Vaya, qué dientes tan grandes y huesos extraños tienes. Los científicos descubren una criatura que vagó al sur del ecuador hace 66 millones de años.

Vaya, qué dientes tan grandes y huesos extraños tienes. Los científicos descubren una criatura que vagó al sur del ecuador hace 66 millones de años.

Hace sesenta y seis millones de años, antes de que la era de los dinosaurios llegara a su fin, la mayoría de los mamíferos eran débiles y parecidos a musarañas. Lo que significa que una criatura de Madagascar recién descrita, aunque del tamaño de una marmota, era un gigante de su época. Y reunió las rarezas de un titán en su marco de 7 libras.

Los fósiles del antiguo animal, el esqueleto de mamífero más antiguo encontrado en el hemisferio sur, muestran dientes y huesos como nunca antes o después. 'Es un cambio de juego', dijo el paleontólogo de la Universidad de Ohio. Patrick M. O'Connor , que no formó parte del estudio. Aunque los investigadores encontraron un solo esqueleto, O'Connor dijo que su notable conservación permitió a los científicos analizar al mamífero de formas que antes 'solo podían soñar'.

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Un equipo internacional de científicos, incluidos investigadores de Madagascar y Estados Unidos, describió al animal en la revista. Naturaleza El miércoles. Lo llamaronAdalatherium hui- el primer nombre, su género, se traduce como 'bestia loca'; el segundo, el nombre de la especie, es en honor al científico de mamíferos fallecido Yaoming Hu.

Adalatherium ayuda a llenar los vacíos de la evolución de los mamíferos que ocurrieron durante la época de los dinosaurios. Los científicos saben bastante sobre los mamíferos del hemisferio norte, especialmente China, dijo O'Connor. Pero ese conocimiento se desvanece al sur del ecuador.

Hasta hace 180 millones de años, los continentes familiares del hemisferio sur estaban mezclados en una masa de tierra conocida como Gondwana. Los mamíferos que vivían allí, que los científicos llaman gondwanatherianos, eran conocidos solo por fragmentos dispersos de mandíbula, dientes y un cráneo solitario. Hasta este descubrimiento.

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Los paleontólogos extrajeron el esqueleto de una grieta en el noroeste de Madagascar en 1999. Pero los científicos no sabían que habían encontrado un mamífero. La sección de piedra arenisca que quitaron contenía un reptil antiguo. Adalatherium se conservó justo debajo. Un examen más detenido de la roca, en la Universidad de Stony Brook en Nueva York, reveló la verdadera naturaleza peluda de Adalatherium. (El esqueleto permanece en Nueva York; la cabeza fue removida para un estudio más detenido y está en Denver).

Los mamíferos de esta época y lugar son extremadamente raros. De los 20.000 dinosaurios, ranas, cocodrilos y otros especímenes encontrados en el sitio de Madagascar bajo un equipo dirigido por el autor del estudio David Krause , solo 12 son mamíferos.

'Conozco este fósil en particular desde 2003', dijo Zhe-Xi Luo , un paleontólogo de la Universidad de Chicago que no participó en esta investigación. Luo conoció a Adalatherium cuando Krause empacó el esqueleto en una bolsa, lo transportó a Minnesota y se lo mostró a otros científicos, quienes, bajo un código de secreto profesional, admiraron los huesos en una reunión de la Sociedad de Paleontología de Vertebrados.

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Los autores del estudio pasaron los años intermedios describiendo el sistema esquelético con meticuloso detalle. 'Como siempre dicen', dijo Luo, 'un buen trabajo lleva mucho tiempo'.

El esqueleto guió a los científicos en un viaje anatómico desde el hocico, pasando por la suave joroba de la columna, hasta la punta de la cola. Incluso quedan detalles tan pequeños como los huesos sesamoideos, las protuberancias duras fijadas a los tendones. Sus costillas contienen tejido blando fosilizado, lo que sugiere que el animal estaba vivo cuando fue enterrado en un flujo de lodo.

