La vida inteligente probablemente existe en planetas distantes, incluso si no podemos hacer contacto, dice el astrofísico

La vida inteligente probablemente existe en planetas distantes, incluso si no podemos hacer contacto, dice el astrofísico

Los videos de la Marina recientemente publicados de lo que el gobierno de los Estados Unidos ahora clasifica como 'fenómenos aéreos no identificados' han desatado otra ronda de reflexiones especulativas sobre la posibilidad de que los extraterrestres visiten nuestro planeta. Como otros astrofísicos que han intervenido en estos avistamientos, soy escéptico sobre sus orígenes extraterrestres. Sin embargo, estoy seguro de que las formas de vida inteligentes habitan planetas en otras partes del universo. Las matemáticas y la física apuntan a esta probable conclusión. Pero creo que es poco probable que podamos comunicarnos o interactuar con ellos, al menos durante nuestra vida.

Querer entender lo que hay 'ahí fuera' es un impulso humano atemporal, uno que entiendo bien. Al crecer en los vecindarios más pobres y agrestes de Watts, el tercer distrito de Houston y el noveno distrito de Nueva Orleans, siempre me intrigó el cielo nocturno, incluso si no podía verlo con mucha facilidad debido a las luces y el smog de la gran ciudad. Y por el bien de mi supervivencia, no quería que me atraparan mirando al vacío. La navegación celestial no me iba a ayudar a encontrar el camino a casa sin ser golpeado o sacudido.

Desde la primera infancia, conté compulsiva y continuamente los objetos de mi entorno, en parte para calmar mis ansiedades y en parte para desvelar los misterios dentro de las cosas enumerándolas. Este hábito me ganó nada más que burlas y acoso en mi barrio donde, cuando era un niño estudioso, ya era un objetivo fácil. Pero cada vez que miraba hacia un cielo nocturno sin luna, me preguntaba cómo podría algún día contar las estrellas.

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A los 10 años, estaba fascinado, incluso obsesionado, con la teoría de la relatividad de Einstein y las posibilidades cuánticas para las múltiples dimensiones del universo que se abría en mi mente. En la escuela secundaria, estaba ganando ferias de ciencias en todo el estado al graficar los efectos de la relatividad especial en una computadora de escritorio de primera generación.

Entonces, tal vez no sea sorprendente que haya pasado gran parte de mi carrera trabajando con otros astrofísicos para desarrollar telescopios y detectores que se asoman a los confines del espacio y miden la estructura y evolución de nuestro universo. El internacional Encuesta de energía oscura La colaboración ha estado mapeando cientos de millones de galaxias, detectando miles de supernovas y encontrando patrones de estructura cósmica que revelan la naturaleza de la energía oscura que está acelerando la expansión de nuestro universo. Mientras tanto, el Legacy Survey of Space and Time hará billones de observaciones de 20 mil millones de estrellas en la Vía Láctea.

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Lo que estamos descubriendo es que el cosmos es mucho más vasto de lo que jamás imaginamos. Según nuestra mejor estimación, el universo alberga cien mil millones de billones de estrellas, la mayoría de las cuales tienen planetas girando a su alrededor. Este tesoro recientemente revelado de exoplanetas en órbita mejora en gran medida las probabilidades de que descubramos vida extraterrestre avanzada.

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La evidencia científica de la astrobiología sugiere que la vida simple, compuesta por células individuales o pequeños organismos multicelulares, es ubicua en el universo. Probablemente ha ocurrido varias veces en nuestro propio sistema solar. Pero la presencia de formas de vida similares a las humanas y tecnológicamente avanzadas es una propuesta mucho más difícil de probar. Todo es cuestión de energía solar. La primera vida simple en la Tierra probablemente comenzó bajo el agua y en ausencia de oxígeno y luz, condiciones que no son tan difíciles de lograr. Pero lo que permitió la evolución de la vida compleja y avanzada en la Tierra fue su adaptación a la energía de la luz del sol para la fotosíntesis. La fotosíntesis creó el abundante oxígeno del que dependen las formas de vida elevadas.

Ayuda que la atmósfera de la Tierra sea transparente a la luz visible. En la mayoría de los planetas, las atmósferas son espesas y absorben la luz antes de que llegue a la superficie, como en Venus. O, como Mercurio, no tienen atmósfera en absoluto. La Tierra mantiene su atmósfera delgada porque gira rápidamente y tiene un núcleo de hierro líquido, condiciones que conducen a nuestro campo magnético fuerte y protector. Esta magnetosfera, en la región por encima de la ionosfera, protege a toda la vida en la Tierra, y su atmósfera, de los dañinos vientos solares y los efectos corrosivos de la radiación solar. Esa combinación de condiciones planetarias es difícil de replicar.

Aún así, soy optimista de que ha habido explosiones de vida cámbrica en otros planetas similares a las que ocurrieron en la Tierra hace unos 541 millones de años, generando una cornucopia de biodiversidad que se conserva en el registro fósil. Cuanto más expertos seamos en la observación y el cálculo de los confines del cosmos, y cuanto más entendamos sobre cuántas galaxias, estrellas y exoplanetas existen, mayor será la posibilidad de que haya vida inteligente en uno de esos planetas.

