Johns Hopkins esclavizó a la gente. ¿O lo hizo él? Algunos académicos cuestionan las afirmaciones recientes de la universidad.

Johns Hopkins esclavizó a la gente. ¿O lo hizo él? Algunos académicos cuestionan las afirmaciones recientes de la universidad.

Este invierno, los líderes de la Universidad Johns Hopkins hicieron un anuncio sorprendente, uno que trastocó generaciones de veneración por el fundador y homónimo de la escuela: el rico cuáquero conocido como abolicionista había esclavizado a personas, anunciaron los funcionarios de la escuela.

Martha S. Jones, profesora de historia que dirige el proyecto de investigación Historias duras en Hopkins , escribió en The Washington Post en diciembre sobre los registros del censo que enumeraban a Johns Hopkins como propietario y varias personas esclavizadas. Su orgullo por las contribuciones de la escuela se había mezclado con amargura, escribió. “Nuestra universidad fue el regalo de un hombre que negoció la libertad y la dignidad de otros hombres y mujeres”.

Pero un grupo de otros investigadores está cuestionando los hallazgos de la universidad, calificándolos de inexactos y engañosos. Al igual que otros ricos empresarios de su tiempo, Hopkins seguramente se benefició indirectamente de la trata de esclavos, escribieron los investigadores en un artículo publicado en línea , y no puede ser absuelto de complicidad. Pero dicen que la escuela fue demasiado lejos al sacar conclusiones y le han pedido a la universidad que elimine el lenguaje de su sitio web que dice que Hopkins esclavizaba a la gente.

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Los investigadores argumentaron que los padres y abuelos de Hopkins liberaron a los trabajadores esclavizados de la familia antes de 1800, de acuerdo con su fe cuáquera. Escribieron que el propio Hopkins era un emancipacionista y que los documentos disponibles, incluidos los registros fiscales, no respaldan la afirmación de la escuela de que esclavizó a personas.

Un par de declaraciones de diciembre de la universidad sobre Hopkins son conclusiones arrolladoras que fueron mucho más allá de la evidencia, dijo Sydney Van Morgan, directora del programa de Estudios Internacionales de Johns Hopkins y politólogo que fue uno de los coautores del nuevo informe.

El presidente de la universidad, Ronald J. Daniels, respondió a los autores con un correo electrónico esta primavera diciéndoles: “Como era de esperar, consultamos a varios colegas e historiadores antes de compartir públicamente el descubrimiento de los documentos del censo que indican que el Sr. Hopkins, y nos esforzamos en comunicar esos hallazgos de una manera que fuera a la vez próxima y bastante cuidadosa, reconociendo plenamente los hallazgos documentados de nuestra historiadora principal en el asunto, la Dra. Martha Jones, al mismo tiempo que abrazamos el potencial de nuevos descubrimientos, contrarrestando interpretaciones y debates rigurosos '.

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Andrew A. Green, portavoz de la universidad, dijo que la escuela está planeando un simposio sobre nuevos descubrimientos sobre Hopkins este otoño.

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Si Hopkins era el propietario oficial de personas esclavizadas o las tenía en su casa como trabajadores o en alguna otra capacidad, Green escribió, 'lo que está claro es que la relación de Johns Hopkins con la esclavitud es muy diferente a la historia que la universidad ha estado contando. un siglo, y es por eso que estamos llevando a cabo esta investigación '.

En los últimos años, las universidades de todo el país han examinado su pasado y han hecho preguntas difíciles sobre sus propias historias, las vidas de sus fundadores y cómo se cruzaban con las sombrías realidades de la trata de esclavos. En la Universidad de Georgetown, por ejemplo, los líderes escolares se han disculpado por la venta en 1838 de 272 personas esclavizadas en las plantaciones de Maryland, que pagaron las deudas escolares, y han tomado medidas para ayudar a los descendientes de esas personas esclavizadas.

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Esas investigaciones universitarias sobre el pasado han cobrado aún más intensidad en medio del ajuste de cuentas racial que siguió a la muerte de George Floyd.

