En la 'sala Juul': los cigarrillos electrónicos generan una forma de adicción adolescente que preocupa a médicos, padres y escuelas

En la 'sala Juul': los cigarrillos electrónicos generan una forma de adicción adolescente que preocupa a médicos, padres y escuelas

Cuando su hijo estaba en el primer año de secundaria, Kristin Beauparlant notó un cambio. El jugador de hockey comenzó a ser gaseado más fácilmente en el hielo. Beauparlant podía oír la tos y los jadeos de su hijo desde las gradas. Pero era su comportamiento lo que más la asustaba. La ansiedad y los cambios de humor de Cade Beauparlant empeoraron, sus arrebatos tan repentinos y explosivos que su madre dijo que llegó a temerle.

Se necesitaron más de tres años, y la ayuda de un pediatra de renombre, para comprender lo que estaba sucediendo: su hijo era adicto a la nicotina, entregado por un Juul, un elegante cigarrillo electrónico que parece una unidad USB.

A medida que los cigarrillos electrónicos se han disparado en popularidad entre los adolescentes en los últimos dos años, los pediatras informan haber visto adolescentes que se comportan menos como consumidores de tabaco y más como pacientes con trastornos por abuso de sustancias.

Algunos jóvenes han recurrido a robarles a sus padres o vender parafernalia de cigarrillos electrónicos para mantener sus hábitos, dijeron especialistas en tratamiento de adicciones. Y aunque muchos adolescentes asumen que los cigarrillos electrónicos son seguros, algunos presentan signos de toxicidad por nicotina, una afección que se observaba anteriormente en niños pequeños que ingirieron accidentalmente chicle de nicotina. Otros informan problemas respiratorios. Después de más de tres años de vapear diariamente, Beauparlant fue diagnosticado con una enfermedad pulmonar restrictiva. Su madre dijo que está trabajando con un abogado para presentar una demanda colectiva contra Juul que lo obligaría a establecer centros de tratamiento.

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“Estábamos pensando en vapeadores como pensamos en cigarrillos. Con el tiempo nos dimos cuenta de que no, no. Esto es algo realmente diferente ”, dijo Sharon Levy, directora del Programa de Adicciones y Uso de Sustancias en Adolescentes del Boston Children's Hospital. Ella y otros médicos dijeron que creen que están presenciando por primera vez el daño que causa la exposición repetida a altos niveles de nicotina en los cuerpos jóvenes.

Aunque el fenómeno aún no se ha descrito en la literatura médica, la evidencia anecdótica de los principales especialistas en adicción en Boston y Nueva York y de familias que luchan con la adicción al cigarrillo electrónico en adolescentes apunta a consecuencias nunca antes vistas del uso entre los adolescentes. Varias familias han demandado a Juul, acusándolo de causar adicción a la nicotina en sus hijos y describiendo síntomas extremos de adicción.

Los médicos dijeron que creen que los comportamientos de los adolescentes adictos a los cigarrillos electrónicos podrían estar relacionados con su diseño: muchos productos, incluido Juul, permiten a los usuarios ingerir mucha más nicotina que con los cigarrillos tradicionales. Las preocupaciones sobre el uso de los adolescentes impulsaron la prohibición de la venta de cigarrillos electrónicos que fue adoptada en junio por San Francisco, una medida que la convirtió en la primera ciudad importante en prohibir los dispositivos de suministro de nicotina.

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'Con los Juul, los niños pueden obtener una dosis mucho más alta de nicotina, y la dosis es importante', dijo Levy. 'Estos niños tienen comportamientos que a menudo vemos en pacientes que tienen adicción a los opioides o la marihuana, pero no los veíamos normalmente en niños que desarrollaron adicción a los cigarrillos de tabaco tradicionales'.

Esta semana, un subcomité de la Cámara acusó a Juul Labs de apuntar a niños y adolescentes, incluso en escuelas y campamentos de verano. Los funcionarios de la compañía dijeron que el esfuerzo, que involucra alrededor de media docena de escuelas y programas para jóvenes, cesó el otoño pasado y fue diseñado para educar a los jóvenes sobre los peligros de la adicción a la nicotina.

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Juul ha defendido el diseño de sus productos, diciendo que fueron diseñados pensando en los fumadores adultos. La compañía dice que sus propios ensayos clínicos muestran que la nicotina se absorbe más lentamente mediante el uso de su cigarrillo electrónico que a través de los cigarrillos tradicionales.

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Pero los médicos dicen que los adolescentes consumen cigarrillos electrónicos a un ritmo mucho más rápido que los cigarrillos tradicionales, y algunos consumen una cápsula o más al día, lo que equivale a la cantidad de nicotina en un paquete de cigarrillos. El vapor del cigarrillo electrónico no quema la garganta tanto como lo hace el humo del cigarrillo, y su discreción permite a los consumidores usar los cigarrillos electrónicos con más frecuencia.

