Cómo una droga milagrosa cambió la lucha contra las infecciones durante la Segunda Guerra Mundial

Cómo una droga milagrosa cambió la lucha contra las infecciones durante la Segunda Guerra Mundial

En marzo de 1942, Anne Miller, de 33 años, yacía delirando en el Hospital de New Haven, mortalmente enferma por la septicemia que desarrolló después de un aborto espontáneo un mes antes. Durante su estadía en el hospital de Connecticut, los médicos probaron todas las curaciones imaginables, desde sulfonamidas hasta transfusiones de sangre, ya que su temperatura a veces subía más allá de los 106 grados.

'Ella era simplemente incurable', Eric Lax, autor de 'El moho en el abrigo del Dr. Florey', dijo en una entrevista telefónica. 'Fue como si alguien hoy con covid-19 se estuviera derrumbando'.

Desesperados, sus médicos adquirieron una cucharada de un fármaco experimental y le dieron una inyección. De la noche a la mañana, su temperatura bajó. Un día después, se levantó y volvió a comer.

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¿La droga milagrosa que le salvó la vida? Una sustancia prácticamente desconocida llamada penicilina.

Mientras los investigadores de todo el mundo persiguen una vacuna y tratamientos para el nuevo coronavirus, la búsqueda se hace eco de la carrera por producir penicilina en masa en los Estados Unidos y Gran Bretaña durante la Segunda Guerra Mundial.

En los días previos a los antibióticos, algo tan simple como un rasguño o incluso una ampolla podría infectarse y provocar la muerte. Antes de principios del siglo XX, la esperanza de vida media era de 47 años, incluso en el mundo industrializado, según los Institutos Nacionales de Salud . Enfermedades infecciosas como la viruela, el cólera, la difteria y la neumonía acortan la vida. No existía ningún tratamiento para ellos.

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El biólogo escocés Alexander Fleming había descubierto el moho de la penicilina en Londres en 1928. Fleming intentó extraer la sustancia activa del moho que combatía las bacterias, pero no tuvo éxito, y abandonó la experimentación, según el libro de Lax.

Cuando estalló la guerra en Europa en 1939, el médico australiano Howard Florey obtuvo fondos de la Fundación Rockefeller en Nueva York para seguir estudiando el descubrimiento de Fleming en la Universidad de Oxford. Junto con el impetuoso emigrado alemán Ernst Chain y el meticuloso asistente Norman Heatley, trabajó para generar el ingrediente activo de la penicilina.

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Pero en el curso de su investigación, Florey enfrentó un obstáculo: extraer el ingrediente activo del molde fue terriblemente difícil. Una y otra vez, el delicado moho se disolvía en el proceso de extracción, dejando a los científicos frustrados.

La cucharada de penicilina que curó a Anne Miller representó la mitad de la cantidad total de antibiótico disponible en los Estados Unidos en 1942. Para darle un tratamiento completo, los médicos tuvieron que recolectar su orina, extraer la penicilina restante de ella a aproximadamente un 70 por ciento de potencia, y reinyectarlo, según el libro de Lax.

Mediante ensayo y error, el equipo había descubierto que la penicilina era mucho más eficaz y segura para combatir las bacterias en los animales que las sulfonamidas, que eran el tratamiento para las infecciones en ese momento. Descubiertas por científicos alemanes en la década de 1930, las sulfamidas tenían efectos secundarios graves y los investigadores estaban motivados para encontrar una alternativa.

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Mientras intentaban cultivar penicilina, comenzaron algunas pruebas en humanos. A fines del verano de 1940, Albert Alexander, un oficial de policía de Oxford de 43 años, se rascó la cara mientras trabajaba en su jardín de rosas. El rasguño se infectó con estreptococos y estafilococos y se extendió a los ojos y el cuero cabelludo, según 'El moho en el abrigo del Dr. Florey'. Unas semanas más tarde, fue admitido en un hospital de la Universidad de Oxford y recibió dosis de una sulfa durante una semana. La droga no solo no lo curó, sino que le provocó un terrible sarpullido.

