Fue aclamado como el modelo nacional de reforma escolar. Entonces llegaron los escándalos.

Fue aclamado como el modelo nacional de reforma escolar. Entonces llegaron los escándalos.

Michelle Rhee era nueva en la ciudad. Era 2007, acababa de ser nombrada para dirigir las escuelas públicas del Distrito, y tenía un mensaje seductoramente simple sobre lo que se necesitaría para transformar un sistema conocido por edificios en ruinas, aulas caóticas y estudiantes que se gradúan sin saber leer.

Ella usaría datos. Prometió que era una nueva era de responsabilidad y las cifras revelarían si los profesores eran eficaces y los estudiantes estaban aprendiendo. Los datos dirían la verdad.

Sin embargo, una cascada de escándalos escolares en DC en los últimos meses ha demostrado que los datos a veces pueden inducir a error.

En la década posterior a que la ciudad disolvió su junta escolar local electa y entregó la administración de las escuelas al alcalde, Rhee y su sucesora, Kaya Henderson, crearon un sistema que exigía logros cada vez más altos: puntajes más altos en las pruebas, tasas de graduación más altas. Usaron el dinero como incentivo: los directores y maestros fueron recompensados ​​financieramente si alcanzaban ciertos números.

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Y con solo una supervisión débil del Consejo de D.C. y otras agencias de educación de la ciudad, que informan al mismo alcalde que es políticamente responsable de las escuelas, no hubo un fuerte control sobre cualquier impulso de pasar por alto las deficiencias y aumentar las cifras.

Los legisladores de la ciudad repetidamente presumido que las escuelas del Distrito se habían convertido en las que mejoraban más rápidamente en la nación. Llegaron dólares filantrópicos. El presidente Barack Obama elogió. Y uno de los sistemas escolares más disfuncionales de Estados Unidos se hizo conocido como un modelo para los esfuerzos de reforma educativa en todo el país.

Parte del progreso fue real.

Aunque los estudiantes de D.C. todavía tienen muchas menos probabilidades que los estudiantes de todo el país de dominar las matemáticas y la lectura, las escuelas públicas han obtenido grandes avances en los exámenes nacionales durante la última década.

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Pero parte del progreso fue un espejismo.

El Distrito reclamó una disminución dramática en las suspensiones, pero una investigación del Washington Post el verano pasado mostró que muchas escuelas secundarias de la ciudad estaban suspendiendo a los estudiantes de los libros, expulsando a los estudiantes sin documentación y, en algunos casos, incluso marcándolos como presentes.

Y una mirada más cercana al rápido aumento de las tasas de graduación en los últimos meses reveló que las escuelas secundarias con dificultades habían aumentado su número al otorgar cientos de diplomas a estudiantes crónicamente ausentes que, según la ley de la ciudad, deberían haber reprobado.

Menos de la mitad de los miembros de la Clase de 2018 están en camino de graduarse en junio, según los datos que el sistema escolar publicó a principios de este mes. Después de alcanzar un máximo inflado del 73 por ciento en 2017, la tasa de graduación parece casi seguro que caerá, tal vez en dos dígitos, retrasando años el progreso del sistema escolar.

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Las revelaciones, junto con la renuncia del canciller después de su propio escándalo personal y, por separado, las acusaciones de fraude de inscripción en una de las escuelas secundarias selectivas más solicitadas de la ciudad, han destrozado la simple narrativa del éxito.

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Ahora, hay una oleada de escepticismo entre los padres, los contribuyentes y los funcionarios electos que se preguntan qué parte del progreso promocionado es real. Es la oleada más destacada de ese escepticismo desde 2008, cuando Rhee apareció en la portada de la revista Time con una escoba para barrer la vieja cultura del fracaso y las bajas expectativas.

La confianza entre las familias en las escuelas públicas, medida por varios años de matriculación creciente, es frágil y está en peligro de disiparse. Y muchas familias dicen que están buscando señales de que los líderes de la ciudad reconozcan la necesidad de una supervisión más estricta y una honestidad radical sobre lo que está sucediendo dentro de las escuelas públicas.

“No se siente bien no necesariamente poder creer lo que la gente nos dice”, dijo Andrew Rowe, quien tiene dos hijos en la Primaria Powell en Petworth. “Es necesario ser honesto y no apostar por trucos. . . . Dime que no es genial y que estás lidiando con eso. Preferiría eso '.

