Dentro de los dramas en UNC-Chapel Hill: Juntas, política partidista y el buque insignia

Dentro de los dramas en UNC-Chapel Hill: Juntas, política partidista y el buque insignia

CHAPEL HILL, N.C. - El telón nunca parece caer sobre el drama aquí en la casa de los Tar Heels de la Universidad de Carolina del Norte.

Desde el derrocamiento de la estatua confederada 'Silent Sam' una noche de verano en 2018, hasta la fallida reapertura de las aulas el año pasado durante la pandemia del coronavirus, hasta la debacle de reclutamiento que terminó con la galardonada periodista Nikole Hannah-Jones rechazando un trabajo en la facultad. Después de una votación largamente retrasada para otorgar su mandato, Chapel Hill ha demostrado ser una etapa perdurable del teatro político en la educación superior.

La trama que atraviesa todos esos episodios, y aún más en desarrollo, es el control de una prestigiosa universidad pública en un estado con profundas divisiones partidistas. Ahora, el debate se está intensificando sobre el poder que los líderes legislativos republicanos ejercen en UNC-Chapel Hill a través de nombramientos para su Junta de Síndicos y la Junta de Gobernadores del sistema universitario estatal. Un lado dice que quiere restaurar el orden en el buque insignia; el otro teme la microgestión con una agenda de derecha. Es uno de los ejemplos más agudos de guerras culturales en los campus que se están produciendo en todo el país.

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Los líderes demócratas, incluido el gobernador Roy Cooper, están excluidos de los nombramientos de la junta bajo un marco legal que no se encuentra en la mayoría de los estados. Los profesores y algunos exalumnos destacados y ex fideicomisarios están uniendo fuerzas para promover una revisión en una iniciativa que llaman Coalición por Carolina.

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“El sistema de gobierno en nuestro sistema universitario está roto y tenemos que arreglarlo antes de que se produzcan daños a largo plazo”, dijo Cooper. El gobernador dijo que llamó a Hannah-Jones dos veces en mayo y junio para expresar su apoyo durante su batalla por el mandato. El futuro del buque insignia es personal para él, dijo Cooper, graduado en dos ocasiones de Chapel Hill.

“Ahora es el momento de dar un paso atrás y analizar las formas en que se nombra a los fideicomisarios y miembros de la Junta de Gobernadores”, dijo. 'Tenemos que ampliar el espectro de personas y entidades que deberían estar haciendo nombramientos en esos directorios'.

En la mayoría de los estados, el gobernador ayuda a dar forma a las juntas que supervisan las universidades públicas emblemáticas. Las personas designadas por el gobernador controlan esas juntas en Maryland, Virginia y muchos otros estados. Muchas legislaturas están facultadas para confirmar nombramientos o cubrir ciertos puestos en la junta directamente, pero pocas dominan el proceso.

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Según la ley de Carolina del Norte, la legislatura selecciona a los 24 miembros votantes de la Junta de Gobernadores. Esa junta supervisa al presidente del sistema UNC y tiene el poder de aprobar la contratación y el despido de rectores universitarios. También nombra a la mayoría de los fideicomisarios en las juntas directivas de Chapel Hill y otras 15 universidades estatales.

Los consejos de administración tienen la última palabra sobre la permanencia de los profesores y asesoran a los rectores sobre la gestión de sus campus. La legislatura también nombra algunos fideicomisarios. Cooper no nombra a ninguno. Los legisladores republicanos despojaron al gobernador del poder de nombrar fideicomisarios después de que fuera elegido por primera vez en 2016.

El senador estatal Phil Berger (R), líder de esa cámara, desestimó el argumento del gobernador a favor de una reforma. Berger señaló que Cooper estaba en el Senado estatal hace años cuando los demócratas ocupaban el poder. “Estaba perfectamente satisfecho con la forma en que se seleccionó a la Junta de Gobernadores cuando él estaba haciendo la selección”, dijo Berger. El sistema de 16 universidades, dijo Berger, está funcionando bien en general.

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'¿Qué está pasando en esos otros 15 campus?' Dijo Berger. 'No estamos viendo nada parecido a lo que está sucediendo en Chapel Hill'. Dijo que una 'situación única' en el buque insignia estaba produciendo tumulto. Culpó de eso a la facultad y la administración del canciller de la UNC-Chapel Hill, Kevin M. Guskiewicz.

Berger dijo que se había opuesto a la tenencia de Hannah-Jones. Reiteró a The Washington Post una opinión que había expresado recientemente al News & Observer of Raleigh: que UNC-Chapel Hill parece 'sin timón'. Lo comparó con un barco en un puerto “chocando con cosas todo el tiempo. Es un problema.'

