El legado olvidado de Lincoln como el primer 'presidente verde' de Estados Unidos

El legado olvidado de Lincoln como el primer 'presidente verde' de Estados Unidos

Abraham Lincoln no podía dejar de pensar en el roble.

Era abril de 1865, unos días antes del final de la Guerra Civil, aproximadamente una semana antes de que Lincoln muriera por la bala de un asesino en el Teatro Ford. El decimosexto presidente, su esposa y algunos amigos estaban visitando Petersburg, Virginia, el lugar de meses de guerra de trincheras que dejó decenas de miles de muertos y devastó el campo.

Lincoln vio por primera vez el roble, parado solo en el borde de la ciudad, en el viaje. A su regreso a Washington, exigió que todo el grupo desembarcara y observara el 'magnífico espécimen de la majestuosa grandeza del bosque', como un observador lo recordó .

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'Así que ahí está, admirando este árbol que sobrevivió a la batalla de Petersburgo', dijo James Tackach, profesor de la Universidad Roger Williams. '¿Y por qué? ¿Estaba diciendo que la naturaleza perdura incluso entre las locuras del hombre? ¿O estaba diciendo: 'Vaya, tenemos que proteger esos árboles, se han perdido demasiados'?

Lincoln nunca escribió sobre la experiencia, pero Tackach cree que conoce la respuesta: 'No puedo evitar elegir la última: sabía que el país iba a tener que curarse ambientalmente'.

Es 'eminentemente justo' etiquetar a Lincoln como el primer 'presidente verde' de la nación, dijo Tackach, autor de ' Lincoln y el medio ambiente natural , ”Que explora la relación del famoso presidente con la naturaleza. Mientras estaba en el cargo, Lincoln promulgó varias leyes, incluida la Ley de Subvenciones de Yosemite, que apartó miles de acres de bosque de California, que sentó las bases para los esfuerzos futuros de Estados Unidos para preservar, proteger y estudiar el medio ambiente, dijeron los historiadores. La Ley de Yosemite en particular resultó crucial, ya que ayudó a inspirar a Theodore Roosevelt a expandir el sistema de parques nacionales de Estados Unidos.

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Lincoln se sintió impulsado a actuar por la destrucción masiva infligida al paisaje estadounidense por la Guerra Civil; por su propio amor por la naturaleza; y por las advertencias tempranas de algunos autores y políticos de que la actividad humana podría dañar el mundo natural, dijo Tackach. Probablemente fue el primer presidente de Estados Unidos en enfrentarse a este tipo de informes, según el historiador Vernon Burton.

'Escritores destacados comienzan a escribir sobre la deforestación, la caza excesiva, la eliminación de ciertas especies, y ves a Lincoln aprendiendo de eso [y] tratando de hacer algo al respecto', dijo Burton, profesor de historia de la Universidad de Clemson y autor de ' La era de Lincoln . ' 'Se da cuenta de eso, está tratando de hacer algo al respecto cuando muere'.

La historia de amor de Lincoln con la naturaleza comenzó durante su infancia, que pasó en una cabaña de troncos con piso de tierra ubicada en un campo 'extremadamente rural', según Burton. El futuro presidente ordeñó vacas, limpió graneros y bifurcó el estiércol, obteniendo un conocimiento íntimo y un aprecio por el mundo natural, dijo Burton.

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Ese mundo cambió drásticamente en el curso de la vida de Lincoln cuando Estados Unidos experimentó una rápida industrialización, pasando de una sociedad agrícola a una urbana. Cuando Lincoln nació en 1809, el 90 por ciento de los estadounidenses vivían en granjas, dijo Tackach. A fines del siglo XIX, solo un tercio lo hizo.

Fue un cambio que Lincoln ayudó a impulsar.

Lincoln era un ávido partidario de las 'mejoras internas': construcción de vías férreas, construcción de canales y otros proyectos de infraestructura, según Tackach. Su primer partido político, los Whigs, vio las mejoras internas como la piedra angular de su plataforma política.

Este tipo de proyectos sin duda tuvo un efecto negativo en el medio ambiente, dijo Tackach.

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Allen Guelzo, un historiador de la Universidad de Princeton que ha escrito varios libros sobre el presidente, dijo que no estaba de acuerdo con la idea de que Lincoln se preocupara por el medio ambiente. Guelzo señaló que Lincoln estaba 'ferviente' en el tema del Ferrocarril Transcontinental, que ayudó a construir al aprobar la Ley de Ferrocarriles del Pacífico de 1862. 'Hablando ambientalmente, un desastre', dijo Guelzo.

Peor aún, dijo Guelzo, Lincoln promulgó la Ley de Homestead de 1862, que permitía a cualquier ciudadano estadounidense que no hubiera tomado las armas contra la Unión reclamar una parcela de 160 acres de tierra occidental por una pequeña tarifa. Eso también fue un 'fiasco ambiental', según Guelzo.

'Esa fue la mayor privatización de recursos públicos en la historia de Estados Unidos', dijo Guelzo. 'Creo que a Lincoln le preocupaba el medio ambiente en gran medida en términos de lo que se podía extraer de él'.