En 2018, más del 37 por ciento de Estudiantes de 12 ° grado informó haber usado vapeo al menos una vez en los últimos 12 meses, según los hallazgos publicados por el Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas, a pesar de que muchos eran demasiado jóvenes para comprar legalmente los productos. Un año antes, la cifra era de alrededor del 28 por ciento. Cuando se les preguntó a los adolescentes sobre el uso en los 30 días anteriores a la encuesta, el 21 por ciento dijo que habían vapeado, que era casi el doble de la tasa de 2017.

Debido a una variedad de factores (genética, trauma, comportamiento de los compañeros), algunos adolescentes desarrollan un fuerte apego a los productos, vínculos que son inquebrantables incluso ante la escalada de consecuencias. Los expertos dicen que los cerebros de los adolescentes son particularmente vulnerables a la adicción porque aún se están desarrollando y que es más fácil para los adolescentes ser víctimas de productos adictivos porque tienen menos control de los impulsos.

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Les preocupa que la sustancia química dé forma a los cerebros de los adolescentes, preparando sus 'vías de recompensa' y haciéndolos más vulnerables a otros tipos de abuso de sustancias. También les preocupa que muchos pediatras carezcan de la experiencia y los tratamientos para ayudar a los jóvenes que no pueden dejar de fumar. Y hay pocas opciones de tratamiento para los adolescentes adictos a la nicotina. Si bien los fumadores adultos que buscan dejar de fumar se han beneficiado de los parches de nicotina y el fármaco vareniclina, más conocido como Chantix, hay poca evidencia de que esos tratamientos funcionen para los jóvenes, según Jonathan Winickoff, pediatra e investigador del Hospital General de Massachusetts que se especializa en dejar de fumar. y quién trató a Cade Beauparlant.

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“Ahora tenemos millones de niños, millones de adolescentes que utilizan principalmente Juul, y en algunos casos otros dispositivos, que no pueden dejar de fumar”, dijo Winickoff. 'Es algo con lo que no tenemos la infraestructura para lidiar'.

En respuesta a las críticas y el escrutinio de la Administración de Alimentos y Medicamentos, Juul Labs ha tomado medidas para contrarrestar el uso de los adolescentes. La compañía ha retirado las vainas con sabor a fruta, los cartuchos llenos de líquidos con nicotina, de las tiendas minoristas, aunque siguen estando disponibles en línea. La compañía también ha cambiado el marketing para mostrar a adultos que usan el dispositivo para dejar de fumar, abandonó las redes sociales y respaldó leyes que elevan la edad mínima de compra de cigarrillos electrónicos a 21.

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'Como padre de adolescentes, es absolutamente desgarrador ver a cualquier joven luchando contra la adicción', dijo Kevin Burns, director ejecutivo de Juul Labs, en un comunicado. 'Estamos trabajando de manera enérgica para ser una parte significativa de la solución al uso de productos de nicotina por parte de menores'.

Los cigarrillos electrónicos se introdujeron como una forma de que los fumadores dejaran de fumar, permitiéndoles satisfacer sus antojos de nicotina sin encender el cigarrillo.

Pero muchos adolescentes informan que el vapeo se ha abierto camino hacia la vida escolar y la cultura adolescente en forma de bromas, memes y jerga. Los adolescentes dicen que sus compañeros a veces se refieren al baño como la “habitación Juul”, un guiño a la frecuente visión de los adolescentes pasando un cigarrillo electrónico en los baños de la escuela. Y videos de estudiantes bromeando con sus compañeros pasándoles una unidad USB en lugar de un Juul circulan en las cuentas de las redes sociales de adolescentes. Palabras como 'fantasma', que se refiere a sostener una bocanada de Juul para absorber más nicotina, y 'nic enfermo' se han convertido en parte del léxico adolescente.

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El aumento en el uso ha llevado a los miembros del Congreso a pedir un aumento de la edad mínima de compra en todo el país de 18 a 21 años. La FDA ha trabajado para frenar el uso de cigarrillos electrónicos entre los menores de edad, amenazando a las empresas con sanciones si no se esfuerzan más por conservar sus productos. fuera de las manos de los adolescentes.

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Muchas escuelas no saben cómo lidiar con los cigarrillos electrónicos Juuls y otros cigarrillos electrónicos. Algunos educadores informan de aumentos en la cantidad de estudiantes suspendidos después de ser atrapados con cigarrillos electrónicos.

Los administradores escolares desesperados han prohibido las unidades USB porque no se pueden distinguir de los Juuls. Otros quitaron las puertas de los baños porque los adolescentes se reunían regularmente allí para vapear, y algunos incluso comenzaron a buscar estudiantes.