Guskiewicz declinó hacer comentarios.

El 1 de julio, el día después de que los fideicomisarios votaran 9 a 4 para otorgar el estatus de tenencia de protección laboral a Hannah-Jones, el canciller declaró en un comunicado que estaba comprometido con la libertad académica y la excelencia en la enseñanza, la investigación y el servicio. “He trabajado duro para navegar por un modelo complejo de gobernanza compartida que respeto y creo que tiene un papel importante que desempeñar en la educación superior si queremos construir una asociación más sólida con el público”, dijo.

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Días después, Hannah-Jones, una escritora del New York Times que ganó el Premio Pulitzer de comentario en 2020 por su ensayo en el Proyecto 1619 sobre esclavitud e historia de Estados Unidos, rechazó la oferta de Chapel Hill y anunció que se convertiría en profesora en Howard. Universidad en su lugar. Ella emitió un crítica mordaz sobre el manejo de su caso por parte de UNC-Chapel Hill, incluida una demora inexplicable de varios meses en la votación de tenencia, y declaró que las juntas directivas no eran representativas del estado y estaban en deuda con 'los caprichos del poder político'.

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Mimi V. Chapman, profesora de trabajo social y presidenta de la facultad de la universidad, dijo que la batalla por la tenencia iluminó 'un problema continuo: la incapacidad de este campus para tomar decisiones autónomas'. Chapman dijo que es hora de repensar la estructura de las juntas que supervisan la universidad.

Ella es consciente de los riesgos de hablar. Los profesores no quieren alienar a figuras poderosas que destinan más de $ 500 millones al año en asignaciones estatales a la universidad. Pero Chapman dijo que su propuesta para la Coalición por Carolina ha provocado una gran cantidad de apoyo. Dijo que no ha tenido noticias de nadie que piense que el sistema debería permanecer como está.

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'Creo que está en un punto de ruptura', dijo Chapman. Algunos incluso han sugerido que la universidad se separe del sistema UNC, dijo, aunque no está del todo claro cómo podría suceder eso.

Lamar Richards, 20, presidente del cuerpo estudiantil de UNC-Chapel Hill, dijo que la lucha por la tenencia podría socavar los esfuerzos del buque insignia para diversificar el cuerpo estudiantil, la facultad y el personal. Como Hannah-Jones, Richards es negro. También es miembro de la Junta de Fideicomisarios, debido al cargo que ocupa, y ayudó a liderar el cargo para obtener un voto sobre la tenencia de ella. “Siento en nombre de los estudiantes de color la falta de apoyo de la universidad en todos los niveles”, dijo.

Hay algunos informes de profesores desencantados que abandonan la universidad o deciden no buscar trabajo allí. Pero es probable que Chapel Hill siga teniendo una gran demanda entre los estudiantes. Más de 53.000 aplicados ingresar como estudiantes de primer año en 2021, un 21 por ciento más que el año anterior.

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Inaugurada en 1795, UNC-Chapel Hill ayudó a establecer la idea misma de una universidad estatal. El sistema UNC, con sede aquí, es mucho más joven, tiene unos 50 años. Abarca el buque insignia, así como la Universidad Estatal de Carolina del Norte, la Universidad Estatal A&T de Carolina del Norte (la universidad históricamente afroamericana más grande del país) y numerosas instituciones regionales.

Como ocurre en muchos estados, existe una tensión natural entre un buque insignia con aspiraciones globales y las escuelas menos famosas que son los caballos de batalla del sistema. Eso complica la situación de UNC-Chapel Hill, ya que busca fortalecer las relaciones con la Junta de Gobernadores y la legislatura.

El presidente del sistema, Peter Hans, dijo que el buque insignia de 30.000 estudiantes está prosperando según la mayoría de las medidas: tasas de inscripción, retención y graduación, asequibilidad y capacidad de investigación, entre otras. UNC-Chapel Hill ocupa el puesto 28 en la lista de U.S. News & World Report de las mejores universidades nacionales, públicas y privadas. La matrícula y las tarifas en el estado suman alrededor de $ 9,000 para el próximo año escolar, sin contar el alojamiento y las comidas, una de las tarifas más bajas entre los buques insignia del estado.

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Los pares públicos de Chapel Hill incluyen la Universidad de Virginia, la Universidad de Michigan en Ann Arbor y los campus de la Universidad de California en Berkeley y Los Ángeles. Esas escuelas también enfrentan un escrutinio perenne y, a veces, críticas abrasadoras. Viene con el territorio.

