Los estudiantes universitarios de bajos ingresos ya enfrentaban barreras para graduarse. El coronavirus los multiplicó.

Los estudiantes universitarios de bajos ingresos ya enfrentaban barreras para graduarse. El coronavirus los multiplicó.

El lugar favorito de Luis Gallardo para estudiar era la biblioteca de la Universidad de California en Berkeley. Prefería trabajar por la noche, cuando estaba tranquilo y las distracciones del día no tiraban de su mente.

Pero la semana pasada, con el campus cerrado debido al nuevo coronavirus, su refugio y los recursos que venían con él se habían ido. Pasó más de una mañana en la mesa de la cocina de su familia, mirando su computadora portátil, sus pensamientos deshilachados. Cuidaba de su hermana menor, su hermano y su primo, quienes intentaban administrar sus propias tareas escolares, ahora en línea. Su madre finalmente llegó a casa después de su turno en McDonald's y se sentó a su lado. Todas las sillas estaban ocupadas.

Trató de estudiar de noche, cuando se instaló el apartamento de dos habitaciones en Los Ángeles que comparte con siete familiares. Pero su mente se sintió abarrotada incluso entonces. Duerme en un futón en la sala de estar, con su tío cerca, y después de un largo día que se resiste a la estructura, es difícil concentrarse.

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'Es mucho más desafiante poder concentrarse y cumplir plenamente', dijo Gallardo, de 20 años, quien se especializa en ciencias políticas y es el primero en su familia en ir a la universidad. “Trato de hacer una lista de cosas por hacer, pero al final no la termino. Es un momento muy impredecible '.

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Gallardo está decidido a terminar sus clases este semestre y mantenerse en camino hacia la graduación, aunque no está seguro de cómo encajarán todas las piezas financieras. Tiene un trabajo que puede hacer de forma remota, pero termina este mes y no ha recibido una oferta de ninguno de los puestos de verano a los que ha postulado.

Para muchos estudiantes, el cambio de ir a clases a estudiar en casa es principalmente un inconveniente desorientador. Extrañan a sus amigos, su libertad y el aprendizaje de un ser humano en lugar de una pantalla, pero es poco probable que cambien sus posibilidades de graduarse.

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Para los estudiantes de bajos ingresos, sin embargo, la situación puede ser terrible. Obtener un título es un desafío en las mejores circunstancias: las tasas de graduación para estudiantes de bajos ingresos se han mantenido obstinadamente bajas durante décadas. Solo el 14 por ciento de los estudiantes de ingresos más bajos obtienen una licenciatura dentro de los ocho años posteriores a la primera inscripción, según los datos gubernamentales más recientes . Hacer malabarismos con las facturas, los trabajos y las responsabilidades familiares puede dificultar la búsqueda de tiempo y espacio para estudiar.

La pandemia de coronavirus está agravando esas presiones. Los estudiantes que vivían en el campus están tratando de mantener sus calificaciones en casa, algunos en condiciones de vida apretadas o emocionalmente tensas. Los estudiantes adultos que tienen hijos están siendo enterrados por las demandas de educación en el hogar. Algunos estudiantes no tienen acceso a Internet o una computadora que necesitan para hacer sus cursos. E incluso sin problemas de tecnología, la pérdida catastrófica de puestos de trabajo está sumiendo a algunas familias en un peligro económico.

Como resultado, el riesgo de deserción escolar está creciendo entre los estudiantes que más necesitan un título para salir de la pobreza.

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“Sabemos por experiencia que incluso los gastos pequeños e inesperados pueden realmente hacer tropezar a los estudiantes de bajos ingresos e interferir con su probabilidad de regresar”, dijo Jenna Sablan, profesora asistente de investigación en el Centro de Educación y Fuerza Laboral de la Universidad de Georgetown. 'Ahora, con el coronavirus, tiene un doble golpe no solo de nuevos gastos sino de la probabilidad de ingresos más bajos tanto para el estudiante como para sus familias'.

Vasiki Konneh, de 21 años, está de regreso en casa desde Colby College en Maine, tratando de completar sus cursos en línea, en espacios reducidos. Tiene una orden de quedarse en casa con cinco miembros de la familia en un apartamento de dos habitaciones en la ciudad de Nueva York. Licenciado en física, le preocupa no poder acudir a sus profesores para que le ayuden con las clases difíciles. El padre de Konneh es carpintero; no le pagan si no trabaja. “Tengo que preocuparme por mi trabajo escolar, pero también por mi familia y mi bienestar”, dijo.