Lax escribe que Alexander estuvo en 'un gran dolor' y 'desesperada y patéticamente enfermo' durante meses mientras yacía en el hospital sin cura disponible. Los abscesos en su cara y brazos estaban 'supurando pus por todas partes', escribió Heatley en su diario, señala Lax, y el ojo izquierdo de Alexander se infectó tanto que en febrero de 1941 tuvo que ser extirpado.

Las bacterias continuaron comiéndolo y pronto se extendieron a sus pulmones y hombros. Desesperados, los médicos le dieron 200 miligramos de penicilina, la dosis individual más grande jamás administrada en ese momento, y luego tres dosis de 100 mg cada tres horas, según Lax. En 24 horas, hubo una 'mejora dramática', escribió Heatley.

La fiebre de Alexander volvió a la normalidad y su apetito volvió. Al igual que con Anne Miller, los investigadores recolectaron su orina para extraer penicilina y volver a administrarla.

A fines de febrero, el tratamiento de Alexander había agotado todo el suministro de penicilina del país, según Lax. Después de 10 días de estabilidad, su estado se deterioró sin más medicamento. Un segundo curso lo habría ayudado a sanar por completo, pero no había más que darle. “Florey y los demás observaron impotentes cómo una inundación de septicemia lo invadió. El 15 de marzo murió ”, escribe Lax.

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Con el corazón roto, Florey, Chain y Heatley continuaron buscando métodos para producir más penicilina. Mientras tanto, la Batalla de Gran Bretaña se libraba a su alrededor. Desde el verano de 1940 hasta el año siguiente, miles de civiles murieron cada mes en bombardeos en las principales ciudades de Gran Bretaña. En el otoño de 1940, se lanzaron 50 millones de libras de bombas solo en Londres, escribe Lax.

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Trabajando bajo una tremenda presión con suministros limitados, el equipo de Oxford también se dio cuenta del valor urgente de la penicilina en el tratamiento de soldados y civiles heridos.

“Sabían que de los 10 millones de soldados muertos en la Primera Guerra Mundial, aproximadamente la mitad murió no por bombas, metralla, balas o gas, sino más bien por infecciones intratables de heridas y heridas a menudo relativamente menores”, dijo Lax.

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A medida que Europa se hundía cada vez más en la guerra, los laboratorios de todo el mundo se enteraron de la investigación sobre penicilina del laboratorio de Oxford y comenzaron a solicitar muestras. Florey y su equipo tuvieron cuidado de no enviar ninguno a los científicos alemanes, que podrían haberlos desarrollado fácilmente para apoyar el esfuerzo de guerra nazi, según Lax.

El equipo de Oxford tenía tanto miedo de que la droga cayera en manos de los nazis, que cuando los bombardeos Blitz destrozaron Inglaterra, el equipo frotó sus abrigos con el moho, sabiendo que las esporas vivirían durante mucho tiempo en la tela, dijo Lax en una entrevista telefónica. De esa manera, si algún investigador era capturado o tenía que viajar con prisa, lo llevaban consigo y podían extraerlo y volver a cultivarlo.

Las compañías farmacéuticas británicas estaban interesadas en producir penicilina en masa, pero estaban sobrecargadas por la demanda de otros medicamentos en tiempos de guerra. Florey y Heatley comenzaron a buscar ayuda en el extranjero y, una vez más, recurrieron a la Fundación Rockefeller en Nueva York. Florey se dio cuenta de que Estados Unidos, que aún no había entrado en guerra, tenía muchas más empresas farmacéuticas que Gran Bretaña con mucha más capacidad para producir penicilina a gran escala.

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Florey llegó a un acuerdo con sus contactos de Rockefeller: él y Heatley mostrarían a los estadounidenses cómo producir moldes de penicilina. A cambio, los estadounidenses le darían a Florey un kilo de la droga. Esto proporcionaría a los investigadores de Oxford suficiente penicilina para completar ensayos en humanos para pacientes que sufren como Alexander.

La fundación estuvo de acuerdo.

En un peligroso viaje desde una Europa devastada por la guerra, Florey y Heatley llegaron a Nueva York el 2 de julio de 1941.

