La Universidad James Madison se propuso ayudar a 35 estudiantes de secundaria a convertirse en los primeros en sus familias en asistir a la universidad. ¿Tendrían éxito?

La Universidad James Madison se propuso ayudar a 35 estudiantes de secundaria a convertirse en los primeros en sus familias en asistir a la universidad. ¿Tendrían éxito?

Amy Cortes creció en medio de tierras de cultivo en el valle de Shenandoah, en un pequeño pueblo a 15 millas del majestuoso campus de la Universidad James Madison. Durante gran parte de su infancia, Cortés no pudo imaginarse a sí misma como una estudiante allí, caminando entre los edificios académicos hechos de piedra azul o descansando en el cuidado patio, las cadenas montañosas en la distancia.

Visitó Harrisonburg con frecuencia, su iglesia estaba allí, y encontró parentesco en la comunidad hispana de la ciudad. Pero todos los adultos de su vida trabajaban en trabajos manuales o en la industria de servicios, en plantas avícolas o en hoteles de limpieza. Pensó que su vida seguiría una trayectoria similar: graduarse de la escuela secundaria, trabajar en una fábrica.

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Luego, una maestra de séptimo grado le contó algo nuevo, algo llamado Valley Scholars. Aplicar, le dijo el profesor al alumno. “Esto podría convertirse en algo grandioso”, dijo la maestra.

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'Ella estaba haciendo su trabajo como maestra', dijo Cortés, 'definitivamente cuidando a sus estudiantes'.

Así que Cortés presentó una solicitud, con la esperanza de unirse a una iniciativa para guiar a los estudiantes de hogares de bajos ingresos para que se conviertan en los primeros en sus familias en asistir a la universidad. Cortés tendría que hacer un compromiso de cinco años, lo que la empujó hacia las clases de secundaria más exigentes, requirió reuniones mensuales y la envió a excursiones de fin de semana.

Si mantenía al menos un promedio de calificaciones de 3.25, seguía un plan de estudios riguroso y era aceptada en James Madison, obtendría una beca que cubriera la matrícula.

Cerca del final del séptimo grado, después de que Cortés terminó el intimidante proceso de solicitud para los Valley Scholars, recibió un correo electrónico.

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'¿Por qué estás feliz?' Cortés recordó que le preguntó su madre.

La estudiante de secundaria compartió que había sido aceptada.

La madre abrazó a su hija y le dijo: 'Ahora, tienes que sacar más provecho de esto'.

¿Pero podría hacerlo?

James Madison se encuentra en una región llena de problemas que enfrentan las comunidades rurales de todo el país y es el hogar de una importante población de inmigrantes y refugiados de clase trabajadora.

“Necesitábamos hacer esfuerzos más proactivos en nuestro propio patio trasero”, dijo Jonathan R. Alger, presidente de la universidad. “Había muchos estudiantes en nuestra área que simplemente pensaban que la universidad no era una opción para ellos”.

Ese deseo dio lugar a los Valley Scholars. Los estudiantes fueron sacados de todo el Valle de Shenandoah, de escuelas con grandes poblaciones de niños que reciben comidas escolares gratuitas o a precio reducido, una representación de la necesidad.

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Hay 188 becarios del Valle de casi dos docenas de escuelas intermedias y secundarias en siete sistemas escolares en toda la región. Los directores, maestros y consejeros de orientación identifican a los estudiantes prometedores de la escuela intermedia. Cada año, la universidad recibe más de 100 solicitudes para 44 espacios.

Los estudiantes son evaluados en base a calificaciones, puntajes de exámenes, un breve ensayo y entrevistas. Las familias llenan una solicitud extensa, respondiendo preguntas sobre ingresos y elegibilidad para Medicaid, otro indicador de la necesidad familiar. La universidad paga el programa con dinero de donantes, incluidas corporaciones locales y la Fundación Jack Kent Cooke.