María Romo-González, una estudiante de último año de 22 años en UC Berkeley, lucha con un acceso irregular a Internet; El salario de su madre como cajera de una tienda de comestibles no permite gastos adicionales. Le preocupaba tener que retirarse de las clases el mes pasado después de que su Internet seguía cayendo durante una clase diseñada para preparar a los estudiantes para un semestre.

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Para los estudiantes mayores que luchan por mantenerse a sí mismos, el camino hacia la graduación puede ser aún más difícil. Consuela Robinson, de 35 años, regresó a la universidad en 2017 después de abandonarla más de una década antes, y tuvo dos, a veces tres trabajos para llegar a fin de mes. El mes pasado, perdió su trabajo nocturno en un hotel Marriott en Seattle después de que el estado de Washington fuera severamente afectado por el coronavirus. Compró su primera casa el otoño pasado; ser dueña de su propia casa había sido su sueño desde que era una niña en cuidado de crianza. Ahora, ella no sabe cómo pagará su hipoteca.

'Sería muy difícil no terminar mis clases porque he trabajado muy duro para llegar a donde estoy ahora', dijo Robinson, quien se especializa en administración de atención médica en línea en Park University. “Pero sería difícil si yo también perdiera mi casa. De cualquier manera, será una pastilla difícil de tragar '.

La mayoría de los estudiantes que abandonan la universidad no regresan pronto, si es que regresan. En 2013, había unos 29 millones de estudiantes que habían dejado la universidad en las dos décadas anteriores antes de obtener un título. Cinco años después, solo el 13 por ciento de ellos se había reinscrito, según un estudio por el National Student Clearinghouse Research Center.

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“Una vez que un estudiante se detiene, puede ser más difícil regresar”, dijo Malik Brown, director ejecutivo de Graduate. Filadelfia, un grupo sin fines de lucro que trabaja para ayudar a estudiantes adultos de bajos ingresos. 'Si necesita concentrarse en asegurarse de que usted y sus hijos tengan comida, refugio; la educación viene después de esas cosas'.

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Brown dijo que los estudiantes le dijeron a su grupo que desde que comenzaron las órdenes de quedarse en casa, sus problemas más persistentes han sido la falta de acceso a Internet, cuidado infantil y comida. Una empresa de tecnología educativa llamada Course Hero encuestó a los estudiantes el mes pasado sobre sus necesidades financieras; entre los más de 14.000 que respondieron, el alquiler y la comida estuvieron casi empatados en el primer lugar.

Algunos estudiantes están considerando posponer la inscripción este otoño, y muchos dicen que la pandemia afectará su capacidad para pagar la universidad, según otros reciente encuestas .

Las clases presenciales en la Universidad de California en Davis terminaron la semana antes de los exámenes finales, lo que casi hizo que Paul Abrena se arrepintiera de haber optado por clases de informática de nivel superior. Abrena, estudiante de segundo año, nunca había tomado una clase en línea y encuentra que estudiar de esa manera lleva mucho más tiempo. Se inscribió a la 1 p.m. para el horario de oficina virtual de un profesor, con preguntas sobre una tarea que vencen a la medianoche, pero no pude hablar con el profesor hasta las 9 p.m. La universidad está permitiendo que los estudiantes tomen algunos cursos de aprobado o reprobado, pero esa opción no está disponible para los tres cursos de ciencias de la computación que está tomando y que son obligatorios para su especialidad.

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'Mi futuro realmente depende de cómo me desempeñe académicamente ahora', dijo Abrena, quien tiene 19 años. 'Si quiero ser empleable, necesito mantener un buen GPA'.

Al estrés de sus cursos se suma la situación financiera de su familia. La empresa de su padre redujo sus horas y redujo su salario al salario mínimo, dijo Abrena, sin garantía de cuánto tiempo permanecería empleado. Tanto él como su padre sacaron préstamos que cubrían la matrícula de Abrena, pero todavía necesita comprar algunos libros para este semestre, y luego están el alquiler y la comida. Su padre siempre lo ha ayudado económicamente, pero ahora ese apoyo puede ser imposible. Su trabajo actual con el departamento de TI de la universidad no puede cubrir todo.

Se le ha pasado por la cabeza la idea de retirarse de las clases durante un año, pero sabe que necesita un título si quiere tener una oportunidad de seguridad financiera, sobre todo teniendo en cuenta la deuda que ha contraído.

“Una de las cosas en las que pienso ahora es, '¿Voy a tener suficiente dinero para continuar?'”, Dijo. 'Siento que pasará mucho tiempo antes de que podamos volver a la normalidad'.

Esta historia sobre en línea educación fue producido por El Informe Hechinger , una organización de noticias independiente sin fines de lucro que cubre la desigualdad y la innovación en la educación.