Mucho antes de que QAnon, Ronald Reagan y el Partido Republicano expulsaran a los extremistas de John Birch del partido.

Mucho antes de que QAnon, Ronald Reagan y el Partido Republicano expulsaran a los extremistas de John Birch del partido.

En 1962, algunos de los conservadores más influyentes de Estados Unidos se reunieron para hablar sobre una amenaza creciente: el auge de las teorías paranoicas de la conspiración en la derecha.

El senador Barry Goldwater (republicano por Arizona) estaba pensando en postularse para presidente. Un amigo en común organizó una reunión para Goldwater con William F. Buckley Jr., editor de la conservadora National Review, y Russell Kirk, autor del libro de 1953 'La mente conservadora'.

En una suite de hotel en Palm Beach, Florida, Buckley y Kirk se encontraron dando consejos a Goldwater sobre cómo responder al aumento de popularidad de la ultraderechista John Birch Society. La sociedad, fundada en 1958, era ferozmente anticomunista y aficionada a las teorías descabelladas. Su fundador, el fabricante de dulces Robert Welch, había acusado a la mayor parte del gobierno de Estados Unidos, incluido el ex presidente republicano Dwight D. Eisenhower, de estar bajo control comunista secreto.

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Aunque Welch había sido uno de los primeros donantes de Buckley's National Review en la década de 1950, Buckley había llegado a creer que las peroratas febriles de Welch amenazaban la credibilidad y el futuro del movimiento conservador.

'Buckley estaba empezando a preocuparse de que con la John Birch Society creciendo tan rápidamente, el auge de la derecha en el país tomaría un giro feo, incluso fascista', escribió John B. Judis en su biografía de 1988: 'William F. Buckley, Jr .: Patrón de los conservadores'. Buckley le dijo a Goldwater, según Judis, que la Sociedad John Birch era una 'amenaza' para el movimiento conservador.

'Kirk, sin impedimentos por su pequeño tartamudeo de profesor, saludó al tema con fervor', recordó Buckley en un 2008 artículo para comentario . 'La Sociedad John Birch debería ser renunciada por Goldwater y por todos los demás - Kirk volvió sus ojos hacia mí - con cualquier influencia en el movimiento conservador'.

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Pero Goldwater tenía un problema, muy parecido al que enfrentan los líderes republicanos hoy, ya que muchos de sus votantes abrazan las teorías de conspiración de QAnon y las falsas afirmaciones del presidente Trump de una elección robada. Goldwater quería distanciarse de las teorías de la conspiración, pero temía alienar su base.

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'Todas las demás personas en Phoenix son miembros de la Sociedad John Birch', dijo Goldwater a Buckley y Kirk. 'No estoy hablando de recolectores de manzanas embrujados por los comunistas o borrachos de cactus. Me refiero al elenco más alto de hombres de negocios '.

Después de considerar las preocupaciones de Goldwater, Buckley y Kirk acordaron un compromiso. Desafiarían a Welch sin criticar directamente a los miembros de la Sociedad John Birch, creando una oportunidad para que Goldwater hiciera lo mismo. Con cautela al principio, pero con más fuerza a medida que avanzaba la década de 1960, los líderes de pensamiento conservadores comenzaron a distanciarse de las denuncias paranoicas de los Bircher contra el gobierno de Estados Unidos.

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En unas semanas, Buckley escribió un editorial de la National Review de 5.000 palabras en el que criticaba a Welch. '¿Cómo puede la John Birch Society ser un instrumento político eficaz si está dirigida por un hombre cuyas opiniones sobre la actualidad están ... tan alejadas del sentido común?' Preguntó Buckley. 'El problema subyacente es si los conservadores pueden seguir accediendo silenciosamente a una interpretación de las causas del declive de la República y de todo el mundo occidental, lo cual es falso'.

