Lincoln se movió para poner fin a la esclavitud el día de Año Nuevo de 1863. Continuó durante tres años más.

Lincoln se movió para poner fin a la esclavitud el día de Año Nuevo de 1863. Continuó durante tres años más.

En la mañana de Año Nuevo de 1863, el presidente Abraham Lincoln ofreció una recepción de tres horas en la Casa Blanca. Esa tarde, Lincoln entró en su oficina y, sin fanfarrias, firmó un documento que cambió a Estados Unidos para siempre.

Fue la Proclamación de Emancipación, que decreta 'que todas las personas mantenidas como esclavas' dentro de los rebeldes estados del Sur 'son, y de ahora en adelante serán, libres'.

Sin embargo, la proclamación no liberó de inmediato a ninguno de los casi 4 millones de esclavos del país. El mayor impacto fue que, por primera vez, acabar con la esclavitud se convirtió en un objetivo de la Unión en la sangrienta guerra civil con la Confederación.

La noticia envió ondas de choque a todo el país dividido. Los periódicos del sur respondieron con indignación. La acción de Lincoln fue 'el crimen político más alarmante, el error político más estúpido conocido hasta ahora en la historia de Estados Unidos', tronó el Richmond Enquirer. 'La gente del Sur ahora solo tiene que elegir entre la victoria y la muerte'.

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En el norte, el líder matutino de Cleveland se exaltó: 'Ha llegado el día del Jubileo y se han pronunciado las palabras más importantes 'Sé libre''. El New York Times declaró que 'la proclamación del presidente Lincoln marca una era en la historia, no solo de esta guerra, sino del mundo'. Pero algunos blancos del norte se opusieron a luchar por la libertad de los esclavos negros. El Cincinnati Enquirer dijo que la proclamación de Lincoln representaba el 'derrocamiento total de la Constitución que juró proteger y defender'.

Los afroamericanos libres del norte celebraron la noticia. 'Todos estamos liberados por esta proclamación', dijo el destacado orador y ex esclavo Frederick Douglass. “Todo el mundo está liberado. El hombre blanco está liberado, el hombre negro está liberado, los valientes ahora libran las batallas de su país contra los rebeldes y los traidores ahora están liberados ”. Pero Douglass advirtió que la proclamación era solo un primer paso; los esclavos que celebraban la proclamación corrían el riesgo de ser golpeados o colgados.

La proclamación no fue una sorpresa. Lincoln había presentado su borrador de una orden preliminar en una reunión del gabinete el 22 de julio de 1862. El secretario de Estado William Seward sugirió que el presidente esperara hasta que Corea del Norte lograra una nueva victoria sobre las tropas del Sur antes de publicar el documento. El 22 de septiembre, pocos días después de que las fuerzas de la Unión reclamaran la victoria en la Batalla de Antietam, Lincoln emitió la proclamación preliminar. Declaró que si los estados del sur no se rindieron antes del 1 de enero de 1863, el presidente emitiría una orden final para que sus esclavos fueran 'libres para siempre'.

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La lucha continuó. Algunos dudaban que Lincoln respaldaría su amenaza. Pero en la tarde del 1 de enero, se detuvo solo para estabilizar su mano antes de firmar la Proclamación de Emancipación final. “Nunca, en mi vida, me sentí más seguro de que estaba haciendo lo correcto que al firmar este documento”, dijo Lincoln. 'Si mi nombre pasa a la historia, será por este acto, y toda mi alma está en él'.

Muchos abolicionistas criticaron la acción de Lincoln por ser demasiado limitada. La proclamación pretendía liberar a millones de esclavos en los estados del sur que se habían separado de la Unión. Eximió a 850.000 esclavos en los estados fronterizos y partes de tres estados del sur que no estaban en rebelión. El New York Herald dijo sobre la orden de Lincoln: 'Si bien la proclamación deja intacta la esclavitud donde se puede hacer cumplir su decreto, él emancipa a los esclavos donde su decreto no se puede hacer cumplir'.

Si bien Lincoln creía que liberar a los esclavos era lo correcto, su proclamación fue una “medida de guerra” estratégica en la batalla para derrotar a la Confederación. La proclamación permitió a los hombres negros unirse a las fuerzas militares de la Unión. Finalmente, casi 200.000 afroamericanos lucharon por el Norte. Al hacer de la abolición de la esclavitud un objetivo de la Unión, la proclamación también desalentó la intervención de naciones extranjeras contra la esclavitud, como Inglaterra, del lado confederado.

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Lincoln, quien ganó la reelección en 1864, sabía que su orden de guerra era temporal y presionó al Congreso para que enmendara la Constitución para acabar con la esclavitud para siempre. Para el 31 de enero de 1865, ambas cámaras del Congreso aprobaron la Decimotercera Enmienda de que 'ni la esclavitud ni la servidumbre involuntaria ... existirá en los Estados Unidos'.

La esclavitud terminó oficialmente el 18 de diciembre de 1865 después de que 27, o dos tercios, de los 36 estados ratificaron la enmienda. Lincoln no vivió para ver la culminación de su proclamación. El 14 de abril de 1865, cinco días después de la rendición del Sur, el simpatizante sureño John Wilkes Booth mató a tiros al presidente en el Ford's Theatre de Washington.

El fin de la esclavitud fue solo el comienzo de una larga lucha de los afroamericanos por sus derechos plenos como ciudadanos estadounidenses. La segregación racial en el sur continuó en la década de 1960 en todo, desde establecimientos públicos hasta escuelas. En la dedicación del Lincoln Memorial en Washington, D.C., en 1922, la multitud de 50.000 personas fue segregada por raza.

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Una multitud integrada de más de 250.000 pululaban alrededor del Lincoln Memorial en agosto de 1963 para la Marcha sobre Washington. El reverendo Martin Luther King Jr. comenzó su discurso 'Tengo un sueño' alabando la Proclamación de Emancipación como un 'gran faro de luz de esperanza para millones de esclavos negros que habían sido quemados en las llamas de una injusticia fulminante'. ... Pero 100 años después, el negro todavía no es libre '.

Aunque el resultado estaba lejos de ser seguro cuando Lincoln firmó la proclamación, un grupo de estadounidenses negros tenía fe cuando se reunieron a mediados de enero de 1863 en la escuela Oak Grove en Leesburg, Ohio. El grupo acordó una resolución que expresaba la esperanza de que la proclamación condujera a la libertad de todos los negros de Estados Unidos.

“Si todo esto se logra”, decía la resolución, “el nombre de Abraham Lincoln siempre será recordado con gratitud por la raza de color de Estados Unidos; y el 1 de enero debe celebrarse para nuestra última posteridad como el evento más importante de toda nuestra historia ”.

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Ronald G. Shafer es un escritor independiente en Williamsburg, Virginia, y ex editor de artículos políticos de Washington en el Wall Street Journal.

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