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Si hay alguna verdad simple sobre la reforma de las escuelas urbanas, puede ser esta: es realmente difícil. No hay milagros.

Los puntajes del Distrito han aumentado más rápido en las pruebas nacionales de matemáticas y lectura que en cualquier otro lugar, pero las mejoras fueron impulsadas en parte por una afluencia de familias acomodadas que matricularon niños en las escuelas, lo que ayudó a mejorar los puntajes.

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Los funcionarios de la ciudad invirtieron miles de millones de dólares para construir edificios relucientes, pero eso no ayudó a cerrar lo que sigue siendo la brecha de rendimiento más grande entre los estudiantes blancos y negros en una ciudad importante de EE. UU.

La ciudad ofrece preescolar público para niños de tan solo 3 años, pero muchas familias que aprovechan ese programa gratuito continúan saliendo del sistema tradicional de escuelas públicas, para escuelas autónomas, escuelas privadas o escuelas en los suburbios, cuando sus hijos llegan a la escuela secundaria.

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Y algunas escuelas han mejorado drásticamente, particularmente las de las zonas ricas y aburguesadas de la ciudad.

Pero otras siguen siendo opciones de último recurso, un hecho que se subrayó el mes pasado cuando Antwan Wilson se vio obligado a dimitir como canciller por violar una política relacionada con los traslados escolares. En lugar de elegir enviar a su hija a la escuela de su vecindario de bajo rendimiento, Wilson la transfirió a una escuela de alto rendimiento al otro lado de la ciudad, saltando a la cima de una lista de espera de más de 600 estudiantes.

El alcalde Muriel E. Bowser (D) afirmó no saber nada sobre la transferencia hasta que el inspector general de la ciudad dio la alarma en febrero. Pero Wilson tenía una historia diferente: dijo que le contó al alcalde sobre el traslado de su hija meses antes, en octubre. La acusación de que el alcalde fue deshonesto solo ha avivado la indignación de los padres por el acceso desigual a una educación de calidad.

El alcalde de D.C. calificó las acciones de su rector de escuelas derrocado como 'indefendibles'. Dice que ella lo sabía desde hace meses.

'CORRIENTE CONTINUA. las escuelas no han mejorado de manera equitativa ”, escribió en un correo electrónico Natalie Hopkinson, que vive al este de Rock Creek Park en una parte de la ciudad donde las escuelas han tenido problemas durante mucho tiempo. Los dos hijos adolescentes de Hopkinson asistían anteriormente a escuelas públicas y autónomas tradicionales. Ahora van a la escuela privada.

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“El privilegio se acumula en pequeños bolsillos (sobre todo los ricos y los blancos) y las familias de toda la ciudad luchan por entrar en esos pequeños bolsillos. El resto de nosotros esperamos '.

'No tiene ningún sentido'

Rhee estaba justamente indignada ese día de septiembre de 2009 cuando presentó a sus directores el nuevo método de evaluación de maestros del Distrito.

De acuerdo con un examen nacional que se usa a menudo para rastrear el progreso a lo largo del tiempo, solo el 8 por ciento de los estudiantes de octavo grado estaban trabajando a nivel de grado en matemáticas, les dijo a los directores. Y, sin embargo, según las evaluaciones laborales, casi todos los adultos que trabajaban en el distrito escolar tenían un buen desempeño.

'Eso no tiene absolutamente ningún sentido', dijo Rhee, de acuerdo con una grabación de audio que un director presente compartió este mes con The Washington Post. '¿Cómo podemos pensar que estamos haciendo este excelente trabajo y nuestros hijos, y los resultados que están viendo, ¿están en el fondo absoluto? '

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Por primera vez en el Distrito, por primera vez en casi cualquier lugar del país, las evaluaciones de los maestros se vincularían a los puntajes de las pruebas estandarizadas. Todos los adultos de la escuela, incluso los conserjes, serían responsables de mejorar los datos de rendimiento de los estudiantes que se encuentran en la parte inferior de las clasificaciones nacionales.

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Esta fue la filosofía que Rhee trajo a la ciudad y que ha dado forma a la reforma del sistema escolar más que cualquier otra. Rhee no respondió a las solicitudes de entrevistas.

Los maestros del Distrito se encuentran entre los mejor pagados de la nación y pueden ganar bonificaciones por mérito. A cambio, también son más vulnerables a perder sus trabajos que los profesores en cualquier otro lugar.