Pero Lincoln estaba realmente dolido por el impacto devastador de la Guerra Civil en el campo, dijo Tackach. A lo largo de los cuatro años de amargo conflicto, los soldados de ambos bandos cortaron árboles, quemaron campos y contaminaron cuerpos de agua.

¿Sabes quién estaba interesado en Karl Marx? No, no AOC. Abraham Lincoln.

“Creo que fue durante la Guerra Civil, cuando se dio cuenta del daño que se estaba haciendo al medio ambiente, que se convirtió en un presidente más ecológico”, dijo Tackach.

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Incluso antes de la guerra, los estadounidenses publicaban poesía, libros y artículos denunciando los cambios en la naturaleza provocados por el hombre, especialmente la deforestación.

El editor del periódico William Cullen Bryant escribió un editorial en la década de 1840 pidiendo a la ciudad de Nueva York que reservara espacios verdes para el público, una petición que finalmente llevó a la creación de Central Park. Henry David Thoreau escribió poemas y ensayos alabando la naturaleza salvaje y lamentando la hipercivilización de las ciudades. Y en 1864, el embajador estadounidense en Italia, George Perkins Marsh, publicó un libro, ' Hombre y naturaleza , ”Que argumentó que el comportamiento de la humanidad puede afectar negativamente la atmósfera, esencialmente prediciendo el cambio climático.

Lincoln estaba prestando atención.

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“Era un pensador crítico e inteligente, por lo que podía ver la lógica de lo que estaba sucediendo”, dijo Burton.

En los primeros tres años de su presidencia, Lincoln promulgó cuatro leyes clave que ayudaron a dar forma al ambientalismo estadounidense durante al menos el próximo siglo, dijeron los historiadores.

En mayo de 1862, firmó una ley que establece el Departamento de Agricultura de EE. UU. Lincoln tenía una visión específica para el departamento: “estudiaría la agricultura y se aseguraría de que lo estuviéramos haciendo de la manera correcta”, dijo Tackach, lo que haría que la agricultura fuera más eficiente y menos tóxica para el medio ambiente. La investigación realizada por científicos del USDA finalmente transformó la agricultura estadounidense; En los últimos años, la agencia ha elaborado estudios innovadores que abordan los peligros del cambio climático.

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Apenas dos meses después, Lincoln promulgó la Ley Morrill Land Grant College Act, que donó miles de acres para uso de universidades públicas, siempre que las escuelas aceptaran ofrecer programas de ingeniería y agricultura. Luego, a principios de 1863, firmó un proyecto de ley que fundaba la Academia Nacional de Ciencias, un grupo de académicos sin fines de lucro encargado de brindar 'asesoramiento científico al gobierno'. Al igual que el USDA, la academia ha publicado un trabajo vital sobre el cambio climático.

En 1864 llegó el mayor logro medioambiental de Lincoln: la Ley de subvenciones de Yosemite. Esa ley declaró el Valle de Yosemite y Mariposa Grove, que en conjunto suman alrededor de 39,000 acres de la hermosa naturaleza salvaje de California, como áreas protegidas, propiedad del estado, que deben mantenerse prístinas para el disfrute público.

Fue la primera vez en la historia de Estados Unidos que una parcela de tierra fue designada exclusivamente para uso público, dijo Burton. Y, agregó, sentó las bases para el Servicio de Parques Nacionales.

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'Élsalvadoestos miles de acres de tierra, incluidos los espectaculares árboles Sequoia ”, dijo Burton.

'Fue simplemente monumental', dijo Tackach.

Mientras tanto, la Guerra Civil se desataba.

El conflicto se extendió desde abril de 1861 hasta abril de 1865, costó cientos de miles de vidas y dividió a la nación en dos mundos separados, una división que perdura en la actualidad. Dominaba los pensamientos de Lincoln mientras estaba despierto y lo atormentaba por la noche, según muestran los registros.

'¡Asesinos!': Un espía confederado fue acusado de ayudar a matar a Abraham Lincoln. Luego desapareció.

“Entonces él está luchando por la supervivencia de la democracia y al mismo tiempo promulgando este tipo de legislación. Es bastante sorprendente ', dijo Burton.

También es probablemente la razón por la que nadie piensa en Lincoln como un presidente ecológico, dijeron Burton y Tackach. Para la mayoría de los estadounidenses, el legado de Lincoln está completamente entrelazado, exclusivamente, con la Guerra Civil y el fin de la esclavitud. Esas dos cosas 'simplemente eclipsan su agenda ambiental', dijo Tackach.

Tanto Burton como Tackach dijeron que están seguros de que, si Lincoln no hubiera sido asesinado por John Wilkes Booth, habría aprobado una legislación proambiental durante su segundo mandato. Lincoln estaba en camino de desarrollar una fuerte 'ética ambiental' cuando fue asesinado, dijo Tackach.

El profesor señaló el segundo discurso inaugural de Lincoln como evidencia.

'Él dice que tenemos que vendar las heridas de la nación, tenemos que cuidar al país en todos los sentidos', dijo Tackach. 'Y creo que también se refería al daño ambiental hecho aquí: tenemos que curar las heridas de la nación ambientalmente'.

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