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Pero el esfuerzo en Johns Hopkins provocó un retroceso inusual, un esfuerzo de los académicos para cuestionar si los funcionarios escolares se movieron demasiado rápido para, como dijo un profesor, arrojar a Hopkins debajo del autobús.

Algunas escuelas han enfrentado quejas de graduados o administradores que no están dispuestos a dejar de lado los amados mitos fundadores. Kirt von Daacke, profesor de historia y vicedecano de la Universidad de Virginia, que fundó el creciente consorcio internacional Universidades que estudian la esclavitud , dijo que la investigación en curso es de vital importancia, como lo es en otras instituciones, pero este cuestionamiento académico de la evidencia de Hopkins es inusual. 'Nunca he visto un caso', dijo, 'donde haya un grupo de académicos discutiendo con los hallazgos'.

Algunos académicos dijeron después de leer el artículo que la evidencia inicial presentada por la universidad no es convincente, especialmente dadas las complejidades del Baltimore de mediados del siglo XIX y la falta de documentos originales concluyentes.

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“Hopkins durante mucho tiempo, más de un siglo, ha tenido una reputación bien merecida por la búsqueda inquebrantable de la verdad”, dijo Michael Johnson, profesor emérito de historia en la universidad. “Al ver esto, la universidad se estremeció. Hubo una especie de apresuramiento a juzgar lo que me parecía una evidencia endeble y no refutada que simplemente no era convincente '.

Algunos eruditos argumentaron que la cuestión de si Hopkins esclavizó a las personas no tiene sentido.

Se necesita más investigación sobre cómo la universidad fue moldeada por el dinero ganado a través del comercio de esclavos, sugieren, en las vidas de los negros y otras cuestiones más importantes de raza y equidad a lo largo de los años.

Seth Rockman, profesor asociado de historia en la Universidad de Brown, escribió en un correo electrónico que preferiría que las energías de los historiadores se dedicaran a averiguar más sobre los millones de afroamericanos que vivían bajo la esclavitud y el racismo que estructuró su eventual libertad. 'Esta es una empresa políticamente más urgente que buscar evidencia 'exculpatoria' para absolver a una sola familia blanca', escribió, 'por su participación en ese sistema de marginación y exclusión'.

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El desmoronamiento de la narrativa de larga data sobre Hopkins, un legado formado desde el principio por un libro laudatorio escrito por un descendiente y limitado por la falta de documentos personales y comerciales, llegó con la revelación de los documentos del censo del siglo XIX. Aquellos enumeraron a Hopkins como propietario en una columna y señalaron personas esclavizadas en otra columna: una en 1840, cuatro en 1850.

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Esa evidencia parecía obvia, indiscutible, para algunos.

Pero los cuatro autores de 'Johns Hopkins y la esclavitud' - Van Morgan; Stan Becker, demógrafo y profesor emérito de la universidad; Samuel B. Hopkins, un abogado jubilado que es tataranieto del padre de Hopkins, Samuel Hopkins; y Edward C. Papenfuse, historiador y exarchivista del estado de Maryland, dijeron que no era suficiente para respaldar la afirmación de la universidad. Papenfuse había visto los registros del censo y los mencionó en un seminario que impartió el año pasado.

Hopkins no era el dueño de la persona esclavizada que figuraba como viviendo en su hogar en el censo de 1840, argumentaron, y es muy poco probable que fuera dueño de los cuatro hombres esclavizados que trabajaban en la finca de su condado durante el verano de 1850.

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Es difícil probar una negativa. Pero citaron detalles sobre su comunidad cuáquera en ese momento, y documentos que incluyen un artículo de periódico de 1873 después de la muerte de Hopkins que describía una gran reunión de negros celebrando su voluntad dejando millones de dólares para fundar un hospital, un orfanato y una universidad, todos abiertos a la gente. sin importar la raza. Los investigadores notaron que ningún registro de ventas, escrituras o testamentos proporcionan propiedad directa de las personas esclavizadas por parte de Hopkins y que los registros fiscales que examinaron no enumeraban los impuestos pagados por las personas esclavizadas.