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Desde 2007, cientos han sido despedidos. Se han cerrado decenas de escuelas. Otras escuelas en dificultades han sido “reconstituidas”, lo que significa que todos tuvieron que volver a solicitar sus trabajos y muchas no fueron contratadas nuevamente.

Ha habido mejoras notables dentro de algunas escuelas. Hope Harrod, maestra de Burroughs Elementary, dijo que cuando comenzó a enseñar en el sistema en 2001, ella y otros maestros de su escuela crearon su propio plan de estudios sin mucha orientación de la oficina central o coordinación con maestros de otros lugares.

Ahora, eso ha cambiado, dijo. Si bien el despido de maestros acaparó los titulares, los administradores del distrito trabajaron para reformar y estandarizar la instrucción con un nuevo plan de estudios para toda la ciudad y un mayor énfasis en el desarrollo profesional.

“Mi experiencia como maestra de las EPDC cambió drásticamente”, dijo Harrod. 'Hubo un enfoque en lo que sucede en el aula'.

Pero la disrupción que ha acompañado a la reforma no siempre ha traído mejoras. Por ejemplo, un análisis del Washington Post de 2013 encontró que de las 18 escuelas reconstituidas entre 2008 y 2010, 10 vieron una disminución en los puntajes de las pruebas estandarizadas. Dos estaban cerrados. Solo seis mejoraron.

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Las reformas escolares del Distrito tienen sus raíces en una ley de 2007 que disolvió la junta escolar electa de la ciudad y entregó la responsabilidad de la educación al alcalde. Esa ley requería una revisión independiente de la reforma escolar de D.C. que fue completada en 2015 por el Consejo Nacional de Investigación, parte de la Academia Nacional de Ciencias.

La revisión encontró algunas mejoras prometedoras y muchos signos de marcadas desigualdades.

Ocho años después de la llegada de Rhee, y cinco años después de su partida, los estudiantes pobres y de minorías aún tenían muchas menos probabilidades de tener un maestro eficaz en su salón de clases y desempeñarse a nivel de grado. Las brechas en el rendimiento eran tan amplias como siempre: alrededor del 60 por ciento de los estudiantes negros pobres estaban por debajo del nivel de competencia en matemáticas y lectura y solo habían logrado avances marginales desde que se hicieron los cambios.

Wilson cuestionó recientemente por qué la ciudad no había sido más directa sobre las áreas en las que las escuelas continuaban teniendo problemas.

“Este distrito ha recorrido un largo camino”, dijo Wilson en una entrevista. 'No hay vergüenza en que el distrito no esté completamente donde debe estar'.

El encuentro de metas

Richard Jackson, el director de Coolidge High School, conocía la rutina. Cada otoño, los directores de D.C. se reúnen individualmente con un funcionario superior de una escuela pública para establecer metas de graduación y calificaciones en las pruebas. El otoño de 2016, el último año de Jackson antes de jubilarse, no fue diferente. Se reunió con Jane Spence, jefa de escuelas secundarias, una tarde de noviembre en el décimo piso de las oficinas centrales del sistema escolar.

Spence estableció objetivos elevados para la escuela de Jackson, donde la mayoría de los estudiantes provienen de familias de bajos ingresos y muchos maestros son jóvenes e inexpertos. En años pasados, intentaba retroceder. Esta vez, no perdió el aliento. La tasa de graduación de su escuela había aumentado de manera impresionante el año anterior, y sabía que se esperaba que se desempeñara aún mejor para la clase de graduados de 2017, una expectativa que encontró poco realista.

“Cada año, iba a la reunión y decía que esto es increíble. Ella sonreiría y sería amable conmigo al respecto, pero todos entenderían que no fue una conversación ”, dijo Jackson, quien ahora dirige el Consejo de Oficiales Escolares, un sindicato para el liderazgo de nivel medio en el sistema escolar.

El enfoque en los datos conlleva la promesa de un enfoque científico para la mejora. Pero llegó con una presión feroz para producir ganancias que, según los críticos, no tuvieron en cuenta las influencias en la vida de un niño fuera de la escuela que afectan el rendimiento.

