El misterio de la gran migración de ratas topo desnudas

El misterio de la gran migración de ratas topo desnudas

De vez en cuando, cuando cae la noche en el Parque Nacional Meru en Kenia, tiene lugar un evento que pocas personas han presenciado: la migración de la rata topo desnuda.

Las ratas topo desnudas son en su mayoría roedores subterráneos sin pelo, casi ciegos que se asemejan a salchichas rosadas arrugadas. Desde ojos cubiertos de piel hasta incisivos con forma de dientes de sable construidos para roer el suelo compactado, casi todo lo relacionado con estos animales está adaptado a una vida bajo tierra, donde habitan en colonias gigantes dominadas por reinas. Allí, los roedores prácticamente no tienen depredadores y no compiten por las raíces y los tubérculos que comen.

De vez en cuando, una de estas criaturas se desprende de su grupo y asoma la cabeza. Después de olfatear para asegurarse de que la costa esté despejada, la única rata topo abandona la seguridad del único hogar que ha conocido y se adentra en la oscura y peligrosa noche. Eventualmente, si el viajero no es devorado por un babuino o una boa de arena de Kenia, la rata topo dejará de deambular y comenzará a masticar, hacia abajo, hacia la tierra de color óxido. Con suerte, pronto se le unirá otra rata topo desnuda, preferiblemente del sexo opuesto, y los dos se dedicarán a crear una nueva colonia desde cero.

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Los científicos han estado estudiando cómo las ratas topo desnudas crean nuevas colonias durante décadas, aunque ninguno ha visto el comportamiento en la naturaleza. Pero casi todo lo relacionado con la migración salvaje, cómo los animales ciegos deciden dónde dirigirse y dónde detenerse, y cómo se encuentran entre sí, es un misterio, incluso para un investigador que ha estudiado a los animales durante cuatro décadas.

Stan Braude ha estado atrapando, marcando y liberando ratas topo desnudas y recientemente probó una teoría tentadora de que los animales calculan sus viajes oscuros para que coincidan con las fases de la luna. No lo hacen.

'Los datos nos dijeron que estábamos equivocados', dijo Braude , un biólogo evolutivo de la Universidad de Washington en St. Louis que publicó su resultados en el African Journal of Ecology. 'Justo cuando crees que has respondido una pregunta, aparecen una docena más'.

Algunos acertijos sobre estas enigmáticas criaturas tienen respuestas. Las ratas topo desnudas parecen tener cierta resistencia al cáncer y pueden vivir 30 años o más en cautiverio, que es extremadamente largo para un roedor. Son más cortos que un billete de un dólar y, sin embargo, una sola colonia puede crear una red de túneles que serpentea debajo de un área del tamaño de seis campos de fútbol. Viven en sociedades sumamente sociales subordinadas a una enorme y amenazante reina de las ratas topo.

Originalmente, Braude se propuso estudiar el comportamiento de los animales en su África oriental nativa, pero las ratas topo eran tan reservadas que terminó embarcándose en un estudio masivo de marcado y recaptura, algo así como un censo de ratas topo desnudas. “A principios de la década de 2000, teníamos marcados cerca de 10,000 animales”, dijo. Esa investigación ha llevado a algunos avances de ratas topo desnudas.

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Se solía pensar que las ratas topo desnudas nunca salían a la superficie. Se suponía que las nuevas colonias se formaban por fisión o la ruptura de una colonia ya existente. Pero cuanto más tiempo pasaba Braude atrapando a los roedores hundiendo tubos en sus madrigueras, más individuos y grupos pequeños encontraba, solo una, dos o tres ratas topo donde esperaba 300.

Luego, en 1996, un investigador en Sudáfrica, Justin O’Riain , agregó otra pieza fantásticamente extraña al rompecabezas. Al examinar las características físicas y químicas de las ratas topo que abandonan sus madrigueras, mostró que las colonias a veces producen animales que son bastante diferentes del resto.

Estos animales, escribió O’Riain, son ' cargado de grasa , 'Lleno de hormonas reproductivas, reacios a aparearse con otros miembros de sus propias colonias y, por lo general, bastante inútiles cuando se trata de las tareas diarias de la colonia. Tal indolencia normalmente daría como resultado un rápido ataque por parte de la reina, pero por alguna razón, los 'morfos dispersores', como los llamó O’Riain, salieron impunes.