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Hans dijo que quiere aplacar el drama.

“Creo que Chapel Hill puede hacer un mejor trabajo manejando controversias”, dijo Hans. 'Y lo he compartido con el canciller Guskiewicz'.

Guskiewicz, neurocientífico y experto en conmociones cerebrales, asumió el cargo en 2019 cuando la universidad luchaba con el alboroto de Silent Sam. Uno de los actos finales de su predecesora, Carol Folt, fue ordenar la remoción del pedestal donde había estado la estatua durante generaciones en un lugar central del campus. El monumento confederado fue un punto de inflamación para los estudiantes y profesores que lo vieron como un símbolo de la supremacía blanca que contradecía los valores de una universidad moderna y multirracial. La acción de Folt en enero la puso en desacuerdo con los líderes de la Junta de Gobernadores, que estaban considerando qué hacer con la estatua derribada.

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La saga Silent Sam dio más vueltas y vueltas en noviembre de 2019 cuando se supo que la junta había acordado pagar $ 2.5 millones a un grupo patrimonial confederado que tomaría posesión de la estatua en virtud de un acuerdo legal. Unos meses más tarde, un juez anuló el acuerdo del sistema con los Hijos de los Veteranos Confederados después de que estudiantes y profesores lo desafiaron.

En la primavera de 2020, la universidad giró abruptamente hacia la enseñanza a distancia cuando la pandemia sacudió las escuelas de todo el país. A principios de agosto, lanzó uno de los planes de reapertura más agresivos del país, ya que trajo a los estudiantes de regreso a las residencias universitarias y reanudó un nivel significativo de enseñanza presencial. Ese plan, coordinado con el respaldo del sistema UNC, se deshizo a medida que aumentaban las infecciones virales entre los estudiantes dentro y fuera del campus. La universidad se vio obligada a suspender la instrucción presencial, lo que envió a muchos estudiantes a casa. Los críticos dijeron que los funcionarios dentro de la universidad y el sistema habían juzgado mal la amenaza a la salud pública.

Mientras tanto, la escuela de periodismo de la universidad buscaba reclutar a uno de sus graduados estrella, Hannah-Jones, para una cátedra otorgada por la Fundación Knight. Ese esfuerzo zigzagueó detrás de escena. La facultad apoyó la tenencia para ella. Los fideicomisarios mantuvieron su caso, a pesar de que los predecesores que ocuparon la silla Knight habían recibido la titularidad. Hannah-Jones luego acordó un contrato de cinco años sin tenencia. Pero el asunto estalló en mayo cuando los detalles del acuerdo se hicieron públicos y los críticos acusaron a la universidad de maltratar a una mujer negra con credenciales estelares.

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El Proyecto 1619 obtuvo un gran reconocimiento por plantear nuevas preguntas sobre el marco de la historia de los Estados Unidos, pero algunos historiadores se opusieron a ciertos pasajes sobre raza y esclavitud en el ensayo de Hannah-Jones. El ex presidente Donald Trump y otros republicanos prominentes sostuvieron que el proyecto socava el patriotismo.

El ex fideicomisario Charles G. “Chuck” Duckett, quien recientemente dejó la junta, le dijo a The Post que había planteado preguntas sobre la propuesta de tenencia de Hannah-Jones en enero. Duckett dijo que sus preguntas no eran sobre política o el Proyecto 1619. Más bien, dijo, se trataba de políticas. 'No entendí cómo se le otorga la tenencia desde el primer día a alguien que nunca ha enseñado una clase', dijo. Finalmente, llegó a la conclusión de que la universidad siguió la política y votó a favor de la titularidad.

Mirando hacia atrás, Duckett dijo: 'Creo que todas las personas involucradas podrían haberlo manejado mejor de alguna manera'. UNC-Chapel Hill es una de las mejores universidades del mundo, dijo Duckett. Pero 'tiene algunas heridas autoinfligidas'.

El episodio sigue resonando. Dos fideicomisarios que se opusieron a la tenencia de Hannah-Jones ascendieron el 14 de julio al liderazgo de la junta. David L. Boliek Jr., abogado en Fayetteville, es ahora presidente de los fideicomisarios, y John P. Preyer, un hombre de negocios de Chapel Hill, es vicepresidente. Rechazaron solicitudes de entrevistas.

