Cómo la desaparición de una escuela autónoma en línea está afectando la política de Ohio

Cómo la desaparición de una escuela autónoma en línea está afectando la política de Ohio

CINCINNATI - Durante casi dos décadas, una escuela autónoma en línea con un nombre llamativo, el Aula Electrónica del Mañana, creció en Ohio, con la ayuda de los republicanos del estado, que adoptaron la idea de 'elección de escuela' para las familias.

Concebida en el reverso de una servilleta de Waffle House, la escuela creció hasta convertirse en una de las más grandes del estado. Los republicanos aplaudieron a ECOT, como se conocía a la escuela, y los funcionarios de ECOT contribuyeron más de $ 2 millones a las cuentas de la campaña GOP.

Eso fue antes de que todo se derrumbara. Fue antes de que los reguladores estatales se dieran cuenta de que se estaba pagando a la escuela para educar a miles de estudiantes que nunca se registraban. Antes de que el estado ordenara a la escuela pagar $ 80 millones . Antes de la escuela abruptamente cerrado en enero, dejando a 12.000 estudiantes varados.

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Ahora, los demócratas, que han estado excluidos del poder en Columbus durante ocho años, esperan que la compleja historia del colapso de una escuela autónoma les detenga el boleto.

Ohio es uno de los muchos lugares donde la educación está resultando fundamental. En Kansas, los candidatos a gobernador son debatiendo el gasto escolar tras los profundos recortes bajo la última administración. En Arizona, la carrera del gobernador se centra en cómo aumentar los salarios de los maestros y si ampliar los programas de elección de escuelas. En varios estados, los candidatos están debatiendo las medidas de seguridad escolar y si armar a los maestros.

En todo el país y en Washington, la elección de escuelas se encuentra entre los temas más tensos y partidistas de la educación, y ningún estado ha invertido más en apoyar la elección que Ohio. Eso significa que los republicanos, que estaban all-in, ahora se ven obligados a defender su apoyo a una escuela que se derrumbó y se quemó.

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Los demócratas están tratando de atribuir el escándalo del ECOT a los candidatos republicanos a gobernador, fiscal general, auditor y legislatura.

'Por lo general, estamos hablando de cosas como la economía o el tema de las armas', dijo David B. Cohen, científico político de la Universidad de Akron. En cuanto a ECOT: 'Se encuentra en un nivel de complejidad que generalmente no se ve'.

Un millon de dolares campaña publicitaria culpa del fracaso al fiscal general Mike DeWine, el candidato republicano a gobernador. A sitio web permite a los votantes buscar cuánto dinero se tomó de sus distritos escolares y se entregó a ECOT. En el muñón, los candidatos legislativos están vinculando el escándalo a lo que ellos llaman una “cultura de corrupción” en el gobierno estatal. A nuevo anuncio digital porque el candidato demócrata a auditor acusa a su oponente de recibir contribuciones de ECOT y luego proteger la 'estafa' de la escuela.

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Mientras tanto, una pelea judicial entre ECOT y el estado llegó hasta la Corte Suprema, y ​​el asunto se remitió al FBI para su investigación, manteniendo a la escuela en las noticias.

“Levanten la mano si han oído hablar de ECOT”, preguntó el demócrata Steve Dettelbach, candidato a fiscal general, a una sala de pastores durante el desayuno una mañana reciente en una iglesia en Cincinnati. Más de la mitad, tal vez dos tercios, de sus manos se levantaron. 'Les diré lo que es, pero quiero advertirles a aquellos de ustedes que no han oído hablar de él. Vas a tener la misma reacción que tiene todo el mundo, que es que vas a decir: 'No, eso no sucedió de esa manera. Eso no pudo haber sucedido '.

Las puertas virtuales de la escuela se abrieron para los estudiantes desde jardín de infantes hasta el grado 12 en 2000. Los estudiantes recibieron computadoras portátiles e invitaciones a clases en línea, y cada uno trajo dólares de impuestos de sus distritos locales a ECOT.

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Había señales de advertencias tempranas sobre la escasa asistencia y los terribles resultados académicos, pero la ley estatal que rige las escuelas autónomas fue laxa y, durante muchos años, nadie en el poder quiso cambiar eso.

Incluso los republicanos podrían haber interpretado que hablar de nuevas restricciones era una capitulación ante los demócratas, dijo la senadora estatal Peggy Lehner, una republicana que preside el Comité de Educación del Senado de Ohio.

“Hay algunas cosas que podríamos haber hecho antes para mejorar el desempeño de las escuelas autónomas que no hicimos porque podría parecer que estábamos siendo críticos o retrocediendo en nuestro apoyo”, dijo. 'Algunas cosas se toleraron durante demasiado tiempo'.