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Jonathan Bryant, administrador en jefe de Lincoln Charter School en Carolina del Norte, estimó que tres cuartas partes de las suspensiones en el año académico recién terminado estaban relacionadas con el vapeo, y algunos estudiantes fueron suspendidos más de una vez. Después de notar el aumento en las suspensiones, dijo que está considerando alternativas al castigo, reconociendo que un día fuera de la escuela podría significar pasar un día en casa vapeando. En cambio, está contemplando la educación obligatoria sobre los peligros del vapeo.

'Es obvio, de alguna manera, que la suspensión en última instancia no resuelve el problema', dijo Bryant.

Luka Kinard tomó su primera bocanada de Juul durante el juego de fútbol americano de regreso a casa en su primer año en High Point High School en Carolina del Norte. En un par de semanas, dijo que se había convertido en un hábito, y en unos meses, había comenzado a vender las vainas. Sus compañeros de clase lo llamaban 'El Demonio', dijo.

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En casa, dijo, se volvió errático, a veces golpeando paredes, destruyendo muebles o tirando cosas cuando estaba enojado con sus padres por confiscar sus cigarrillos electrónicos. Una vez derribó la puerta trasera de su casa cuando sus padres le dijeron que saliera para refrescarse.

“Me volví muy explosivo”, dijo Luka, ahora de 16 años.

Los padres que buscan ayuda se han encontrado con pediatras que no entendían la magnitud de la adicción o tenían pocas respuestas. Finalmente, la madre de Luka, Kelly Kinard, comenzó a investigar programas de abuso de sustancias para pacientes hospitalizados, pero luchó por encontrar uno que aceptara a un adolescente dependiente de la nicotina.

En Martinsburg, W.Va., una comunidad que se tambalea por la crisis de los opioides, Martinsburg High suspendió a 27 estudiantes en el año escolar recién terminado, 20 más que el año escolar anterior, en relación con el vapeo. El oficial de recursos de la escuela también dio citaciones penales a muchos de los estudiantes bajo la prohibición estatal del tabaco en los campus de las escuelas públicas.

Alrededor del 70 por ciento de los estudiantes de Martinsburg High provienen de hogares de bajos ingresos, y alrededor de un tercio de los estudiantes son personas de color, datos demográficos que contradicen las suposiciones anteriores de que la epidemia se limita a las comunidades blancas más ricas donde las tasas de tabaquismo habían disminuido drásticamente.

Cuando el director Trent Sherman comenzó a sorprender a los estudiantes con cigarrillos electrónicos, a veces llamaba a casa y se enteraba de que los padres los habían comprado para sus hijos, tratando de que dejaran de fumar. No estaba seguro de cómo lidiar con los estudiantes atrapados con cigarrillos electrónicos, por lo que decidió tratar los dispositivos como lo hizo con los cigarrillos, suspendiendo a los estudiantes por un día. Los estudiantes atrapados por segunda vez podrían ser suspendidos de cinco a 10 días.

Ahora, la escuela está reexaminando cómo disciplina a los estudiantes y está considerando renovar su enfoque hacia los adolescentes atrapados vapeando en la escuela después de que el director notó que muchos delincuentes reincidentes.

Cade Beauparlant era un estudiante de primer año en Newburyport High School en Massachusetts cuando fue al baño de niños y vio a sus compañeros pasar un pequeño dispositivo, poner sus labios en el extremo e inhalar profundamente. Decidió intentarlo. Cuando el vapor con sabor a menta entró en sus pulmones, sintió un zumbido en la cabeza y una oleada de euforia.

'Me sentí increíble', dijo Beauparlant, que ahora tiene 18 años. 'Solo quería volver a hacerlo'.

Beauparlant dijo que vapeó casi todos los días de la escuela secundaria, pero no fue hasta su último año que lo atraparon. Para entonces, la nicotina había llegado a dominar su vida. Gastó cientos de dólares en alimentar un hábito que costaba hasta $ 5 por día, una cantidad no pequeña para un adolescente que trabajaba en una pizzería, y comenzó a llevar a sus amigos a cambio de que le dieran una cápsula.

Después de ser atrapado con el Juul, a Beauparlant se le prohibió jugar al hockey durante gran parte de la temporada, lo que puso fin a sus perspectivas de practicar el deporte a nivel universitario. Winickoff, el pediatra de Boston, recetó chicle de nicotina para ayudar al adolescente a reducir el uso de cigarrillos electrónicos. Lentamente, dijo Kristin Beauparlant, vio salir a otro joven. Su hijo ya no explotó de ira. Ya no estaba distante. Incluso sus maestros y el director de la escuela notaron un cambio.

“Perdimos cuatro años de Cade por esta adicción”, dijo Kristin Beauparlant. Ahora que ha recortado, “Parece un niño diferente. No puedes evitar decir que hay una correlación '.

Laurie McGinley y William Wan contribuyeron a este informe.

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