Liberty University demanda al gobernador de Virginia Northam y califica la política de ayuda financiera como discriminatoria

Liberty University demanda al gobernador de Virginia Northam y califica la política de ayuda financiera como discriminatoria

Con miles de estudiantes en línea en Liberty University a punto de perder el acceso a una lucrativa subvención estatal, la escuela evangélica demandó al gobernador de Virginia Ralph Northam (D) el viernes para detener un cambio en quién es elegible para el programa.

La demanda, presentada en un tribunal federal en el Distrito Occidental de Virginia, tiene sus raíces en una enmienda al presupuesto estatal el año pasado que hizo que los estudiantes que ingresan inscritos exclusivamente en programas en línea no sean elegibles para el programa de Subsidio de Asistencia de Matrícula para residentes de Virginia. Los estudiantes que tuvieron que cambiar sus estudios en línea debido a la pandemia de coronavirus quedaron exentos del cambio.

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Liberty sostiene que la distinción es arbitraria porque no hay diferencia en el contenido y la calidad de la educación que reciben esos estudiantes. Acusa a la administración de Northam de discriminar a los estudiantes - padres que trabajan, miembros del ejército o socorristas - para quienes es difícil tomar clases en el campus.

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'Los estudiantes a menudo eligen inscribirse en Liberty y otras instituciones académicas que ofrecen cursos en línea para la flexibilidad y accesibilidad que necesitan como estudiantes no tradicionales', dijo Jerry Prevo, presidente interino de Liberty, en un comunicado el viernes. 'Las enmiendas de 2020 perjudican a todos estos grupos y a otros'.

Si bien Liberty presenta la demanda por su cuenta, el caso podría beneficiar a otras 11 universidades en el estado con programas de educación superior en línea, incluidas las universidades Hampton, Mary Baldwin y Virginia Union.

Fundada por el difunto Rev. Jerry Falwell Sr., Liberty es una de las escuelas cristianas evangélicas más destacadas del país. Tiene un campus residencial en Lynchburg. Durante la última década y media, ha crecido enormemente gracias a la expansión de la educación en línea.

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Los datos federales muestran que Liberty inscribió a más de 85,500 estudiantes a partir del otoño de 2019, un poco más de la mitad de ellos estudiantes universitarios. Más del 70 por ciento de los estudiantes universitarios y más del 90 por ciento de los estudiantes graduados toman clases exclusivamente a través de lo que el gobierno federal llama 'educación a distancia'.

Los programas de ayuda estudiantil son cruciales para la universidad. Una gran parte de sus estudiantes universitarios recibe becas federales Pell o préstamos estudiantiles federales.

Antes de renunciar en el verano en medio de una serie de escándalos personales, Jerry Falwell Jr., presidente de Liberty desde hace mucho tiempo, criticaba con frecuencia la enmienda presupuestaria por ser manifiestamente injusta.

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Debido a la importante presencia en línea de Liberty y su dependencia de la ayuda estatal y federal para estudiantes, la demanda dice que los cambios de elegibilidad 'amenazan con causar graves daños económicos y de reputación' a la escuela.

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La universidad está pidiendo al tribunal que ponga fin a la exclusión de los estudiantes en línea del programa de becas 'porque no existe una base racional para distinguir entre la educación 'en línea' y la educación 'basada en el lugar''. Liberty también está demandando al Consejo Estatal de Educación Superior de Virginia, la agencia estatal que administra el programa de subvenciones.

La portavoz del consejo, Laura Osberger, se negó a comentar sobre la legislación pendiente.

Si bien la portavoz de Northam, Alena Yarmosky, también dijo que no podía comentar sobre la demanda, dijo: 'El gobernador Northam ha convertido en una prioridad principal ampliar el acceso a una educación asequible y de alta calidad'.

Creado en 1972, el programa de subvenciones estatales ayuda con el costo de la universidad para los residentes de Virginia en instituciones privadas sin fines de lucro participantes, independientemente de la necesidad financiera.

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Cuando la legislatura aceptó la propuesta de presupuesto de Northam el año pasado, dijo Yarmosky, el programa tenía la intención de sufragar los costos de 'ladrillo y cemento', como la vivienda. La propuesta del gobernador aumentó la concesión de subvenciones para estudiantes residenciales.

La demanda argumenta que la justificación no tiene sentido ya que el programa de subvenciones no se basa en la necesidad financiera. Es más, la enmienda no altera la elegibilidad de los estudiantes que viajan diariamente aunque ellos, al igual que sus contrapartes en línea, no pagan por alojamiento en el campus, según la denuncia.