El juicio político presidido por el asesino de Alexander Hamilton

El juicio político presidido por el asesino de Alexander Hamilton

Fue uno de los primeros juicios de acusación en la historia de Estados Unidos. Y también fue uno de los más extraños.

El hombre que fue juzgado a principios de 1805 fue el juez de la Corte Suprema Samuel Chase, el primer y único miembro del tribunal superior en ser acusado. El hombre que presidía ese juicio era el vicepresidente Aaron Burr, quien estaba eludiendo los cargos en Nueva Jersey por disparar fatalmente a Alexander Hamilton en un duelo el verano anterior.

'Anteriormente era la práctica en los tribunales de justicia acusar al asesino ante el juez, pero ahora vemos al juez procesado ante el asesino', escribió un periódico de Boston con el titular: 'El mundo al revés'.

A diferencia del presidente Donald Trump, quien se negó a testificar en su segundo juicio político, Chase decidió hablar en su propio nombre.

Solo un juez de la Corte Suprema ha sido acusado. Su apodo era Old Bacon Face.

Chase, de 63 años, firmante de la Declaración de Independencia, estaba ansioso por defender su honor. Fue nombrado miembro del tribunal superior en 1796 por el presidente George Washington. Chase era un federalista franco, incluso cuando presidía los tribunales de distrito, que entonces formaba parte de los deberes de un juez.

En las elecciones presidenciales de 1800, Chase apoyó abiertamente la reelección del presidente John Adams. Esto no le sentó bien al demócrata ganador Thomas Jefferson. Uno de sus objetivos era reducir la independencia de los tribunales, especialmente porque cinco de los seis miembros de la Corte Suprema de Estados Unidos eran federalistas.

En 1804, la Cámara Demócrata impugnó al franco Chase, conocido cariñosamente como 'Old Bacon Face'. Los cargos incluían 'tender a prostituir el alto carácter judicial con el que estaba investido, con el bajo propósito de un partidario electoralista'.

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El juicio del Senado se fijó para el 3 de enero de 1805. Fue la última acción oficial de Burr como vicepresidente. Había sido reemplazado por George Clinton cuando Jefferson fue reelegido en 1804. Burr buscó aprovechar al máximo su actuación en el escenario del Senado.

Burr reemplazó las sillas de los senadores por bancos cubiertos de tela roja. Los bancos se colocaron a ambos lados de su silla en el centro del escenario. Hizo construir una galería semicircular 'con un estilo de elegancia apropiada'. La estructura, dijo un senador federalista, se parecía a un 'anfiteatro romano'. El 3 de enero, la galería estaba “llena de espectadores, gran parte de los cuales eran mujeres”, señalaron los periódicos.

Después de que Burr tomó su silla, Chase se acercó e hizo una reverencia. El juez, que se encontraba mal de salud, pidió una silla y le trajeron un sillón. Se levantó de su silla y luchó por contener las lágrimas mientras pedía que se retrasara el juicio para poder preparar su defensa.

'Es realmente una escena humillante contemplar a un anciano, un juez, de la Corte Suprema de los Estados Unidos - procesado ante un tribunal, cuyo presidente es un fugitivo de la justicia - y está acusado de ASESINO'. El senador de New Hampshire William Plumer escribió en su diario.

El Senado acordó retrasar el juicio hasta el 4 de febrero. Esta vez, Chase se adelantó y pidió que se le permitiera a él ya sus abogados leer su respuesta a los ocho artículos del juicio político. Su respuesta fue de más de 100 páginas y tomó más de 3 horas y media para leer.

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En resumen, negó los cargos. Tres de los artículos involucraban al escritor James Callender, quien había sido condenado en un tribunal de distrito por violar las notorias Leyes de Extranjería y Sedición, que prohibían las críticas a los funcionarios federales. Callender había escrito un panfleto llamado 'Las perspectivas ante nosotros' atacando a Adams.

El presidente de piel fina que ilegalizó las críticas a su cargo

Chase refutó una acusación de haber rechazado erróneamente a un testigo que fue llamado a declarar 'si había escuchado al Sr. Adams expresar alguna opinión favorable a la aristocracia o la monarquía'. ¿Quién puede determinar si una opinión es favorable? El testimonio, dijo, 'no fue concluyente, inmaterial e inadmisible'.

En cuanto a los cargos de que hizo una 'arenga política incendiaria' al dirigirse a un gran jurado de Baltimore, Chase dijo que un error en la expresión política no debería ser un delito. “Un partido en el poder podría, bajo este pretexto, destruir a cualquier juez, que pudiera suceder… decir algo que pueda ser interpretado por ellos, en una opinión política adversa a su propio sistema”.

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Las dos partes llamaron a más de 50 testigos.

A medida que avanzaba el juicio, Plumer señaló que Burr 'parece inclinado a actuar como un tirano'. El vicepresidente se quejó de que algunos senadores 'comen manzanas y algunos comen pastel en sus asientos'. Pero Burr generalmente manejó el juicio en sí con imparcialidad.

El 13 de febrero, el juicio fue suspendido por el recuento ceremonial de los votos electorales que certificaba la victoria de Jefferson con Burr también presidiendo. Pero existía 'la preocupación de que sería peligroso admitir personas en las galerías, de que pudieran poner en peligro la vida de los miembros del Congreso', escribió Plumer. Una moción para permitir que los visitantes pasen por un voto.

Chase se sentó en silencio en su juicio mientras su gota se hacía más dolorosa. Finalmente, el 19 de febrero, fue excusado del resto del proceso. “El estado de mi salud no me permitirá quedarme más en este bar”, dijo.

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El día de la decisión llegó el 1 de marzo. Los espectadores de las abarrotadas galerías se sentaron en silencio mientras los senadores deliberaban. Se requirió un voto de dos tercios para condenar a Chase, y los demócratas controlaban el Senado. Pero las declaraciones del juez parecieron influir en algunos demócratas moderados.

Chase fue absuelto de todos los cargos. El resultado ayudó a establecer la independencia del poder judicial federal.

Burr ganó críticas muy favorables por su actuación, incluso de los abogados de Chase. Al día siguiente, pronunció su discurso de despedida ante el Senado en palabras que resuenan hasta la violación del 6 de enero del Capitolio de los Estados Unidos y el juicio político de Trump.

El Senado, declaró, “es un santuario; ciudadela de la ley, el orden y la libertad; y está aquí… en este exaltado refugio; aquí, si es que hay algún lugar, se opondrá resistencia a las tormentas del frenesí político y las artes silenciosas de la corrupción; y si la Constitución está destinada a perecer alguna vez por las manos sacrílegas del demagogo o del usurpador, que Dios evitó, sus agonías expirantes serán atestiguadas en este piso ”.

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Dos años más tarde, en 1807, Burr sería acusado de traición en un complot para apoderarse del nuevo territorio de Luisiana. Y al igual que Samuel Chase, él también sería absuelto.

Corrección: una versión anterior de esta historia identificó erróneamente a uno de los abogados defensores de Samuel Chase, Philip Barton Key. Esto se ha eliminado de la historia.

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