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Con el tiempo, O'Riain inventaría otro nombre para las ratas topo inusuales y corpulentas: Houdinis.

'Su deseo de escapar era abrumador', dijo en una entrevista O’Riain, ecólogo del comportamiento de la Universidad de Ciudad del Cabo. Incluso después de que los investigadores pusieron ladrillos en la parte superior de sus recintos, los Houdinis lograron salir de una manera que O’Riain aún no comprende.

En un ensayo, O’Riain extrajo ratas topo desnudas comunes y corrientes de las colonias cautivas y las colocó dentro de colonias extranjeras. Como se predijo, los intrusos accidentales parecieron detectar de inmediato que no estaban en casa, probablemente porque cada colonia tiene un perfil de olor distinto, y tratarían de salir hacia atrás.

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'Las ratas topo desnudas se odian entre sí', dijo O'Riain. Otros experimentos habían revelado, horriblemente, que si los investigadores colocaran dos colonias de ratas topo desnudas una al lado de la otra, la escena en el laboratorio a la mañana siguiente 'sería un baño de sangre'.

Pero el experimento arrojó un resultado diferente si O’Riain dejaba caer un Houdini en una colonia extranjera. En lugar de acobardarse, el animal corrió 'a toda velocidad hacia el centro de la colonia y trató de copular con todos los que encontró', dijo O'Riain.

Y era la misma historia si se colocaran dos Houdinis juntos. 'En lugar de hacer la norma para la especie, que era luchar hasta la muerte, copulaban entre sí', y con entusiasmo, dijo O’Riain.

'Eso lo clavó', dijo Braude. Entre sus datos que muestran marcadas ratas topo apareciendo en colonias a grandes distancias de sus lugares de nacimiento y las observaciones del comportamiento de O'Riain en poblaciones cautivas, quedó claro que las ratas topo desnudas no solo salen a veces a la superficie, sino que también producen ratas topo pioneras especialmente. adaptado para el viaje.

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En todo el tiempo que pasó estudiando a estas criaturas, Braude nunca ha visto a una rata topo haciendo su movimiento de medianoche. En parte, esto se debe a que el viaje lo emprenden solo un puñado de animales, por lo que la probabilidad de atraparlos en el acto es extremadamente baja. Pero también, las ratas topo desnudas son nativas de los pastizales de Kenia, Somalia y Etiopía, lugares donde la gente no suele pasear por la noche. “Por los leones”, dijo Braude.

Hace casi dos décadas, realizó un estudio que demostró además que los roedores a veces salen de noche. Las ratas topo no pueden saltar, por lo que al erigir cientos de pies de cercas de cuatro pulgadas de alto que terminaban en cubos sumergidos, pudo atrapar poco menos de una docena de ratas topo errantes en el transcurso de cuatro años. Algunos habían viajado más de una milla desde sus lugares de nacimiento.

Este año, Braude reevaluó los datos de ese estudio, así como los datos de colonias cautivas de casi una década, para buscar un vínculo entre el momento en que las ratas topo deambulan y las fases de la luna.

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Teorizó que las criaturas podrían preferir salir en la oscuridad de una luna nueva, porque los depredadores podrían tener más dificultades para encontrarlas. Después de todo, la luna guía el comportamiento de muchos otros animales, desde ostras y los arrecifes de coral para ñu . Pero no, evidentemente, ratas topo.

Braude no lo vio como un fracaso. Hay tantas facetas desconcertantes de la vida de la rata topo desnuda que simplemente tachar una posibilidad de la lista es progreso.

'Es genial que Stan siga persiguiendo esto con tenacidad porque creo que es muy interesante', dijo O’Riain, 'pero creo que es algo extraordinariamente difícil de hacer'.

Este otoño, el trabajo de Braude continuará. Siempre que la pandemia de coronavirus lo permita, planea regresar al este de África para ayudar con un nuevo proyecto de captura de ratas topo desnudas. Quizás finalmente se encuentre con una rata topo desnuda deambulando por la noche.

“Tengo muchas preguntas”, dijo Braude.

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