Largas filas, precios altos y puñetazos: la escasez de gas de la década de 1970 impulsó el caos en Estados Unidos

Largas filas, precios altos y puñetazos: la escasez de gas de la década de 1970 impulsó el caos en Estados Unidos

La línea de carros se extiende por bloques. Las bombas funcionan en seco. Los periódicos advierten de una gran 'crisis de gas'. El presidente insta a la calma. Los automovilistas aterrorizados se vuelven unos contra otros.

Hackers? ¿Secuestro de datos? ¿Ciberdelito? Nah. Esta fue la década de 1970, una época de 12 millas por galón y culpables decididamente de la escasez de combustible de baja tecnología: la geopolítica, la OPEP, la revolución iraní.

Si la situación de la estación de servicio parece mala ahora, con un empeoramiento de la escasez de combustible en el sureste, vale la pena volver a visitar el par de crisis de la gasolina que marcaron el final de la 'Década del yo' y provocaron una alarma que, según un historiador, era peor que la pandemia.

Para comprender completamente el impacto de la escasez de 1973 y 1979, los lectores contemporáneos deben viajar a la psique de esa época. Meg Jacobs, una historiadora de la Universidad de Princeton que hizo una crónica de la época tumultuosa, describió la escena posterior a la Segunda Guerra Mundial como una época dorada de carreteras, centros comerciales y expansión suburbana. Una emergencia energética no estaba en las cartas.

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“La idea de que los estadounidenses se iban a quedar sin gasolina era nueva y completamente aterradora. Ocurrió tan repentinamente ', dijo Jacobs, autor de' Panic at the Pump: The Energy Crisis and The Transformation of American Politics in the 1970s '. 'Al mismo tiempo, nuestros coches eran del tamaño de salas de estar'.

Los autos no solo eran grandes, sino que también desempeñaban un papel descomunal en la autoconcepción de los estadounidenses, dijo.

'Todos eran completamente dependientes y estaban enamorados de sus autos como símbolo del triunfo y la libertad estadounidenses', dijo Jacobs.

Luego, los 'choques petroleros'. Primero, en 1973, cuando los exportadores de petróleo árabes impusieron un embargo a Estados Unidos y muchos de sus aliados en represalia por el apoyo estadounidense a Israel durante la Guerra de Yom Kippur. Un asistente del presidente Richard M. Nixon lo llamó 'un Pearl Harbor energético'. Luego, después de que Irán derrocó a su shah en 1979, la producción de petróleo del país cayó y la OPEP, la Organización de Países Exportadores de Petróleo, elevó los precios, lo que provocó otra escasez.

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En ambas ocasiones, la reacción fue similar. 'Los estadounidenses se asustaron', dijo Jacobs. “Y su respuesta fue hacer fila en las bombas. … Esto fue más que una loca carrera por el papel higiénico. Los estadounidenses entendieron esto como el sustento del país '.

Esto no era solo un tanque vacío; fue un golpe para un valioso mito plagado de estrellas.

'La gente se está poniendo frenética', observado el protagonista de la novela de la época de John Updike, 'El conejo es rico', 'saben que el gran viaje estadounidense está terminando'.

Los precios de la gasolina se dispararon. Los funcionarios federales redujeron el límite de velocidad nacional a 55 mph. Las gasolineras volaron un conjunto de banderas con temática de semáforo para alertar a los conductores sobre sus suministros de combustible. El rojo significaba que estaban todos fuera, el amarillo significaba que se estaba agotando y el verde indicaba que estaban abastecidos. Un hombre, juzgando que el sistema es 'antiestadounidense', quemado las banderas con ácido.

Algunos conductores se aventuraron a salir antes del amanecer para repostar. Los estados instituyeron un sistema de racionamiento basado en las placas de los automóviles: si tenía un número par, solo podía obtener gasolina en un día par. Al menos un hombre fue arrestado por sacando un arma sobre un empleado de una gasolinera que se negó a llenar su coche porque no era el día correcto.

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Los coches rodearon las manzanas de la ciudad mientras la gente esperaba más de una hora su turno en el surtidor. Un titular del Washington Post en la portada del periódico del 9 de junio de 1979 anunciaba: 'Líneas de gas largas, temperamento corto en compras de pánico'. El artículo señaló 'peleas ocasionales' y describió un alboroto a lo largo de la Avenida Connecticut del Distrito, donde dos automovilistas hicieron fila en una estación de BP.

'Según testigos, uno de los culpables se detuvo frente a un 'hombre muy corpulento' que saltó enojado de su automóvil, abrió la puerta del saltador de línea' y comenzó a maldecir como realeza ', escribieron los reporteros del Post.

