiduría convencional de cómo llegó.

'Si los hallazgos son fácticos, sería el primer caso de SIDA en los Estados Unidos', dijo el epidemiólogo Peter Selwyn al Post-Dispatch en ese momento. 'S t. Louis no se destaca como un punto caliente para el virus del SIDA '.

Los investigadores se mostraron escépticos. Pero a medida que las pruebas se volvieron más refinadas, Garry realizó un análisis más profundo que identificó de manera más concluyente la infección de Raimundo como una cepa temprana del VIH que era distinta de la cepa que condujo a la epidemia a principios de la década de 1980.

Esas pruebas no han borrado todas las dudas, dijo Fauci. Para él, la 'prueba precisa' requeriría más pruebas en las muestras de tejido de Raimundo. Pero eso ya no es posible. Las últimas muestras de tejido conocidas que sobrevivieron se encontraban en el laboratorio de Garry en Nueva Orleans. Fueron aniquilados por el huracán Katrina en 2005.

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