La última vez que el gobierno buscó una vacuna de 'velocidad warp', fue un fiasco

La última vez que el gobierno buscó una vacuna de 'velocidad warp', fue un fiasco

El gobierno federal ha lanzado la 'Operación Warp Speed' para entregar una vacuna covid-19 en enero, meses antes de los plazos de vacunación estándar.

La última vez que el gobierno intentó eso, fue un fiasco total.

Gerald Ford era presidente. Era 1976. A principios de ese año, apareció una nueva y misteriosa cepa de gripe porcina en Fort Dix en Nueva Jersey. Murió un soldado raso del ejército. Muchos otros enfermaron gravemente. Los principales médicos de enfermedades infecciosas del país quedaron conmocionados.

'Eran muy conscientes de los estragos de la gripe de 1918, y este virus parecía estar estrechamente relacionado', escribió el politólogo Max J. Skidmore en su libro. 'Presidentes, pandemias y política'. 'Los funcionarios estaban preocupados por la repetición de la tragedia, o la amenaza de una pandemia quizás aún más virulenta'.

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Ford se apresuró a dar una respuesta, consultando con Jonas Salk y Albert Sabin, los científicos detrás de la vacuna contra la polio, y a fines de marzo anunció un audaz plan para que el gobierno federal produjera la vacuna y organizara su distribución.

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'Nadie sabe exactamente qué tan grave podría ser esta amenaza', dijo Ford, con Salk y Sabin a su lado, un espectáculo impactante dado que los dos científicos se habían convertido en enemigos sobre quién debería recibir el crédito por la vacuna contra la polio. 'Sin embargo, no podemos darnos el lujo de arriesgarnos con la salud de nuestra nación'.

Todos los estadounidenses, dijo Ford, serían vacunados.

El gobierno nunca había intentado tal esfuerzo, tanto en su amplitud como en su velocidad.

Casi de inmediato, se produjo el caos.

Según Skidmore, un profesor de la Universidad de Missouri en Kansas City , las aseguradoras estaban preocupadas por la responsabilidad y se negaban a cubrir los costos. Los fabricantes con los que el gobierno quería asociarse tenían preocupaciones similares, lo que llevó al Congreso a aprobar una ley que eximía de responsabilidad.

Un fabricante produjo 2 millones de dosis con la cepa incorrecta. A medida que avanzaban las pruebas, surgieron más problemas científicos, incluso cuando había pocos indicios, si es que había alguno, de que se estuviera materializando una pandemia. En junio, las pruebas mostraron que la vacuna no era eficaz en los niños, lo que provocó una disputa pública entre Salk y Sabin sobre quién debería vacunarse.

Pero Ford no se inmutó. Ordenó que prosiguiera el programa de vacunación, anunciando planes para inocular a 1 millón de personas por día para el otoño, una línea de tiempo sin precedentes que el gobierno luchó por cumplir.

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A mediados de octubre, comenzaron las vacunaciones. Ford fue inyectado por el médico de la Casa Blanca.

Y luego surgieron más problemas. Hubo informes de muertes esporádicas posiblemente relacionadas con la vacuna. También surgieron casos de síndrome de Guillain-Barré, y todavía hoy son citados por el movimiento antivacunas. Surgió el pánico, con docenas de estados deteniendo las vacunas.

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En diciembre, luego de 94 informes de parálisis, se cerró todo el programa.

Casi de inmediato, al estilo de Washington, se señalaron con los dedos. Los científicos y los funcionarios del gobierno se enfrentaron entre sí, con acusaciones de que Ford actuó imprudentemente para obtener ganancias políticas sin saber con certeza si surgiría una pandemia, un juego de predicción imposible, argumentaron sus defensores.

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Las recriminaciones fueron alimentadas por el hecho de que la pandemia de gripe porcina no se había materializado.

'Si lo hubiera hecho' Skidmore escribió , 'El programa de vacunación contra la influenza porcina se habría restablecido de inmediato'. El análisis de riesgo-beneficio, un número relativamente pequeño de casos de síndrome de Guillain-Barré versus muerte generalizada por gripe, habría aparecido de manera diferente.

A pesar de los problemas, Skidmore y otros historiadores le han dado crédito al programa por su rapidez frente a la típica burocracia gubernamental. La infraestructura que instaló el equipo de Ford pudo identificar rápidamente los efectos secundarios. Y al final, Ford contó con el respaldo inicial de los principales expertos en vacunas del mundo: Salk y Sabin.

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El programa 'parece claramente haberse basado en la preocupación por el bien público', escribió Skidmore, 'no para lograr una ventaja política'.

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