'Solo el cabello blanco del conductor pudo haberlo salvado de la violencia', les dijo un transeúnte.

La cobertura de noticias fue incesante y en mayúsculas, en formato y tono. Charles B. Seib, el defensor del pueblo de The Post en ese momento, lo calificó de 'nuestra mayor preocupación'.

La frase 'escasez de gas' apareció en las páginas de The Post más de 1300 veces desde 1973 hasta 1979. Los corresponsales cubrieron a las personas que esperaban en la fila, como el presidente del Consejo de DC, John Nevius, que era 'como el resto de nosotros', y aquellos que se adelantaron, como empresas de construcción y servicios de alquiler de coches.

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Observaron las consecuencias económicas más amplias, como las 'cabañas de playa no alquiladas en Ocean City' y los 'conos de helado no comprados en Montgomery Mall'. Y siguieron la crisis a lugares inusuales: un terapeuta informó que 'casi todos los pacientes' expresaban 'frustración, ira y fantasías' sobre la gasolina.

'La mayor parte de lo que escucho son fantasías de lo que les gustaría hacerle a una persona que corta una línea de gas', dijo. 'Les gustaría explotar sobre [esa] persona'.

Resulta, dijo Jacobs, que muchos estadounidenses también terminaron explotando contra sus líderes políticos.

El embargo de 1973 se produjo pocos días antes de la infame 'Masacre del sábado por la noche', cuando Nixon purgó su Departamento de Justicia y los problemas del petróleo jugarían un papel que a menudo se pasa por alto en su caída.

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'Watergate es lo que condenó a Richard M. Nixon', dijo Jacobs, 'pero la crisis energética fue realmente el clavo en el ataúd'.

La administración tenía una encuesta interna que les decía que el público en realidad estaba más molesto por la escasez de gas que por el escándalo político del presidente asediado, dijo. Al final, no tuvo una buena respuesta para ninguno de los dos.

Luego, Jimmy Carter se postuló para el cargo prometiendo honestidad y el fin de la crisis del petróleo. Una vez elegido, creó el Departamento de Energía, con la esperanza de reducir la dependencia del petróleo extranjero y los combustibles fósiles. Colocó paneles solares en el techo de la Casa Blanca y reprendió a los estadounidenses por su 'autocomplacencia y consumo'. Sin embargo, vino otro impacto.

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“Prometía una solución solo para luego fallar miserablemente a los ojos del público”, dijo Jacobs.

Las calcomanías en los parachoques que decían 'Carter, Kiss My Gas' comenzaron a aparecer en los autos de los conductores descontentos. Y perdió la reelección.

Ambos pánicos ayudaron a remodelar fundamentalmente la política estadounidense, argumentó Jacobs.

'Si Vietnam y Watergate enseñaron a los estadounidenses a desconfiar de sus líderes, la crisis energética les enseñó que el gobierno no funcionó', dijo.

Todo esto plantea una pregunta obvia: ¿Cómo se compara lo que sucedió entonces con lo que sucedió ahora? El país está siendo testigo de las consecuencias de un ciberataque que cerró un importante oleoducto de EE. UU. Y ha provocado escasez de combustible en el sureste..

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Pero, dijo Jacobs, 'en términos reales, no es tan malo y esto se aclarará'.

Sin embargo, agregó, perdona a la nación por estar nerviosa. Considere la pandemia de coronavirus, que ha tenido personas encerradas durante más de un año, evitando los aviones y ansiosas por viajar por carretera, ya sea para ver a sus seres queridos o simplemente para escapar.

“Esto no es como la década de 1970, pero hemos vivido un evento de cicatrices sin precedentes que hace que la necesidad de viajar sea más grande que nunca”, dijo Jacobs.

Y hoy es diferente a hace medio siglo por otra razón: el presidente Biden, cuyo primer año en el Senado coincidió con el shock de 1973, 'está tratando de promulgar un gran cambio en la forma en que organizamos nuestras vidas energéticas', dijo Jacobs, uno que busca emparejar el clima y la política económica.

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Es una visión optimista, dijo, que cree 'en el poder del gobierno para solucionar nuestros problemas'. Es decir, uno que busque superar las fallas de los años setenta.

Pero al igual que la escasez, el optimismo tiene una larga historia aquí. Al escribir una carta al editor de The Post en 1979, Michael R. Hoyt de Silver Spring, Maryland, esperaba que las largas filas y los tanques bajos 'pudieran resultar algo bueno'.

“Quizás durante esta crisis, todos nos veremos obligados a permanecer más cerca de casa y conocer mejor a nuestra familia y amigos”, escribió. “Quizás sea una oportunidad para que los vecinos vuelvan a ser comunidades. Si esto sucede, entonces la escasez de gas será una bendición '.

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