Shaun Mooney, director de Valley Scholars, dijo que teme que los estudiantes de las zonas rurales de Virginia, incluidos los pueblos cercanos al campus de James Madisonse están quedando atrás de sus compañeros que asisten a la escuela en barrios suburbanos y urbanos. Las clases avanzadas son escasas en algunos campus rurales, y algunos de los estudiantes de más alto rendimiento se sienten atraídos por las escuelas magnet competitivas.

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“Las comunidades rurales no están experimentando los mismos niveles de inversión económica. No están viendo los mismos niveles de logros económicos ', dijo. “Especialmente en el Atlántico Sur y Medio, hay una brecha cada vez mayor. . . de oportunidad '.

Treinta y cinco estudiantes de secundaria, incluido Cortés, fueron aceptados en la clase inaugural del programa. Treinta y dos completaron el programa y todos están asistiendo a la universidad en Virginia, incluidos los 26 estudiantes de James Madison.

Cortés está entre ellos. Ella lo hizo.

Oscar Moreno-Tenorio, de Waynesboro, fue otro miembro de esa clase inaugural. Moreno, el segundo mayor de cinco hermanos, quiere dar el ejemplo a sus hermanos menores. Ninguno de sus padres asistió a la universidad: su padre trabaja en un almacén de madera; su madre se preocupa por los niños.

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“No quiero que terminen trabajando en un trabajo en el que no están contentos”, dijo Moreno-Tenorio sobre sus hermanos.

La banda de Fort Defiance High School estaba entre canciones, y Cortés, un clarinetista, se estaba preparando para el siguiente número cuando una maestra la llevó a un lado. La llevaron a unos familiares que, entre lágrimas, le dijeron a Cortés que su padre, un techador, se había caído 30 pies sobre concreto mientras estaba en un trabajo.

La familia se apresuró a ir a un hospital en Charlottesville, donde se enteraron de que tenía la cara fracturada, las manos rotas y fracturas leves de la columna. El accidente se desarrolló cuando Cortés estaba a punto de tomar los exámenes finales en su segundo año.

Hizo viajes de una hora al hospital de Charlottesville todos los días, y le resultó difícil concentrarse en el trabajo escolar porque se preocupaba por su padre.

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“Fue algo tan impactante y difícil de manejar”, ​​recordó. “No quería estudiar. Estaba demasiado triste '.

Encontró consuelo en otros becarios del Valle, animada por sus mensajes de apoyo y palabras motivadoras. Mooney le recordó a Cortés que el programa estaba ahí para más que apoyo académico, que él, los otros organizadores del programa y sus compañeros académicos también eran familia.

Pierre Mbala, un afable joven de 18 años, confiaba en dos de sus compañeros de clase en la preparatoria Harrisonburg para que lo llevaran a las reuniones de Valley Scholars. Han enviado mensajes de texto en un chat grupal desde octavo grado, intercambiando recordatorios sobre fechas límite y reuniones.

Mbala y su familia llegaron a Estados Unidos desde el Congo en 2004, después de que se les concediera asilo, y finalmente se instalaron en Harrisonburg. Los inmigrantes constituían casi el 10 por ciento de la población en el área metropolitana de Harrisonburg en 2016, según una investigación de Nueva economía estadounidense , una organización que aboga por políticas de inmigración que conduzcan al crecimiento económico. Se pensaba que alrededor del 8 por ciento de esos inmigrantes eran refugiados.

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El joven de 18 años sigue un mantra que le impartieron sus padres, una frase en suajili que se traduce como: 'No olvides de dónde vienes'.

Hace más de un año, el padre de Mbala compartió una foto de una niña en el Congo acarreando un cubo de rocas de una mina, presumiblemente para poder extraer cobalto. Conmovido por la imagen, el adolescente usó $ 40 que ganó en su trabajo en un hotel para comprar pulseras y collares hechos en el Congo. Revendió las joyas a sus compañeros de clase en Harrisonburg High School y a cualquier persona interesada.

Utiliza el dinero para apoyar a las personas necesitadas en el Congo. Con el tiempo, Mbala quiere brindar más a los jóvenes de su tierra natal que 'no tienen los mismos resultados educativos que yo, que viven en la pobreza, que no reciben una nutrición adecuada'.