Durante mucho tiempo ha habido dudas sobre si esa presión llevó a los maestros y administradores a hacer trampa en las pruebas estandarizadas en los primeros años de la reforma, cuando los puntajes en matemáticas y lectura aumentaron rápidamente en algunas escuelas y luego, después de que las nuevas reglas reforzaron la seguridad de las pruebas, cayeron abruptamente. Tales sospechas nunca fueron fundamentadas en múltiples investigaciones.

Pero la tasa de graduación inflada informada en 2017 ofreció un claro ejemplo de cómo los adultos pueden distorsionar números aparentemente inexpugnables bajo presión para mostrar ganancias.

Los trabajos de los directores dependían de si eran capaces de alcanzar sus metas, de acuerdo con la rúbrica de evaluación del sistema escolar. Y las tasas de graduación son un lugar donde los funcionarios escolares cambiaron las reglas, tal vez para ayudar a los estudiantes con dificultades a evitar el callejón sin salida de la deserción, y tal vez, a veces, en pos de sus ambiciosas metas.

“¿Qué se supone que deben hacer los maestros y directores si su trabajo depende del cumplimiento de metas poco realistas? Es un dilema moral ”, dijo Patrick Pope, quien trabajó en las Escuelas Públicas de D.C. durante más de tres décadas antes de jubilarse como director de Savoy Elementary hace cuatro años.

En noviembre, el sistema escolar se jactó de que la tasa de graduación había aumentado 20 puntos porcentuales en los últimos seis años, del 53 por ciento en 2011, entre los más bajos de la nación, al 73 por ciento en 2017.

Pero luego un periodista de WAMU y NPR investigado Ballou High School y descubrió que la mitad de los graduados de 2017 habían perdido más de tres meses de escuela sin una excusa.

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Una auditoría posterior en toda la ciudad descubrió que aproximadamente un tercio de los graduados de la escuela secundaria de 2017 faltaron a demasiadas clases o tomaron clases de recuperación de manera incorrecta, lo que socavó la validez de cientos de diplomas.

La auditoría encargada por la ciudad encontró que los maestros se sintieron presionados para encontrar formas de aprobar a los estudiantes, ya sea dándoles asignaciones de créditos adicionales o inscribiéndolos en cursos de recuperación de créditos con poco rigor o pocas expectativas.

Laura Fuchs, profesora de H.D. Woodson High, dijo que es difícil para los directores y maestros rechazar las metas académicas que consideraban irrazonables. 'Simplemente van a decir que no creemos en los niños', dijo.

Abigail Smith, quien se desempeñó como vicealcaldesa de educación de 2013 a 2015, dijo que no cree que el Distrito deba dejar de establecer metas ambiciosas y responsabilizar a los adultos por cumplirlas. En cambio, dijo, espera que el escándalo fuerce una conversación honesta sobre los obstáculos que enfrentan los estudiantes y los recursos que necesitan.

“Establecer estándares y compararlos con esos estándares influye en el comportamiento. Ese es el punto ', dijo Smith. “¿A veces va a influir en algunas personas para que utilicen un juicio pobre? Seguro. Eso es vida. ¿Es ese el impacto general de la misma? No lo creo.'

Indignación del consejo

Los miembros del consejo de D.C. han expresado su indignación en los últimos días porque las escuelas se han quedado cortas y porque no se puede confiar en la información que los administradores divulgan.

“Existe una cultura de hacer lo que sea necesario, incluso cocinar los libros o manipular los números, para mostrar la mejora de los estudiantes”, dijo la miembro del consejo Elissa Silverman (I-At Large) en una audiencia del consejo reciente.

“Todavía estamos graduando a personas que son analfabetas”, dijo la miembro del consejo Mary M. Cheh (D-Ward 3) en una entrevista.

'El sistema está podrido', dijo el presidente Phil Mendelson (D).

Pero si hay algún control independiente sobre la historia que cuentan las escuelas sobre su éxito, es el consejo, cuyo poder radica en gran medida en la capacidad de arrojar luz sobre los problemas al interrogar públicamente a los funcionarios de la ciudad.

El comité de educación del consejo celebró varias audiencias para abordar las altas tasas de absentismo escolar. Pero los miembros nunca preguntaron cómo las tasas de graduación podrían estar aumentando tan rápidamente al mismo tiempo que las tasas de ausentismo eran astronómicas, particularmente a la luz de una ley de la ciudad que dice que los estudiantes deben reprobar una clase si acumulan más de 30 ausencias en un año.