'Es el espécimen más completo de un mamífero gondwanatheriano', dijo Krause, un paleontólogo de vertebrados del Museo de Naturaleza y Ciencia de Denver, a los periodistas el martes.

El cuerpo de Adalatherium es una fusión de rasgos extraños. 'Es como la quimera metafórica', dijo Luo. La estructura de la oreja se parece a la de un equidna (el mamífero puntiagudo que pone huevos de Australia). Sus extremidades anteriores se sientan muy juntas, como patas de gatito. Las extremidades traseras están extendidas hacia un lado, imitando la posición en cuclillas de un culturista.

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Tenía los dientes delanteros en constante crecimiento. Más extraños aún son los puntiagudos dientes traseros que, según Krause, parecen haber llegado del 'espacio exterior'. Dada la forma de estos masticadores inusuales, los investigadores suponen que Adalatherium comía una dieta de plantas.

Las proyecciones óseas de su columna indican que tenía 'músculos de la espalda muy fuertes', dijo la autora del estudio Simone Hoffmann, profesora de anatomía del Instituto de Tecnología de Nueva York. Es posible que haya caminado mientras doblaba la columna vertebral de un lado a otro. (Imagínese cómo un lagarto corretea mientras trepa por una puerta mosquitera).

Su cráneo, dijo Luo con una sonrisa, 'no se parece al de nadie'. La cabeza tiene un agujero misterioso sobre su hocico que desconcierta a los autores del artículo, incluso después de casi dos décadas de estudio.

Los mamíferos típicos de esta época, el Mesozoico, pesaban 100 gramos, tan livianos como una baraja de cartas, o menos. 'Adalatherium es bastante más grande que el mamífero mesozoico promedio', dijo la paleobióloga Gemma Benevento, investigadora postdoctoral de la Universidad de Birmingham de Gran Bretaña que no participó en este estudio. Con un estimado de 3 kilogramos (más de 6 libras), pesaba 'aproximadamente lo mismo que una marmota adulta', dijo.

El tamaño gigante de Adalatherium puede haber sido ayudado por la tectónica de placas que destrozó Gondwana. Por regla general, los supercontinentes, como las bandas de chicos, deben disolverse: primero India y Madagascar se separaron de África. Luego, hace 88 millones de años, el subcontinente indio se separó de Madagascar.

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Allí, sumidos en el aislamiento evolutivo de la isla, los animales empezaron a evolucionar de formas nuevas y extrañas. Evidencia, al menos en ranas y lagartos modernos , sugiere que las islas pueden acumular nuevas especies más rápidamente que los hábitats del continente. En las islas, los animales pueden adaptarse a nuevas fuentes de alimento, depredadores o parásitos. Los animales pequeños crecen grandes. Los animales grandes se encogen.

'Las islas tienden a ser relativamente únicas en su composición', dijo Benevento, 'que poseen especies que no se encuentran en ningún otro lugar'.

Los habitantes de Madagascar de Adalatherium incluían enormes ranas blindadas capaces de masticando dinosaurios bebé y cocodrilos de nariz chata que comían plantas.

A pesar de que Adalatherium y sus contemporáneos desaparecieron después del impacto del asteroide hace 66 millones de años, lo que sucedió una vez sucedió nuevamente: cuando la vida encontró un camino hacia Madagascar, se volvió extraño. Los primates de Madagascar, los lémures, evolucionaron hasta convertirse en 100 especies diferentes. Las polillas evolucionaron lenguas más largo que la envergadura de sus alas para beber el néctar de las orquídeas locales. Aproximadamente el 99 por ciento de las especies de vertebrados terrestres de Madagascar viven solo en la isla.

Este antiguo animal 'es la mejor evidencia hasta ahora de cómo los mamíferos mesozoicos podrían haber evolucionado de forma aislada en las islas', dijo Krause. 'La evolución de los mamíferos en las islas conduce a lo extraño'.

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