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'Esa imagen simplemente me golpeó en el corazón', dijo. 'Algo se encendió en mí que decía: 'Ya es suficiente''.

Después de una noche de sueño inquieto, Mbala y su madre empacaron su auto para el corto viaje al campus. Se detuvieron para los servicios en su iglesia, donde los feligreses lo enviaron a él y a otros adolescentes que iban a la universidad con oración.

Mbala estaba familiarizado con el campus de James Madison, habiéndolo frecuentado para las reuniones de Valley Scholars. Pero mudarse a su dormitorio se sintió como llegar de nuevo.

Se ha ganado una reputación entre sus compañeros como una “mariposa social” y le encanta conocer gente nueva y aprender desde diferentes perspectivas.

Pero también ha anhelado una comunidad en el campus con la que pueda relacionarse en un nivel diferente y planea unirse a la Alianza de Estudiantes Negros. No había visto a ningún otro estudiante negro de primer año en su programa de honores en James Madison y notó que, en el campus, sobresale 'como un pulgar dolorido'.

Días antes del comienzo del año escolar, el joven de 18 años se encontró en un viaje con otros estudiantes de honor a los extensos terrenos de Montpelier, el hogar del cuarto presidente de la nación. Mbala estaba agrupado con estudiantes cuya primera parada fue una exhibición que examinaba la esclavitud y sus consecuencias duraderas.

La mañana estaba cargada de reflejos.

Los estudiantes recorrieron el reconstruido South Yard, una parte de la propiedad donde vivían y trabajaban las personas esclavizadas. Las personas esclavizadas constituían el 39 por ciento de la población de Virginia en un momento de la década de 1790, mostró una característica de la exhibición. Un guía turístico presionó a los adultos jóvenes para que consideraran que el legado de Madison es inseparable de las más de 300 personas que su familia mantuvo en cautiverio.

Para Mbala, las historias de familias separadas por la esclavitud evocaron comparaciones con las separaciones familiares que se desarrollaron en los últimos meses en la frontera entre Estados Unidos y México. Más tarde, Mbala dijo que le recordó la forma en que las milicias que reclutan niños para trabajar en las minas han destrozado a familias en el Congo, un destino del que Mbala dijo que sus padres intentaron evitarlo a él y a sus hermanos al emigrar.

“Dios nos bendijo”, dijo. 'No querían que mis cinco hermanos y yo nos encontráramos en una situación en la que pudiéramos perder una oportunidad en la educación'.

Momentos de frivolidad rompieron las duras conversaciones en Montpelier. En un momento, los estudiantes comenzaron a comparar los tamaños de sus dormitorios y, en poco tiempo, la conversación aterrizó en el incipiente negocio de joyería de Mbala.

Mbala sacó unos brazaletes de un bolso que descansaba en su cadera, sacando un brazalete negro de cuentas con dijes.

“Todos los símbolos significan cosas diferentes”, explicó. “El ala de ángel es protección. El árbol es virtud. La flor es transformación. La mano es sabiduría y la herradura es suerte '.

Una semana en la escuela, Cortés, un estudiante de kinesiología, siente que la vida será muy diferente. Vive en el piso de una residencia con otros estudiantes de honor, viajando en grupo al comedor o estudiando juntos en el salón.

Dijo que está ansiosa por perfeccionar sus habilidades para hablar en público en una clase de comunicación. Lo que más le preocupa es aprobar su primer par de exámenes, que serán más desafiantes que los exámenes que enfrentó en la escuela secundaria.

No ha pasado mucho tiempo cara a cara con otros becarios del Valle. Pero regularmente se comunican entre ellos en el chat grupal. Y hay un entendimiento, dijo Cortés, de que 'estamos aquí el uno para el otro'.

Una noche, poco después de mudarse al campus, Cortés y dos de sus mejores amigos del programa se sentaron en un dormitorio a charlar.

'Nuestro sueño se está haciendo realidad', dijo uno de los amigos de Cortés.

Juntos, se maravillaron de haber llegado finalmente.

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