'No me esperaba esto': universidades que utilizan fondos pandémicos para liquidar los saldos pendientes de los estudiantes

'No me esperaba esto': universidades que utilizan fondos pandémicos para liquidar los saldos pendientes de los estudiantes

Annissa Young pensó que el correo electrónico era una estafa. El mensaje era demasiado bueno para ser verdad:

“Trinity [la Universidad de Washington] lo ha seleccionado para recibir una subvención para satisfacer su saldo pendiente. ... ¡Está recibiendo un nuevo comienzo financiero para completar su programa en Trinity! '

La estudiante de tercer año en la universidad de mujeres en el distrito leyó y releyó el correo electrónico, luego se lo reenvió a su papá, su mamá y su novio.

“Todo el mundo estaba como, 'Oh, Dios mío, felicidades'”, dijo Young, una doble licenciatura en psicología y administración de empresas que debía $ 11,000 en matrícula impaga. “Simplemente salió de la nada. No me esperaba esto y estoy muy agradecido '.

Trinity Washington se encuentra entre más de 100 facultades y universidades que utilizan la ayuda federal de asistencia ante una pandemia para restablecer el libro mayor de estudiantes en mora. La medida está haciendo posible que miles de personas se registren para el próximo semestre, obtengan sus diplomas o se transfieran a otro lugar. Es un reconocimiento de la tensión financiera que aún enfrentan los estudiantes a raíz de la salud pública y la crisis económica.

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Aunque el Departamento de Educación no pudo proporcionar una lista de universidades que liquidan los saldos pendientes, The Washington Post se acercó a las asociaciones de educación superior para realizar un recuento informal. Esas organizaciones identificaron colectivamente alrededor de 150 escuelas, pero probablemente haya muchas más.

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En total, The Post encontró universidades en todo el país que brindan a los estudiantes una segunda oportunidad. Algunas son pequeñas instituciones privadas como Trinity, que está proporcionando borrón y cuenta nueva a casi 400 estudiantes universitarios que deben más de $ 1.8 millones. Otros son grandes sistemas públicos como la City University of New York, donde al menos 50,000 estudiantes tendrán hasta $ 125 millones en facturas vencidas condonados.

Al menos dos docenas de las escuelas identificadas son históricamente instituciones negras, incluida la Norfolk State University en Virginia y Tougaloo College en Mississippi. Otros 18 son instituciones tribales, como Little Big Horn College en Montana y Northwest Indian College en el estado de Washington.

Y hay docenas de colegios comunitarios en la lista. Howard Community College en Maryland gastó $ 1.4 millones para liquidar los saldos pendientes de 1,574 estudiantes, mientras que los colegios y universidades estatales de Connecticut aliviarán alrededor de $ 17 millones en deudas acumuladas por 18,161 estudiantes de colegios comunitarios actuales y anteriores durante la pandemia.

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Las escuelas solo están perdonando las deudas que se les adeudan directamente, los saldos que los estudiantes acumulan para la matrícula impaga, el estacionamiento o las tarifas de la biblioteca.

Todo esto fue posible gracias a tres rondas de dólares de estímulo federal. El Congreso ha proporcionado un total de $ 76,2 mil millones desde el año pasado para que los colegios y universidades cambien en línea, eviten grandes pérdidas financieras y ayuden a los estudiantes a capear la crisis.

La orientación inconsistente y poco clara del Departamento de Educación sobre cómo gastar el dinero creó confusión en el lanzamiento inicial, pero desde entonces la agencia ha aclarado los parámetros de la financiación.

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En marzo, la administración de Biden dijo que las universidades, con el consentimiento de un estudiante, podrían usar subvenciones para pagar los saldos pendientes que datan del 13 de marzo de 2020, cuando el presidente Donald Trump declaró una emergencia nacional.

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La noticia fue un regalo del cielo, dijo la presidenta de Trinity, Patricia McGuire.

'Fue como 'El mago de Oz' pasando del blanco y negro al color', dijo McGuire. 'De repente vi un camino hacia adelante'.

