Cientos de personas murieron en los 'barcos del infierno' de la Segunda Guerra Mundial. Ahora hay un esfuerzo por identificar a los muertos.

Cientos de personas murieron en los 'barcos del infierno' de la Segunda Guerra Mundial. Ahora hay un esfuerzo por identificar a los muertos.

El 14 de mayo de 1941, el muelle 7 de Manila estaba repleto de familiares militares que se despedían de esposos y padres y esperaban para abordar el transatlántico que los alejaría de la guerra que se avecinaba en el Pacífico.

Nancy White, de tres años, y su madre embarazada, Chrystal, de 31 años, se estaban despidiendo de su padre, el mayor Clarence H. White, de 39 años, médico del ejército. El caos en el muelle sería el primer recuerdo de la infancia de la niña y la última vez que vio a su padre.

Ahora, una agencia del Departamento de Defensa está a punto de solicitar permiso para la exhumación de un cementerio en Hawai de cientos de restos no identificados de prisioneros de guerra de la Segunda Guerra Mundial muertos en embarcaciones de prisiones japonesas conocidas como 'barcos del infierno'.

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Clarence White puede estar entre ellos.

'Es un proyecto a largo plazo', dijo recientemente su hija, ahora Nancy Kragh, de Seattle. “Puede que no se termine durante los próximos cinco años. Tengo 82 años, así que no sé si viviré para encontrar los resultados. ... [pero] le da a mucha gente algo de paz '.

El proyecto estaría a cargo de la Agencia de Contabilidad de Defensa POW / MIA (DPAA), con sede en Crystal City, Va., Que trabaja para dar cuenta de los desaparecidos y no identificados de guerras pasadas.

Requeriría clasificar los restos de cientos de militares estadounidenses que murieron o fueron asesinados durante una odisea siniestra en las entrañas de los barcos prisión miserables frente a las costas de Filipinas y Taiwán a fines de 1944 y principios de 1945.

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La mayoría habían sido capturados por los japoneses en Filipinas a principios de la guerra y ya habían soportado años de brutalidad y privaciones cuando fueron empaquetados en los barcos con destino a los campos de trabajo de Japón.

Una vez a bordo, algunos murieron de hambre o se asfixiaron en las asfixiantes y asfixiantes bodegas. Otros se volvieron locos y fueron asesinados por compañeros de prisión. A otros les dispararon los guardias japoneses.

Y muchos murieron cuando los barcos prisión fueron atacados por aviones estadounidenses cuyos pilotos no sabían que los prisioneros de guerra estadounidenses estaban a bordo.

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La tarea de los expertos es como armar cientos de rompecabezas a partir de un enorme revoltijo de piezas, sin muchas piezas.

La DPAA se centra inicialmente en un gran grupo enterrado en una fosa común en Takao, también conocido como Kaohsiung, en el sur de Taiwán, después de que el barco del infierno en el que estaban, el Enoura Maru, fuera atacado por aviones estadounidenses allí el 9 de enero de 1945.

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Una bomba estalló cerca de la bodega de proa del barco, matando a 300 hombres, escribió el historiador Gregory F. Michno en su libro de 2001, 'Death on the Hellships'.

'Hubo un destello naranja cegador y una explosión ensordecedora', recordó el prisionero John Jacobs, según un relato de la revista Prologue de los Archivos Nacionales.

Al día siguiente, Jacobs miró por un agujero hecho por la bomba. “Había estadounidenses destrozados, unos 300 de ellos, amontonados en tres de profundidad y sujetos con grandes vigas de acero y tapas de escotillas”, recordó.

Una de las bajas ese día fue Clarence White, del 31º Regimiento de Infantería del Cuerpo Médico.

Su pie derecho había sido amputado. Sufrió en cubierta durante tres días sin tratamiento médico, recordó su colega médico y prisionero de guerra Ralph Emerson Hibbs en una memoria.

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White murió el 11 de enero, dijo su hija. No fue hasta el día siguiente que los japoneses permitieron que los cuerpos fueran llevados a tierra, apilados en barcazas.

Allí, algunos pueden haber sido incinerados, pero la mayoría fueron enterrados en la playa, según la DPAA y los registros gubernamentales.

Para entonces, Nancy y su madre, que era enfermera, estaban de regreso en los Estados Unidos y su madre había dado a luz a otra hija.

El día que salieron de Manila, recordó, “el muelle estaba atestado de mujeres y niños, y bebés y carritos de bebé y bebés llorando y niños haciendo ruido”.

Nancy acababa de cumplir 3 años. Ella y su madre abordaron el transatlántico SS Washington, con destino a Hawai, y luego se dirigieron a Los Ángeles, donde se quedaron, dijo.

Su madre la protegió de las malas noticias.

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“Mi madre dijo que había una guerra y mi padre estaba luchando en la guerra”, dijo. “Fue muy vago. De hecho, nos envió regalos por correo a mi hermana y a mí en Navidad y en los cumpleaños durante la guerra, para que pensáramos que él estaba bien y nos enviara regalos '.

Después de que comenzó la guerra, su madre recibió una carta de su padre, dijo. Fue llevado como desaparecido en acción durante un año antes de ser identificado como prisionero de guerra. Luego recibió un telegrama que decía que había muerto, cuando aún estaba vivo.

Cuando finalmente fue declarado muerto después de la guerra, Nancy tenía 7 años.