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Goldwater respondió con una carta a National Review que pedía a Welch que renunciara a la sociedad. 'Señor. Welch es solo un hombre, y no creo que sus puntos de vista, tan alejados de la realidad y del sentido común como son, representen los sentimientos de la mayoría de los miembros de la Sociedad John Birch ”, escribió Goldwater en la carta, publicada en el próximo número de la revista. . 'No podemos permitir que el emblema de la irresponsabilidad se adhiera a la bandera conservadora'.

Welch había fundado la Sociedad John Birch cuatro años antes con una presentación de dos días a varios compañeros ejecutivos de empresas sobre la supuesta influencia comunista en el gobierno. Welch nombró al grupo en honor al capitán del ejército estadounidense John M. Birch, un oficial de inteligencia asesinado por soldados comunistas chinos en agosto de 1945. Welch consideraba a Birch la primera víctima de la Guerra Fría.

Las teorías de la conspiración impregnaron los escritos de Welch. Su discurso 'El político' llamó al presidente Eisenhower un 'agente dedicado y consciente de la conspiración comunista'. El gobierno de Estados Unidos, alegó Welch en 1961, estaba controlado por los comunistas en “50 a 70 por ciento”. La agitación de los sureños negros por los derechos civiles, afirmó Welch, 'también ha sido fomentada en su totalidad por los comunistas'.

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La Sociedad John Birch reclamó 100.000 miembros en su apogeo, y su revista y folletos influyeron en más personas que eso. Sus vallas publicitarias en todo el país pedían enjuiciar al presidente del Tribunal Supremo Earl Warren por las decisiones de la Corte Suprema a favor de las libertades civiles y la eliminación de la segregación. Las oficinas del Congreso fueron inundadas con lotes de cartas similares defendiendo las causas de la sociedad, como abolir el impuesto sobre la renta, boicotear productos de países comunistas y preservar el Comité de Actividades Antiamericanas de la Cámara. El grupo incluso culpó a los comunistas de que las ciudades estadounidenses pusieran flúor en el agua para la salud dental.

En 1962, la John Birch Society se había convertido en una facción importante de la derecha estadounidense, especialmente en California. Richard M. Nixon, que se postuló para gobernador allí, denunció al grupo, pidió a todos los republicanos que hicieran lo mismo y dijo que no respaldaría a ningún Bircher para un cargo político. La recompensa de Nixon fue una gran cantidad de apoyo de la derecha a su oponente en las primarias republicanas y un apoyo anémico de la derecha en las elecciones generales, que Nixon perdió.

Cuando Goldwater se postuló para presidente en 1964, no quería perder el apoyo de Birchers, sus compañeros anticomunistas. Así que se apegó a la distinción en la que había insistido con Buckley y Kirk: Welch estaba desquiciado de la realidad, pero los miembros promedio de la Birch Society estaban bien.

“Creen en la Constitución, creen en Dios, creen en la libertad”, dijo Goldwater en marzo. 'No considero que la John Birch Society como grupo sea extremista', agregó ese mes de abril.

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En la convención republicana de 1964, que nominó a Goldwater para presidente, sus partidarios rechazaron una plataforma propuesta que habría denunciado a la Sociedad John Birch y otros grupos extremistas. “El extremismo en la defensa de la libertad no es un vicio”, declaró Goldwater en su discurso de aceptación, emocionando a los archiconservadores y ayudando a condenarlo a una derrota aplastante del presidente Lyndon B. Johnson.

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En 1965, el desdén por la John Birch Society era común fuera de los círculos conservadores. El historiador Richard Hofstadter había nombrado a Welch y su grupo como ejemplos principales en su artículo fundamental, “ El estilo paranoico en la política estadounidense . ' Bob Dylan se había burlado de la sociedad con su canción ' Talkin ’John Birch Paranoid Blues . ' Pero los conservadores de línea dura que temían los programas liberales de la Gran Sociedad de Johnson continuaron acudiendo en masa a la organización de Welch. Solo California albergaba a unos 10.000 miembros y 1.000 capítulos.