En ese momento, a McGuire le preocupaba que los estudiantes estuvieran acumulando grandes facturas impagas que la universidad no podía permitirse cubrir. En la primavera de 2020, Trinity había suspendido una política de prohibir que los estudiantes con saldos superiores a $ 4,000 se reinscribieran. La política a menudo resultó en que unos 200 estudiantes dejaran la escuela, y McGuire quería evitar agregar más estrés durante la pandemia, dijo.

Pero renunciar a la política significó que las deudas siguieron creciendo.

Young, de 20 años, vio cómo su propio saldo subía ya que su familia solo podía permitirse hacer dos pagos de matrícula durante la pandemia. Su padre, un camionero, pasó de trabajar cinco días a la semana a dos días, ganando lo justo para cubrir los gastos de subsistencia.

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Aunque Young trabaja a tiempo parcial en un restaurante en Silver Spring, el dinero no fue suficiente para hacer mella en la cuenta de la escuela. Young, quien emigró de Jamaica cuando era adolescente, está tratando de convertirse en residente permanente. Pero sin una tarjeta de residencia, no puede solicitar préstamos federales para estudiantes. Las becas que ofrece Trinity, dijo, hicieron que su saldo restante fuera manejable, hasta que golpeó la crisis de salud pública.

Antes de que se enterara del plan de perdón, Young había llegado a un acuerdo con Trinity para pagar su saldo, porque desde entonces el trabajo de su padre ha mejorado. Tener esa flexibilidad, dijo Young, hizo que fuera más fácil concentrarse en sus estudios.

“Estaba ansioso por tener que irme después de trabajar tan duro”, dijo Young. “Sé que mi papá haría cualquier cosa para mantenerme en la escuela, pero la pandemia lo hizo difícil. Estoy feliz de que Trinity haya decidido revisar esa regla '.

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El ingreso familiar promedio de los estudiantes universitarios de Trinity es de $ 25,000 y la matrícula cuesta aproximadamente la misma cantidad antes de que se aplique la ayuda. La necesidad es alta y los estudiantes son vulnerables a las interrupciones financieras que descarrilan su educación. McGuire dijo que durante mucho tiempo se ha sentido incómoda con la política de saldo impago, pero está tratando de mantener a la institución financieramente saludable mientras ayuda a los estudiantes a completar sus estudios.

Las donaciones han sido clave para mantener bajos los costos para los estudiantes, pero McGuire dijo que duplicar la Beca Pell para estudiantes con necesidades financieras sería de gran ayuda. También espera que el gobierno federal considere políticas que dificulten el pago de las deudas con las escuelas. Los estudiantes, por ejemplo, no pueden obtener un préstamo federal para pagar el saldo de un semestre anterior.

Dominique Baker, profesor asistente de política educativa en la Universidad Metodista del Sur en Dallas, dijo que la regulación federal crea una barrera para los estudiantes con recursos económicos limitados.

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“Creamos un escenario con estos saldos vencidos en el que los estudiantes tienen que aportar dinero en efectivo”, dijo Baker. 'Sabemos a quién le resulta más fácil encontrar personas que les den unos miles de dólares'.

Baker también desafía a las universidades a reconsiderar la lógica de sus políticas para los saldos impagos. Mantener a los estudiantes inscritos rinde más dinero que hacer que abandonen la escuela. Y retener las transcripciones a cambio de tarifas vencidas crea una barrera para la finalización.

Un Estudio de octubre por el grupo educativo Ithaka S + R encontró que las universidades de todo el país están prohibiendo que hasta 6.6 millones de estudiantes accedan a sus expedientes académicos debido a saldos impagos. Los investigadores descubrieron que los estudiantes adultos, los estudiantes de color y los de familias con bajos ingresos tienen más probabilidades de tener créditos varados.

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Antes de la pandemia, algunas escuelas estaban explorando formas de despejar el camino para el regreso de los estudiantes atrasados. La Universidad Estatal de Wayne en Detroit, por ejemplo, creó el programa Warrior Way Back en 2018 que perdona hasta $ 1,500 para los estudiantes que abandonaron la escuela para volver a inscribirse. Es un modelo que podría replicarse con el apoyo de fondos estatales o federales, dijo Baker.

“Existe un espacio real para que el gobierno federal considere formas de crear programas que digan: 'Eximiremos estas tarifas para que regresen a la escuela y terminen'”, dijo Baker. 'Está bastante claro en este punto que esto es un problema'.