No hay evidencia de ninguna persona esclavizada propiedad de Hopkins, argumentaron, aparte de James Jones, un hombre que trajo a Baltimore desde una plantación de Virginia, liberado y empleado durante muchos años.

Algunos académicos que leyeron el artículo estuvieron de acuerdo con los autores en que la evidencia de que Hopkins esclavizó a personas no es concluyente, debido a las condiciones en Baltimore en ese momento, las limitaciones de los datos del censo u otras razones. “Maryland es un estado muy complicado con respecto a la esclavitud”, dijo Johnson, con muchas personas negras en transición hacia la libertad. La ciudad tenía una gran población negra libre a mediados del siglo XIX: algunas personas negras que fueron esclavizadas durante un número determinado de años y algunas que vivían o trabajaban lejos de las casas de las personas que las poseían legalmente.

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Los enumeradores del censo en ese momento recibieron instrucciones de enumerar al propietario de la propiedad y determinar cuántas personas esclavizadas estaban en esa propiedad ese día, según Matthew Crenson, profesor emérito de ciencias políticas en Johns Hopkins, cuya investigación ha incluido cuestiones de esclavitud. y carrera en Baltimore. Para una propiedad grande con muchos residentes, las conexiones no siempre fueron simples.

'La evidencia es bastante fuerte de que Johns Hopkins era un abolicionista', dijo Crenson, y existe la posibilidad de que poseyera personas esclavizadas por la posibilidad de manumitizarlas. No se puede concluir que Hopkins definitivamente no esclavizó a la gente, dijo. 'La evidencia, sin embargo, parece ir en la otra dirección'.

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Philip Morgan, profesor de historia en Johns Hopkins, dijo que parecía que la universidad se había adelantado un poco. 'Ciertamente, algunas de las hagiografías escritas sobre Hopkins en años anteriores son bastante irritantes', dijo Morgan. 'No pondría ninguna excusa para ese tipo de basura. Pero no quieres ir al otro lado. Quieres ser sincero con esta persona '.

Jones, escribiendo en un correo electrónico desde Francia, dijo que la investigación está en curso y llevará algún tiempo. Los hallazgos adicionales se darán a conocer este verano, dijo. 'Sigo siendo de la opinión de que el Sr. Hopkins mantuvo a personas esclavizadas en su hogar al menos en 1840 y 1850, como informaron los horarios de esclavos del censo', escribió. 'No he visto evidencia de lo contrario'.

Eric Foner, profesor emérito de historia en la Universidad de Columbia, dijo que los autores del artículo claramente habían investigado mucho, pero que sus conclusiones no le parecían convincentes. 'Danzan alrededor de lo que la mayoría de los historiadores considerarían un documento bastante importante, el Censo'.

En cuanto a la falta de registros fiscales, Foner dijo que la ausencia de algo no es una prueba. Debería haber más investigación, dijo, 'y supongo que la habrá'.

Foner dijo que un debate sobre si Hopkins poseía personas esclavizadas no es el correcto, de todos modos.

William G. Thomas III, profesor de historia en la Universidad de Nebraska en Lincoln que escribió un libro sobre familias en Maryland que demandan por la libertad, dijo que el peso de la evidencia que había visto sobre la familia Hopkins era claramente que eran emancipacionistas. El anuncio de la escuela en diciembre 'está realmente destinado a desmitificar su historia, y esto es saludable y muy necesario', escribió en un correo electrónico. 'La idea de que la universidad no estaba contaminada por la esclavitud es una falacia y oscurece la complicada y matizada historia de la esclavitud en los Estados Unidos'.

Lo que es realmente importante reconocer, escribió, 'es la larga historia de liberación de las familias negras en Maryland'. La familia Hopkins trató de liberarse de la esclavitud, escribió, pero fueron las familias negras las que desafiaron la esclavitud directamente. 'Están en el centro de la historia de Estados Unidos de una manera que no hemos reconocido por completo'.

corrección

Una versión anterior de este artículo le dio un título incorrecto a Michael Johnson. Es profesor emérito de historia en la Universidad Johns Hopkins. El artículo ha sido corregido.