'Este comité trabaja en 1,000 temas y la idea de que incluyamos la asistencia a la graduación no estaba en nuestras mentes', dijo el presidente del comité, David Grosso (I-At Large).

El mes pasado, cuando el canciller y otros dos importantes líderes educativos de la ciudad comparecieron ante el comité para testificar sobre las políticas de graduación, Grosso hizo algo que nunca había hecho antes: les pidió que levantaran la mano derecha y juraran decir la verdad.

'Normalmente no juro a los testigos, pero tal vez ese ha sido mi error', dijo Grosso.

La Oficina del Superintendente de Educación del Estado, que también tiene un papel en la recopilación y verificación de datos, no compara a los destinatarios del diploma con los registros de asistencia de los estudiantes para verificar los datos de graduación, según una portavoz.

La OSSE reporta al alcalde y algunos críticos piensan que consideraciones políticas le han impedido ejercer una supervisión adecuada. Por ejemplo, un abogado de la OSSE supuestamente les dijo a los trabajadores que investigan el fraude de residencia en una escuela selectiva de DC que se tomen su tiempo porque es un año de elecciones para alcaldes. Ahora, la agencia está investigando esa acusación hecha contra su propio abogado.

Una investigación secreta apunta a un fraude generalizado en las inscripciones en una escuela selectiva de D.C.

Los críticos del experimento de reforma del distrito argumentan que los escándalos son una señal de que el control de la alcaldía contribuyó al problema porque no hay un control independiente sobre el impulso de hacer que las escuelas, y por lo tanto el jefe electo, se vean bien. Argumentan que es hora de un debate público sobre si el control de la alcaldía debe eliminarse o modificarse.

Pero los defensores del sistema actual argumentan que el control de la alcaldía ha permitido una toma de decisiones ágil y un nivel inusual de continuidad de liderazgo en el sistema escolar.

Bowser dijo que los escándalos han revelado debilidades que se arreglan mejor con pequeños retoques, no un regreso a una junta escolar electa como la que supervisó las escuelas de la ciudad en sus malos tiempos.

“Hemos tenido dos sistemas. Este funciona mejor ”, dijo Bowser en una entrevista. 'Confía en mí.'

Arne Duncan, quien fue secretario de educación de Estados Unidos durante la administración Obama, dijo que las tasas infladas en el Distrito muestran que debe haber controles y equilibrios para garantizar que el sistema escolar cumpla con sus propias reglas de graduación y asistencia.

'Tiene que haber una forma formal de verificar si se están siguiendo esas políticas', dijo Duncan. 'Sin eso, se pierde credibilidad'.

Duncan dijo que todavía cree que las escuelas de D.C. han logrado avances reales a pesar de las tasas de graduación infladas, lo que apunta a los puntajes en aumento del sistema escolar en la Evaluación Nacional del Progreso Educativo.

En matemáticas de octavo grado, por ejemplo, las tasas de competencia se duplicaron con creces al 17 por ciento en 2015, mejor que en 2007, pero aún muy por debajo del promedio nacional.

Los subgrupos de estudiantes están mejorando. Pero las brechas, entre estudiantes blancos y negros, y pobres y ricos, siguen siendo marcadas.

El dos por ciento de los estudiantes negros de octavo grado de bajos ingresos eran competentes en matemáticas en 2007. Ahora, el 7 por ciento alcanza ese nivel, en comparación con el 72 por ciento de los estudiantes blancos de octavo grado.

Es un progreso dolorosamente lento, incluso los defensores más fervientes de los esfuerzos de reforma de D.C. están de acuerdo. Pero esos defensores piensan que la mejor manera de avanzar es afinar el enfoque de los últimos 11 años, no rechazarlo por completo.

'¿Cuál es nuestra opción, volver a un sistema que casi no tiene responsabilidad por los resultados?' dijo Katherine Bradley, una influyente filántropa de DC que ha sido fundamental en la configuración de los esfuerzos de reforma educativa de la ciudad.

Bradley dijo que las tasas de graduación infladas son una señal de problemas subyacentes en las escuelas secundarias del vecindario, un problema que la ciudad tiene que enfrentar. Pero el sistema en su conjunto ha logrado avances importantes, dijo.

'Realmente deberíamos ser más honestos acerca de nuestras deficiencias y nuestros errores', dijo. 'Así es como vamos a mejorar'.

Moriah Balingit contribuyó a este informe.