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Durante milenios, los humanos han mirado maravillados las estrellas, tratando de comprender su naturaleza e importancia. Desarrollamos telescopios hace solo unos pocos cientos de años, y desde entonces las dimensiones de nuestro universo observable se han expandido exponencialmente con los avances tecnológicos y los conocimientos de la física cuántica y la relatividad. A principios de la década de 1960, los científicos han intentado calcular las probabilidades de vida extraterrestre avanzada. En 1961, los investigadores de la búsqueda financiada por la NASA de inteligencia extraterrestre (SETI) desarrollaron la 'Ecuación de Drake' para estimar cuántas civilizaciones en la Vía Láctea podrían evolucionar para desarrollar la tecnología para emitir ondas de radio detectables.

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Esas estimaciones han sido actualizadas a lo largo de las décadas, más recientemente por el grupo de Sara Seager en el MIT, basadas en observaciones de exoplanetas fuera de nuestro sistema solar por generaciones sucesivas de telescopios espaciales avanzados, como el Telescopio Espacial Kepler, lanzado en 2009, y el de la NASA. Dirigido por el MIT Satélite de reconocimiento de exoplanetas en tránsito , lanzado en 2018. La detección de la presencia de vida en exoplanetas requiere grandes telescopios equipados con avanzados instrumentos de espectroscopia, que es lo que Telescopio espacial James Webb entregará cuando se lance en noviembre.

En 1995 se descubrió el primer exoplaneta orbitando Pegasus 51, a 50 años luz de distancia de la Tierra. Desde entonces, ha habido más de 4.000 descubrimientos confirmados de exoplanetas en nuestra galaxia. Más importante aún, los astrónomos están de acuerdo en que casi todas las estrellas tienen planetas, lo que mejora radicalmente las probabilidades de que descubramos vida inteligente en el universo.

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En el extremo más bajo de las estimaciones de consenso entre los astrofísicos, puede haber solo uno o dos planetas que sean acogedores para la evolución de civilizaciones tecnológicamente avanzadas en una galaxia típica de cientos de miles de millones de estrellas. Pero con 2 billones de galaxias en el universo observable, eso se suma a una gran cantidad de posibles vecinos inteligentes, aunque distantes.

Si solo una de cada cien mil millones de estrellas puede albergar vida avanzada, eso significa que nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, hogar de 400 mil millones de estrellas, tendría cuatro posibles candidatos. Por supuesto, la probabilidad de vida inteligente en el universo es mucho mayor si se multiplica por los 2 billones de galaxias más allá de la Vía Láctea.

Desafortunadamente, es poco probable que lleguemos a tener contacto con la vida en otras galaxias. Viajar en nave espacial a nuestro vecino intergaláctico más cercano, el Canis Major Dwarf, llevaría casi 750 millones de años con la tecnología actual. Incluso una señal de radio, que se mueve a una velocidad cercana a la de la luz, tardaría 25.000 años.

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La enormidad del cosmos nos enfrenta a un dilema existencial: existe una alta probabilidad estadística de que las formas de vida inteligentes hayan evolucionado en otras partes del universo, pero una probabilidad muy baja de que podamos comunicarnos o interactuar con ellas.

Independientemente de las probabilidades, la existencia de vida inteligente en el universo es muy importante para mí y para la mayoría de los demás seres humanos de este planeta. ¿Por qué? Creo que se debe a que los humanos somos fundamentalmente criaturas sociales que prosperan con la conexión y se marchitan de forma aislada. El año pasado, muchos de nosotros sentimos las dificultades del aislamiento tan profundamente como la amenaza de una enfermedad infecciosa potencialmente mortal. El aislamiento forzoso durante la pandemia puso a prueba los límites de nuestra tolerancia a la separación y nos hizo muy conscientes de nuestra interdependencia con toda la vida en la Tierra. Por lo tanto, no es de extrañar que la idea de un universo sin pistas y desprovisto de vida inteligente nos llene de pavor al confinamiento solitario cósmico.

Durante cien años, hemos estado emitiendo señales de radio al espacio. Durante los últimos 60 años, hemos estado escuchando, y hasta ahora, en vano, el comienzo de una conversación celestial. La perspectiva de vida en otros planetas sigue siendo profunda, independientemente de nuestra capacidad para contactarlos e interactuar con ellos. Mientras esperamos pruebas de inteligencia extraterrestre, me consuela saber que hay muchas fuerzas poderosas en el universo más abstractas que la idea de inteligencia extraterrestre. El amor, la amistad y la fe, por ejemplo, son imposibles de medir o calcular, pero siguen siendo fundamentales para nuestra realización y sentido de propósito.

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A medida que me acerco a mis 50 años, miro hacia adelante con una infinidad de esperanza el momento en que los humanos finalmente hagan contacto con la inteligencia extraterrestre, en cualquier sistema estelar lejano en el que puedan vivir, y en cualquier siglo o milenio, ese momento trascendental. puede ocurrir una reunión. Hasta ese día, no tengo ninguna duda de que generaciones de jóvenes humanos de todo el mundo seguirán vigilando, mirando hacia el cielo con la misma sensación de asombro y asombro que me intoxicaba cuando era niño.

Hakeem Oluseyi, presidente electo de la Sociedad Nacional de Físicos Negros, ha enseñado y realizado investigaciones en el MIT, la Universidad de California en Berkeley y la Universidad de Ciudad del Cabo. Sus memorias, ' Una vida cuántica: mi improbable viaje de la calle a las estrellas, ”Coescrito con Joshua Horwitz, fue publicado la semana pasada.

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