Si es excepcionalmente sabio, leerá este libro. Y luego nunca volverá a usar 'excepcionalmente'.

Si es excepcionalmente sabio, leerá este libro. Y luego nunca volverá a usar 'excepcionalmente'.

Encontré a alguien aún más enojado que yo por el rechazo de nuestro sistema educativo de la guía de escritura clásica ' Los elementos del estilo . ' Su nombre es Joseph McBride. Es un biógrafo célebre. Como profesor de estudios cinematográficos y escritura de guiones en la Universidad Estatal de San Francisco, ha luchado mucho por el libro.

McBride y yo admitimos que “The Elements of Style”, de William Strunk Jr. y E.B. Blanco, no está de moda. Su primera versión se publicó hace 100 años. Pero ninguna otra guía de escritura es tan convincente. Es imposible deshacerse del efecto que tiene en los devotos.

Eso incluye a McBride, una de las personas más persistentes del país. Su último libro, ' Francamente: desenmascarando a Frank Capra , ”Es un fascinante relato de 600 páginas de su batalla de siete años para conseguir que se publique su biografía definitiva de 799 páginas del famoso director. Se enfrentó a un importante editor de Nueva York y al archivero de Capra. La gente como yo evitaría una batalla como el suicidio profesional, pero McBride no se rindió.

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Cuando McBride se unió a la facultad del estado de San Francisco en 2002, se sorprendió por la mala calidad de la escritura de los estudiantes, un problema en las universidades y las escuelas secundarias. Asignó a cada uno de sus alumnos una copia de 'Los elementos del estilo'. Otorgó crédito adicional por los trabajos sobre lo que habían aprendido del libro.

“Algunos miembros de la facultad se oponen a un fuerte énfasis en corregir y mejorar la escritura de los estudiantes, en parte porque significa más trabajo para ellos”, me dijo. Ganó la tenencia, dijo, pero el libro fue una de las razones por las que tuvo que luchar por él. Cuando defendió en una reunión de profesores la eficacia de Strunk y White, un colega dijo que era 'una locura' usar el libro en un curso universitario.

Encontré “Los elementos del estilo” en mi segundo año de universidad. Mi esposa, una de las mejores escritoras que conozco, lo consiguió en la escuela secundaria. Entonces hacía calor. El profesor de inglés de la Universidad de Cornell, Strunk, publicó en forma privada la primera versión en 1919. Cuando el ex alumno de Strunk y muy querido escritor de la revista New Yorker E.B. White lo revisó en 1959, vendió 2 millones de copias el primer año y más de 10 millones después de eso. Eventualmente, muchas escuelas se cansaron de eso.

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La cuarta edición de 105 páginas de 'Los elementos del estilo' fomenta un lenguaje sencillo y específico. Adora la claridad. El libro dice: “La escritura vigorosa es concisa. Una oración no debe contener palabras innecesarias, un párrafo no debe contener oraciones innecesarias '. No diga: 'No llegaba a tiempo muy a menudo'. En su lugar, diga: 'Por lo general, llegaba tarde'.

Compare eso con las recomendaciones actuales de los Estándares Estatales Básicos Comunes para preparar un argumento persuasivo en los grados noveno y décimo: “Use palabras, frases y cláusulas para vincular las secciones principales del texto, crear cohesión y aclarar las relaciones entre las afirmaciones y razones, entre razones y pruebas, y entre afirmaciones y contrademandas '.

Cuando mis hijos estaban en la escuela en las décadas de 1980 y 1990, les pregunté a los maestros de inglés en las noches de regreso a clases si asignaban el libro. Sonrieron cortésmente y dijeron que no. Cuando recientemente le hice esa pregunta a 24 distritos escolares en el área de Washington, la mayoría no respondió. Cuatro dijeron que algunos maestros lo usaron como texto complementario. Un funcionario del sistema escolar dijo que no formaba parte del plan de estudios, aunque lo consideró 'sobre la mejor orientación sobre escritura que podría recibir'.

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Tiene 62 años. Las críticas entusiastas de Strunk y White a menudo provienen de personas de esa edad o más. El autor Stephen King, de 72 años, dijo que 'todo aspirante a escritor' debería leerlo. La poeta Dorothy Parker, quien murió a los 73 años en 1967, dijo que el segundo favor más grande para los aspirantes a escritores jóvenes sería un regalo del libro. Lo mejor, dijo, sería 'dispararles ahora, mientras están felices'.

Sin embargo, la mayoría de los estudiantes de McBride en el estado de San Francisco le agradecen por asignarlo. No se da por vencido. En un momento de su agotadora batalla por publicar su biografía de Capra, accidentalmente condujo su automóvil por un acantilado. Si se necesita tanta determinación para promover la voz activa, limitar los adverbios y evitar los calificativos, lo hará, como yo lo animo.