“Todos los miembros actuales de la Junta Directiva de UNC-Chapel Hill son graduados orgullosos de la Universidad que ofrecen su tiempo como voluntarios porque aman su alma mater”, dijo Boliek en un comunicado. 'Como Junta, estamos comprometidos a educar a los estudiantes para que sean líderes y a mantener UNC-Chapel Hill asequible para todos los habitantes de Carolina del Norte'.

A raíz del caso Hannah-Jones, Chapman y otros se enteraron de que Guskiewicz podría ser derrocado. Muchos profesores no estaban de acuerdo con el canciller en varios asuntos, pero les preocupaba más quién podría ocupar su lugar. Cualquier reemplazo estaría sujeto a la aprobación de la Junta de Gobernadores. El 14 de julio, un grupo de liderazgo de la facultad aprobó una resolución de emergencia de confianza en Guskiewicz. La resolución declaró que un cambio de liderazgo 'sería profundamente desestabilizador'. Pero no se ha producido ningún cambio.

Los profesores también se preocupan acerca de por qué la Junta de Gobernadores se negó recientemente a volver a nombrar a un profesor de derecho de la UNC-Chapel Hill, Eric Muller, para un tercer período en una junta separada que supervisa la Prensa UNC sin fines de lucro. A los profesores les pareció otra intervención sorprendente después del caso Hannah-Jones. Muller, un crítico abierto del acuerdo de Silent Sam, había sido recomendado unánimemente a través de los canales normales para continuar como presidente de la junta de prensa. Muller dijo que la libertad académica está en peligro cuando 'alguna persona, o personas dentro de la junta de gobierno, interviene y comienza a microgestionar y cuestionar el juicio meditado de los académicos'.

Randall C. Ramsey, presidente de la Junta de Gobernadores, se negó a abordar las preguntas en profundidad. “Todos nos estamos concentrando mucho en mejorar la calidad de la educación en nuestro estado”, dijo Ramsey el 21 de julio en una breve conversación entre las sesiones del comité mientras la junta se reunía aquí.

Algunos miembros de la junta dicen que la atención a la política es exagerada. 'Lo que lees no es lo que hacemos', dijo James L. Holmes Jr., presidente del comité de presupuesto y finanzas. Holmes fue uno de los miembros de la junta que participó en el acuerdo de Silent Sam. Dijo que está enfocado en trabajos tales como eliminar una acumulación de renovaciones del campus en todo el estado. 'Estoy tratando de arreglar edificios', dijo. No hay etiquetas en los edificios universitarios, dijo, que proclamen 'construido por un demócrata' o 'construido por un republicano'.

Art Pope, un prominente empresario conservador y ex director de presupuesto estatal durante una administración republicana, se unió a la junta el año pasado. Negó cualquier participación en el caso Hannah-Jones. Pope rechaza las quejas sobre el monopolio republicano en los nombramientos de la junta. Los demócratas alguna vez fueron mayoría en la legislatura, dijo. “Durante ese tiempo, nombraron demócratas. Así ha sido '.

Algunos republicanos lo ven de otra manera. W. Louis Bissette Jr., un republicano que presidió la Junta de Gobernadores de 2015 a 2018, escribió el año pasado para el grupo de defensa Higher Ed Works, que una junta ideal tendría más diversidad demográfica y política. “Ninguna entidad debería tener un control total sobre las juntas tan importante como estas”, escribió Bissette.

A partir de ahora, dos tercios de los miembros con derecho a voto en la junta son hombres blancos, según un análisis del News & Observer, y alrededor del 20 por ciento son personas de color. Un miembro, designado por los republicanos, es demócrata. Bissette dijo en una entrevista telefónica que esos números representan cierto progreso. 'El sistema, en mi opinión, debe ejecutarse sobre una base no política', dijo Bissette.

Hans, un ex asistente de políticos republicanos, dijo lo mismo. “Estoy fuera del negocio de la política. Estoy en el negocio de la educación superior y apoyo a nuestros estudiantes '. Hans, quien se graduó de Chapel Hill en 1991, sirvió 12 años en la Junta de Gobernadores después de que un Senado estatal liderado por los demócratas lo nombró por primera vez en 2003. Ha sido presidente del sistema desde 2020 después de liderar el sistema de colegios comunitarios del estado.

Los dramas en su alma mater no son nada nuevo y bien pueden continuar, dijo Hans, reflejando la polarización política de la nación, el ajuste de cuentas racial y los temores de una pandemia. No le gusta el control de daños, pero se resigna a ello. “Estas controversias van a suceder”, dijo Hans. 'La próxima controversia probablemente esté a la vuelta de la esquina'.