Parece una idea que no se pierde: universidad gratuita. Pero nadie puede ponerse de acuerdo sobre los detalles.

Parece una idea que no se pierde: universidad gratuita. Pero nadie puede ponerse de acuerdo sobre los detalles.

Parece una propuesta sin pérdidas para un político: una promesa de proporcionar educación universitaria gratis. Pero a medida que algunos candidatos presidenciales demócratas hacen esa promesa, y a medida que una lista creciente de estados adopta la idea, el movimiento de universidades libres está destacando las tensiones económicas y sociales y exponiendo una división sobre quién debería beneficiarse de la ayuda del gobierno.

¿Debería restringirse a los de medios limitados? ¿O deberían todos beneficiarse por igual, incluso si se trata de un estudiante que se ha criado en medio de un privilegio y se convierte en un médico o un abogado con altos ingresos?

En el último año, Maryland y Nueva Jersey se han unido a una serie de estados, desde Rhode Island hasta Oregon, para implementar programas de becas en todo el estado que cubren la matrícula en los colegios comunitarios. Sus legislaturas abarcan todo el espectro ideológico, pero se han unido en torno a la idea de que una fuerza laboral educada podría fortalecer la economía local.

La historia del anuncio continúa debajo del anuncio.

Otros estados, incluido Virginia, están considerando becas similares. Y en Nueva York, el beneficio de matrícula gratuita se extiende a los residentes que asisten a universidades públicas de cuatro años. Cada programa viene con criterios de elegibilidad, que incluyen restricciones de edad, grado o empleo.

¿La idea de la educación superior pública gratuita cayó con los demócratas?

La pregunta para algunos estados, como para los candidatos presidenciales demócratas, es cuántos años de educación son necesarios y quién la merece gratis.

Esas preguntas ocuparon un lugar central en los debates presidenciales del mes pasado. Los senadores Bernie Sanders (I-Vt.) Y Elizabeth Warren (D-Mass.) Reiteraron su apoyo para que el gobierno federal pague la cuenta del costo de las universidades públicas de dos y cuatro años.

La historia continúa debajo del anuncio.

“Creo que debemos hacer que las universidades públicas sean gratuitas y eliminar la deuda de los estudiantes, y lo hacemos colocando un impuesto en Wall Street”, dijo Sanders.

Otros que compiten por la nominación demócrata adoptan un enfoque más específico. La senadora Amy Klobuchar (Minnesota) y el exvicepresidente Joe Biden dicen que harían que la universidad comunitaria fuera gratuita, mientras que el alcalde de South Bend, Indiana, Pete Buttigieg, ha abogado por la matrícula gratuita para los estudiantes pobres y de ingresos medios.

“Simplemente no creo que tenga sentido que las familias de clase trabajadora subsidien la matrícula de los multimillonarios”, dijo Buttigieg durante el debate. 'Los hijos de los estadounidenses más ricos pueden pagar al menos un poco de matrícula'.

La historia continúa debajo del anuncio.

Algunos defensores de la educación superior dicen que demasiados programas universitarios gratuitos existentes están estructurados de una manera que hace poco para ayudar a las personas con mayores necesidades económicas. En cambio, la asistencia debe estar dirigida a estudiantes de familias de bajos ingresos, que, dicen, harían el mejor uso de los recursos limitados.

Otros argumentan que el objetivo debería ser hacer que la universidad sea asequible para la mayoría de los estudiantes. Muchas familias de ingresos medios no están en condiciones de asumir el costo total de la educación superior y, a menudo, se ven excluidas de las subvenciones y becas basadas en las necesidades. Y aunque la ayuda financiera basada en el mérito ofrece un salvavidas a algunas familias, no es suficiente para cubrir los altos costos universitarios de muchos estudiantes.

La proliferación de programas de colegios comunitarios gratuitos ofrece lecciones sobre la implementación de iniciativas para que resistan las agendas políticas y las economías cambiantes. Algunos de los programas estatales más antiguos han sobrevivido a recortes presupuestarios que podrían haber amenazado su sostenibilidad. Otros han logrado expandirse y poner la educación superior al alcance de más estudiantes.

La historia continúa debajo del anuncio.

'Queremos mantener un rumbo constante para hacer crecer estos programas, aprender de los mejores y luego ayudar a replicar los que funcionan', dijo Martha Kanter, directora ejecutiva de College Promise Campaign, que aboga por hacer que los primeros dos años de la universidad sean gratis . 'A menudo se trata de realizar una investigación sólida para comprender qué funciona'.

Un punto de conflicto importante entre los defensores de los programas College Promise, como se conoce comúnmente a las iniciativas de matrícula gratuita, es quién se beneficia.

Los estados que extienden la elegibilidad a las familias con ingresos familiares más altos tienden a atraer a los estudiantes más ricos con más probabilidades de conocer sus opciones de ayuda financiera, según un estudio de la Century Foundation. El grupo de expertos de izquierda analizó seis programas estatales que prosperaron durante la Gran Recesión y descubrió que algunos tenían un mayor poder de permanencia cuando llegaban a los distritos más ricos. Una gama más amplia de familias, incluidas las que están bien conectadas, ayuda a obtener un apoyo político que a menudo garantiza la longevidad.

La historia continúa debajo del anuncio.

“Un par de programas trajeron estudiantes y familias más ricos y políticamente influyentes, pero cosas como el compromiso temprano, casi contractual, con los estudiantes, protecciones del proceso presupuestario. . . fueron características que ayudaron a impulsar la inversión continua en los programas ”, dijo Jen Mishory de Century Foundation, quien llevó a cabo el estudio.