A través de los contactos de Rockefeller, Florey tuvo acceso a los principales actores del gobierno de EE. UU. Para respaldar su proyecto, incluida la Junta de Producción de Guerra y el Departamento de Agricultura de EE. UU. Una semana después de llegar a New Haven, Heatley y Florey viajaron al Laboratorio de Investigación Regional del Norte del USDA en Peoria, Illinois, una comunidad agrícola a unas 160 millas al suroeste de Chicago.

Robert Coghill, el jefe de la división de fermentación, acordó ayudar a la causa de Oxford si Heatley se quedaba en Peoria para iniciar el cultivo de moho de penicilina. Dejando Heatley en Peoria, Florey visitó compañías farmacéuticas estadounidenses con la esperanza de persuadir a una o más de ellas para que preparen el fluido de cultivo y extraigan el moho para que produzca lo suficiente para sus experimentos, según 'The Mold in Dr. Florey's Coat'.

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Para el otoño, Florey había convencido a Charles Pfizer & Co., Eli Lilly & Co., Merck y otras firmas farmacéuticas para que trabajaran en el proyecto, y regresó a Oxford para esperar su kilo de penicilina.

Pero luego la guerra golpeó a los Estados Unidos: los japoneses atacaron los barcos de la Armada de los Estados Unidos anclados en Pearl Harbor el 7 de diciembre de 1941. La declaración de guerra a los Estados Unidos por parte de Alemania e Italia cambió no solo el curso de la guerra sino también el curso de la guerra. el desarrollo de la penicilina, escribe Lax. Con millones de vidas estadounidenses en juego, la penicilina ya no era solo una fascinación científica para las compañías farmacéuticas estadounidenses, era una necesidad médica.

Diez días después del ataque de Pearl Harbor, las compañías farmacéuticas comenzaron a aumentar la producción de penicilina para el esfuerzo de guerra, algunas experimentando con un proceso llamado fermentación en tanque profundo para extraer la droga del molde. En lugar de usar orinales y latas para hacer crecer el moho y eliminar la penicilina de la parte superior, como Heatley se vio obligado a hacer en Oxford, intentaron sumergir el moho en tanques profundos y fermentarlo para generar mayores cantidades de la droga. Fue un gran avance.

A medida que la guerra se intensificaba a lo largo de 1942, el investigador Andrew Moyer dirigió el laboratorio de Peoria del USDA en la búsqueda del moho de penicilina más potente que resistiría durante la extracción de fermentación. Todos los días, enviaba a la asistente Mary Hunt a los mercados locales en busca de frutas en descomposición o cualquier cosa con crecimiento de hongos para encontrar cepas más productivas del moho de la penicilina, escribe Lax. Ganándose el apodo de 'Moldy Mary', una vez encontró un melón 'con un molde tan poderoso que con el tiempo se convirtió en el antepasado de la mayor parte de la penicilina producida en el mundo', según la sociedad química americana .

A lo largo de 1943, la producción de penicilina se convirtió en la prioridad número 2 del Departamento de Guerra después del impulso del Proyecto Manhattan para construir una bomba nuclear.

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En julio de 1943, la Junta de Producción de Guerra hizo planes para la distribución generalizada de existencias de penicilina a las tropas aliadas que luchan en Europa. Luego, los científicos trabajaron las veinticuatro horas del día para prepararse para un objetivo final: tener lo suficiente para apoyar la invasión del Día D.

El 6 de junio de 1944, 73.000 soldados estadounidenses desembarcaron en las playas de Normandía, impulsados ​​por millones de dosis de la droga milagrosa.

Casi tres años después del día en que Florey y Heatley llegaron a Nueva York, la producción estadounidense de penicilina había aumentado de 0 a 100 mil millones de unidades por mes utilizando fermentación en tanque profundo, lo suficiente para tratar a todas las víctimas aliadas, escribe Lax.

Anne Miller pasó a vivir una vida larga y productiva en Connecticut, falleciendo en 1999 a los 90 años. El expediente del hospital que rastreó su recuperación en ese experimento de penicilina de hace mucho tiempo se encuentra ahora en la Institución Smithsonian.

Florey nunca recibió su kilo de penicilina. Esperó más de un año a que Estados Unidos cumpliera su acuerdo original. Pero con Estados Unidos ahora librando una guerra en dos continentes, quería cada gota de la droga que pudiera producir.

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