“Fue una gran conmoción porque [su madre] nunca nos había indicado que él podría morir”, dijo. 'Era solo que estaba en una guerra y cuando la guerra terminaba, regresaba a casa'.

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Su padre había estado entre los aproximadamente 1.600 prisioneros que fueron atascados por primera vez a bordo del barco del infierno Oryoku Maru el 13 de diciembre de 1944, desde el mismo muelle de Manila donde se había despedido de su familia tres años antes.

Con rumbo a Japón, el barco también transportaba soldados, mujeres y niños japoneses, y objetos saqueados de Filipinas, incluido un automóvil Packard que había sido utilizado por el general estadounidense Douglas MacArthur, según el historiador Michno.

El barco también había llevado caballos recientemente, y los prisioneros de guerra fueron apiñados en bodegas para asar que todavía estaban sucias con estiércol.

“El calor era tremendo y el aire sofocante”, recordó un sobreviviente. 'Los hombres fueron bañados en sudor inmediatamente y comenzaron a desmayarse por asfixia y deshidratación'.

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El barco se puso en marcha al día siguiente, pero fue rápidamente atacado por aviones estadounidenses itinerantes y se dirigió a refugiarse en Subic Bay.

Pero los aviones lo encontraron a la mañana siguiente y atacaron nuevamente. Cuando el barco se hundió, a los prisioneros de guerra solo se les permitió huir en el último minuto. Una foto tomada desde un avión estadounidense muestra el agua salpicada de prisioneros desesperados nadando.

Los guardias japoneses ametrallaron a algunos prisioneros de guerra en el agua si parecían estar tratando de escapar.

Los supervivientes fueron transportados por tierra a otro puerto filipino. Allí, la mayoría fueron embarcados en el Enoura Maru, que llegó a Takao, en Taiwán, en pocos días. Pero pronto también fue encontrado, atacado y destrozado por aviones estadounidenses.

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Algunos hombres sobrevivieron incluso a eso, y fueron llevados a Japón, donde fueron liberados cuando la guerra terminó siete meses después.

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En mayo de 1946, un equipo de registro de tumbas de EE. UU. Fue a la playa de Takao y comenzó a exhumar restos.

De los cientos desenterrados, solo cinco fueron identificados de inmediato, por sus placas de identificación.

Los restos fueron divididos en ataúdes que contenían 10 'individuos' cada uno y llevados a un depósito de registro de tumbas estadounidenses en Shanghai, según la DPAA.

Luego fueron enviados a un mausoleo en el Cuartel Schofield del Ejército, en las afueras de Honolulu, y enterrados nuevamente en el Cementerio Conmemorativo Nacional del Pacífico, conocido como Punchbowl, en Honolulu.

Es allí donde la DPAA quiere exhumar y, utilizando la última tecnología, intentar identificar a las víctimas de los barcos del infierno.

'Algunos de ellos pueden consistir en solo unos pocos huesos o algunos fragmentos de huesos', dijo Gregory Kupsky, historiador de la Dirección Indo-Pacífico de la agencia, en una presentación a las familias interesadas en noviembre pasado. 'No esqueletos completos y fácilmente reconocibles'.

En una prueba de 2018, los restos de lo que se pensaba que era una persona fueron exhumados del Punchbowl, solo para revelar que los huesos de cuatro personas estaban presentes, dijo Kupsky.

La DPAA debe solicitar a la oficina del subsecretario de defensa personal y preparación para el permiso para proceder, dijo Kupsky en una entrevista reciente.

Ahora hay alrededor de 40 ataúdes en aproximadamente 20 tumbas, algunas de las cuales contienen tres ataúdes.

Luego, los restos serían estudiados y documentados en un laboratorio especial de DPAA en las afueras de Omaha, o en el laboratorio de la agencia en Hawai.

'Haremos un inventario digital completo de cada hueso', dijo Katherine Skorpinski, antropóloga en el laboratorio en las afueras de Omaha, en una entrevista reciente. 'Tomaremos medidas donde podamos' y ensamblaremos huesos que parezcan ir juntos.

Ella dijo que no sabía cuántos huesos podría haber. Pero en un proyecto similar para dar cuenta de los cientos de marineros no identificados que murieron en el USS Oklahoma, que fue hundido en Pearl Harbor en 1941, había 13.000 huesos.

Después del inventario, se tomarían muestras de huesos para análisis de ADN en el Médico Forense de las Fuerzas Armadas en Dover, Delaware.

Una vez que se desarrolla un perfil de ADN a partir de los huesos, se compararía con el ADN enviado por las familias de los hombres desaparecidos para ver si hay una coincidencia.

Teóricamente, se podría desarrollar un perfil de ADN para cada hueso. 'Pero si no tenemos nada con qué compararlo, es muy difícil hacer una identificación', dijo Skorpinski. 'Por lo tanto, tener esas muestras de referencia de la familia a la mano es muy, muy importante'.

Numerosos familiares, alertados por los programas de divulgación de la DPAA, ya han proporcionado muestras de referencia, incluida Nancy Kragh.

“Una de las lecciones de esta historia es que la guerra tiene efectos multigeneracionales”, dijo. 'No es algo que se haya hecho una y otra vez y todos seguimos adelante'.

Si se encuentran restos de su padre, dijo que los enterraría con su madre, que nunca se volvió a casar.

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