Casi la mitad de todos los dólares en el programa Taylor Opportunity Program for Students de Louisiana, comúnmente conocido como TOPS, se destina a familias que ganan más de $ 100,000, aunque el ingreso medio en el estado es aproximadamente la mitad de esa cantidad, según el estudio. Los legisladores estatales han promocionado el programa como un beneficio para la clase media, lo que facilita la lucha por la financiación.

Lo mismo ocurre en Missouri, donde la participación en su beca A + se inclina hacia los estudiantes cuyas familias ganan mucho más que los ingresos medios del estado de aproximadamente $ 60,000. La estructura de la beca explica parte de la disparidad. Missouri tiene un programa de último dólar, lo que significa que el estado cubre la matrícula que queda después de tener en cuenta las subvenciones federales y otras subvenciones estatales. Como resultado, los estudiantes de bajos ingresos que tienen suficiente necesidad financiera para calificar para las becas federales Pell reciben la menor cantidad de dinero.

El gobernador de Maryland planea convertir en ley un proyecto de ley de colegios comunitarios gratuitos

El modelo del último dólar es generalizado entre los programas Promise, incluidos los de Maryland, Nueva York y Tennessee. Permite a los estados estirar los dólares del programa, pero también significa que no hay dinero para ayudar a los estudiantes de bajos ingresos a cubrir los gastos de alimentación, vivienda y otros gastos de subsistencia incluso después de recibir ayuda federal.

La historia del anuncio continúa debajo del anuncio.

Es posible que un compromiso de dólares federales no suponga una gran diferencia en lo que respecta a los gastos de manutención. Los candidatos demócratas que respaldan la universidad gratuita se centran en la matrícula, aunque varios han pedido la expansión de los programas de subvenciones para abordar los costos de vida. Pocos contendientes han explicado cómo pagarían sus propuestas universitarias. Warren ha propuesto gravar a los ultrarricos para pagar su plan, mientras que Sanders impondría un impuesto a las transacciones de fondos de cobertura, casas de inversión y otras firmas de Wall Street.

Los legisladores de algunos estados insisten en que sería económicamente insostenible que los estados cubrieran la matrícula por adelantado, en lugar de patear el dinero que queda después de que se aplica la subvención federal para estudiantes.

Aún así, algunos estados han establecido programas de primer dólar, con el dinero del estado antes de la ayuda federal, con restricciones. Oklahoma, que creó su programa en 1992, cubre la matrícula antes de restar cualquier subvención que reciba un estudiante. Pero la beca está restringida a estudiantes de familias que ganan $ 55,000 al año o menos.

La historia del anuncio continúa debajo del anuncio.

Si bien la subvención Oregon Promise entra en vigencia después de la ayuda federal y estatal, el programa otorga a los estudiantes más pobres $ 1,000 para ayudar con los libros universitarios, las tarifas y el transporte si su matrícula ya está cubierta por las subvenciones federales.

Los planes de colegios comunitarios gratuitos que han surgido en los últimos años comparten características que algunos defensores de los estudiantes encuentran sordos o inquietantes.

Muchos están limitados a estudiantes de tiempo completo o recién graduados de la escuela secundaria, aunque casi dos tercios de los estudiantes de colegios comunitarios asisten a tiempo parcial y un tercio tienen 25 años o más, según datos del Departamento de Educación de EE. UU.

Los programas Promise están diseñados para fomentar la finalización oportuna de la universidad, lo que ha llevado a algunos estados a exigir que los estudiantes tomen 15 créditos por semestre para acelerar la graduación. Pero algunos estudiantes de colegios comunitarios tienen hijos y trabajan a tiempo completo, lo que dificulta la carga completa de cursos.

La historia del anuncio continúa debajo del anuncio.

“Puede utilizar herramientas que las escuelas ya tienen para asegurarse de que los estudiantes completen, como asesorar, en lugar de imponer criterios de inscripción restrictivos”, dijo Sara García, analista de políticas del Center for American Progress, un grupo de expertos liberales. 'Si tiene un enfoque único para todos los estudiantes, se perderá a los estudiantes que realmente pueden beneficiarse de estos programas'.

Algunos estados con programas Promise establecidos se están volviendo más receptivos a las necesidades de los adultos que buscan una educación superior.

En Tennessee, los legisladores ampliaron en 2017 la elegibilidad para la Promesa de Tennessee de cuatro años de recién graduados de la escuela secundaria a adultos que aún no tienen un título de asociado o licenciatura. Los defensores dicen que una característica importante de la nueva subvención es que está disponible para adultos que buscan un título de asociado a tiempo parcial. La expansión costará aproximadamente $ 10 millones, que provendrán del programa de lotería del estado, como el resto del programa de matrículas.

Indiana, Maine, Minnesota, Oklahoma y Washington también están desarrollando programas piloto gratuitos para estudiantes adultos con la ayuda de la Asociación de Oficiales Ejecutivos de Educación Superior del Estado, un grupo comercial.

Pero a los expertos en educación superior les preocupa que las características de algunos de los programas Promise más recientes puedan resultar contraproducentes.

Maryland y Nueva York, por ejemplo, convertirán sus becas de matrícula en préstamos si los beneficiarios no trabajan en el estado durante al menos tantos años como recibieron asistencia universitaria. El gobernador de Nueva York, Andrew M. Cuomo (D), ha defendido el requisito de residencia, diciendo que el estado no debería pagar para educar a los residentes que se mudan a otro lugar después de graduarse.

“Todo el mundo quiere una respuesta rápida, pero esto va a tomar de cinco a 10 años para obtener las métricas correctas, diseñar los criterios de elegibilidad y. . . estabilizar el flujo de fondos ”, dijo Kanter, ex subsecretario de educación en la administración Obama. 'No hay una solución fácil porque las comunidades son diferentes, los estados son diferentes, la política es diferente y el dinero es diferente'.