Cuando Buckley vio el número de agosto de 1965 de la revista de la Birch Society, American Opinion, quedó consternado por sus últimas afirmaciones febriles de conspiración y su argumento a favor de la retirada de Estados Unidos de Vietnam para que la nación pudiera centrarse en la lucha contra el comunismo en casa. Buckley denunció a la revista en la columna de su periódico sindicado a nivel nacional, incluida su descripción de los manifestantes por los derechos civiles en Selma, Alabama, como 'una horda de termitas de todo el país', y sus afirmaciones de que el Departamento de Estado, el Departamento de Justicia y la Corte Suprema estaban dominados por los comunistas o recibían órdenes de una dictadura extranjera.

'Uno sigue preguntándose', escribió Buckley, 'cómo es que los miembros de la Sociedad John Birch tolera tales tonterías paranoicas y antipatrióticas'. El correo de odio y las cancelaciones de suscripciones de Birchers indignados inundaron la oficina de National Review. Así que Buckley se duplicó en las columnas de seguimiento, sugiriendo que Welch representaba los verdaderos sentimientos de los miembros después de todo.

Mientras tanto, Ronald Reagan, el actor convertido en partidario de Goldwater, estaba considerando postularse para gobernador de California en 1966. Aunque no le gustó la difamación de Eisenhower por parte de Welch, 'Reagan parecía reacio a distanciarse de la Birch Society', escribió Matthew Dallek en 'El momento adecuado: la primera victoria de Ronald Reagan y el punto de inflexión decisivo en la política estadounidense'. Las quejas de Reagan sobre un 'complot comunista' en la industria cinematográfica 'encajaban muy bien con las [creencias] de la sociedad', escribió Dallek, 'y en su mayor parte Reagan aplaudió a los hombres y mujeres que poblaban sus filas. Eran, insinuó en más de una ocasión, estadounidenses patriotas que merecían reconocimiento por su inquebrantable devoción a la República '.

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Pero en septiembre de 1965, a medida que crecía el rumor sobre él y la Sociedad John Birch, Reagan se dio cuenta de que tendría que distanciarse del grupo. 'No soy miembro', declaró Reagan en una recaudación de fondos republicana. “No tengo ninguna intención de convertirme en miembro. No voy a solicitar su apoyo '. Reagan agregó que una 'franja lunática' se había infiltrado en la sociedad y que él estaba en 'gran desacuerdo' con Welch. (Reagan ganó la gobernación de California, a pesar de los intentos del titular demócrata Pat Brown de vincularlo con los Birchers).

Una semana después de la declaración de Reagan, los líderes republicanos del Congreso Everett Dirksen y Gerald Ford, el futuro presidente, denunciado conjuntamente la Sociedad John Birch. Buckley continuó su ataque, publicando una sección especial de 14 páginas que criticaba a los Birchers en la National Review en octubre de 1965. El editorial de Buckley declaró que la Birch Society había alcanzado 'un nuevo nivel de virulencia, un nuevo nivel de pánico'. Advirtió que la mancha del bircherismo podría hundir a Reagan y otros candidatos conservadores en 1966. Goldwater se unió, yendo más lejos que antes. En una nueva carta a la revista, el ex candidato presidencial declaró que si Welch no renunciaba a la Birch Society, los conservadores deberían renunciar y trabajar en su lugar para apoyar al Partido Republicano.

Aunque la Birch Society todavía existe hoy, las renuncias que Buckley lideró en el otoño de 1965 marcaron el comienzo del fin de su influencia sobre la política conservadora. 'No quedó ninguna hoja de parra de respetabilidad', escribió Carl T. Bogus en su biografía de 2013, 'Buckley: William F. Buckley y el ascenso del conservadurismo estadounidense'. “La sociedad entró en un fuerte declive. Reclutar nuevos miembros fue sumamente difícil. ... Incluso los miembros más visibles renuncian '. El movimiento conservador había excomulgado la hostilidad conspirativa y antipatriótica de los Bircher, al menos durante las siguientes décadas.

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Erick Trickey es un escritor independiente con sede en Boston que enseña periodismo de revistas en la Universidad de Boston.

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