A medida que los humanos damos forma a los cuerpos de los perros, también modificamos sus cerebros

A medida que los humanos damos forma a los cuerpos de los perros, también modificamos sus cerebros

Los perros son un grupo extraño. Varían en tamaño, desde gigantes bajistas como Terranova hasta pipsqueaks como Milly, un chihuahua que mide menos de cuatro pulgadas de alto y tiene el récord Guinness de El perro más pequeño del mundo .

Algunas razas son corredoras. Otros son saltadores, nadadores o excavadores. Los sabuesos se especializan en olfatear, mientras que los galgos cazan principalmente con la vista. Los border collies sobresalen en el pastoreo, los Jack Russell terriers en sacar a los zorros de las guaridas.

Durante al menos 15.000 años, y especialmente desde la locura de la creación de perros en la era victoriana, la cría selectiva por parte de los humanos ha dado como resultado una sola especie con más variación física que casi cualquier otra en el reino animal. Y ahora, los científicos han proporcionado la primera evidencia de que todos estos ajustes selectivos no solo han cambiado los tamaños, formas, colores y comportamientos de los perros, sino que también han alterado la forma en que se construyen sus cerebros.

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Su investigación, publicado el lunes en la revista JNeurosci, comenzó con resonancias magnéticas de 62 perros que habían visitado el Hospital Veterinario Docente de la Universidad de Georgia para evaluaciones neurológicas. Todos los perros, que representan 33 razas, fueron dados de alta con facturas limpias de salud cerebral. Pero sus exploraciones proporcionaron a los científicos un tesoro de datos.

'La primera pregunta que queríamos hacer era: ¿son diferentes los cerebros de las diferentes razas de perros?' dijo Erin Hecht , neurocientífico que estudia la cognición canina en la Universidad de Harvard y autor principal del estudio.

De hecho, desde Dachshunds hasta Dobermans, los científicos encontraron diferencias bien definidas entre los cerebros de los perros, incluso después de tener en cuenta cosas como el tamaño y la forma general de los perros.

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Al observar las áreas del cerebro de los perros que variaban más entre las razas, los científicos pudieron crear mapas de seis redes neuronales vinculadas a ciertas funciones, como el sentido del olfato o el movimiento. El equipo encontró que la forma de estas redes 'se correlacionaba significativamente' con los rasgos comunes asociados con cada raza, como lo describe el American Kennel Club.

'La anatomía del cerebro varía según las razas de perros', dijo Hecht, 'y parece que al menos parte de esta variación se debe a la cría selectiva de comportamientos particulares como la caza, el pastoreo y la vigilancia'.

En otras palabras, no solo las formas y tamaños de los cerebros caninos varían según la raza, las estructuras dentro de esos cerebros también son diferentes. Este descubrimiento ayuda a explicar qué hace que un maltés actúe como un maltés, o un boxeador como un boxeador.

Jeffrey Stevens , director de la Laboratorio de cognición canina e interacción humana en la Universidad de Nebraska en Lincoln, calificó el uso del estudio de los datos de resonancia magnética existentes como 'inteligente' y su premisa 'emocionante'. Sin embargo, ofreció algunas palabras de advertencia.

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'Lo único en lo que creo que hay un poco de desacuerdo en la literatura y en las opiniones de la gente es lo útil que es mapear los comportamientos de las razas', dijo Stevens. 'A menudo hay mucha variación dentro de una raza, entre individuos'.

Stevens también señaló que las resonancias magnéticas no se realizaron porque los perros realizaban tareas específicas de la raza, lo que dificulta sacar grandes conclusiones que relacionen la raza con el comportamiento.

'Esto es muy conocido en el campo de la neuroimagen humana, donde se debe tener mucho cuidado al extraer cualquier inferencia sobre los procesos cognitivos que se basan en la actividad cerebral que no se está probando directamente', dijo Stevens.

Pero esto plantea otra pregunta intrigante. La mayoría de los perros hoy en día no cumplen activamente los roles para los que se creó su raza. De hecho, los 63 perros del estudio eran mascotas de la casa, no perros de trabajo. Entonces, aunque pueden ser descendientes de grandes pastores o cazadores, probablemente no realizan esas tareas de manera seria. Eso podría marcar una gran diferencia.

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'No es que [tu cerebro] tenga una nueva arruga cada vez que aprendes algo', dijo Hecht. 'Pero ha habido muchos estudios que muestran que su cerebro cambia a medida que aprende un nuevo idioma o aprende una nueva habilidad motora'.

Por lo tanto, es muy posible que un labrador retriever que hace el trabajo para el que fue criado (recuperar pájaros disparados por cazadores) tenga un cerebro que se vea diferente al de un laboratorio que recupera palomitas de maíz atrapadas entre los cojines del sofá.

Stevens dijo que vio esto como una pista de que los investigadores podrían estar en algo. Si han logrado encontrar una variación tan significativa en las mascotas, dijo, imagínense lo que se podría descubrir en los cerebros de los perros de trabajo.

'Las correlaciones en realidad podrían ser más fuertes si se utilizaran animales que todavía fueron criados para esos propósitos', dijo Stevens.

Daniel Horschler , estudiante de doctorado en el Centro de Cognición Canina de la Universidad de Arizona, dijo que la variación encontrada entre las razas de perros podría resultar un modelo importante para comprender cómo funcionan los cerebros en general.

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Estudios anteriores han investigado las diferencias neurológicas entre especies, dijo Horschler, pero tales animales 'obviamente tienen muchas más diferencias en términos de su ecología y su comportamiento y su entorno, por lo que poder hacer esto en una sola especie es realmente interesante'.

Hecht dijo que su equipo está tratando de comprender mejor por qué y en qué medida ocurren las variaciones dentro de una raza, o, como ella dijo, las diferencias entre 'los de alto desempeño y los de bajo desempeño'.

“Por ejemplo, los border collies que están ganando competencias de pastoreo en el mundo real y los hermanos de esos perros que, por alguna razón, prefieren simplemente sentarse en el sofá”, dijo.

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Hecht dijo que también espera poder aprovechar los hallazgos del estudio investigando a continuación otras facetas del cerebro de un perro. Por ejemplo, la forma y el tamaño del cráneo también pueden tener un impacto en la anatomía de los ventrículos, los espacios que contienen el líquido cefalorraquídeo, que es fundamental para la salud del cerebro. Algún día, esta línea de investigación podría incluso ayudar a adaptar el tratamiento veterinario para diferentes razas.

Uno estudio ya ha descubierto que los border collies y los perros esquimales siberianos responden de manera diferente cuando se les administra la hormona oxitocina, lo que significa que hay motivos para creer que las razas de perros también podrían tener respuestas variadas a los medicamentos, la anestesia u otras intervenciones.

Hecht no está solo en esto por la ciencia. Su fascinación por los perros comenzó en casa, dijo, con sus propios pastores australianos en miniatura, Lefty e Izzy.

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'Somos solo organismos individuales en este momento y momento, pero también somos el resultado de todos nuestros antepasados ​​y las presiones de selección que sufrieron', dijo. 'Así que mis perros están aquí conmigo, y son como son debido a lo que mis antepasados ​​les hicieron a sus antepasados, lo que creo que es algo profundo, extraño y genial'.

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