El antiguo cabildero de ECOT, Neil Clark, un consultor veterano del Partido Republicano en Columbus, agregó que la elección de escuelas se consideraba un 'movimiento' que no debería detenerse. “Siempre hubo una falta de deseo de tener una gran responsabilidad”, dijo.

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El resultado, dicen las personas de ambas partes, fue un entorno en el que ECOT creció casi sin desafíos, llegando a más de 15.000 estudiantes en un solo año. Hasta 2016, el estado nunca verificó los datos de inicio de sesión para ver si los estudiantes realmente participaban. Una vez que los reguladores hicieron esa pregunta, en 2016, la escuela estaba en camino de desaparecer.

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La historia ahora está cobrando vida en la campaña. En dos gobernador debates El demócrata Richard Cordray denunció que DeWine, su oponente, no pudo controlar a la escuela como fiscal general.

DeWine respondió que Cordray fue fiscal general antes que él y no hizo nada con respecto a ECOT, mientras que presentó una demanda para tratar de recuperar los dólares de los impuestos. 'Soy el único en el escenario que ha tomado medidas', dijo.

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Pero la demanda no se presentó hasta este verano, meses después del cierre de la escuela. 'Esa no es una demanda de 'proteger Ohio'', espetó Cordray. 'Esa es [una] demanda de 'Me postulo para gobernador''.

Aún así, es un desafío para los demócratas transmitir esta saga de un año en fragmentos que llegarán a los votantes.

Jessica Hegwood, de 26 años, es mesera en Waffle House en el lado oeste de Columbus donde, hace dos décadas, el fundador de ECOT, William Lager se le ocurrió la idea para una escuela electrónica. Como la mayoría de la gente de Waffle House ese día, había oído hablar de ECOT pero sabía poco más.

'ECOT, ¿la escuela en línea?' dijo cuando se le preguntó. Dijo que su mejor amiga fue allí y, como muchas otras, nunca se graduó. Pero Hegwood no se había enterado del cierre de ECOT, mucho menos por qué o quién era el responsable.

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Los demócratas esperan cambiar eso, y nadie más que Dettelbach, el candidato del partido a fiscal general. Habla de ello dondequiera que va, atribuyendo el escándalo a su oponente republicano, el auditor estatal Dave Yost.

Mientras los pastores en Cincinnati masticaban frutas y pasteles, Dettelbach, un ex fiscal de los Estados Unidos de Cleveland, sugirió que ECOT había comprado a Yost con contribuciones políticas, un cargo que Yost niega. Dettelbach relató con alegría cómo Yost le había otorgado a la escuela un premio por el mantenimiento de registros financieros después de hablar en su graduación. Yost dice que ECOT calificó para el premio.

Los demócratas dicen que Yost debería haber mirado más detenidamente para ver si los estudiantes estaban ingresando a la escuela, particularmente en 2014, cuando una denuncia de denunciante provocó una revisión . En cambio, Yost usó el mismo método que los reguladores estatales: observar si los estudiantes estaban matriculados, no si participaban.

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El resultado: una auditoría limpia.

En una entrevista, Yost dijo que no tenía más remedio que seguir las reglas utilizadas en ese momento por el Departamento de Educación de Ohio para evaluar la asistencia.

En 2015, tras una par de informes destrozó el sistema de escuelas autónomas de Ohio, el gobernador pidió una reforma legislativa. Yost señala que respaldó el esfuerzo e incluso se atribuye el mérito.

Yost dijo que no se arrepiente de hablando en las graduaciones de ECOT y dijo que todavía apoya el derecho de las familias a llevar el dinero de los impuestos para mantener a sus hijos en la escuela de su elección.

“Cada uno de esos niños. . . se levantaron e hicieron su trabajo de curso a pesar de que no había ningún maestro parado allí diciendo: 'Deja de tontear' ”, dijo. “Esos niños son superestrellas y respeto muchísimo el trabajo que hicieron. Y volvería a hablar con ellos '.

El mismo día que Dettelbach presentó su caso en Cincinnati, otro grupo de demócratas estaba hablando sobre ECOT dos horas al norte.

Una gran casa suburbana cerca de Columbus se llenó de madres políticamente activadas por la victoria de Donald Trump. Escucharon a dos candidatos, cada uno atribuyendo el escándalo del ECOT a los republicanos.

Uno era el ex congresista Zack Space, candidato a auditor. Space dijo que su oponente, el representante estatal Keith Faber, el ex presidente del Senado estatal, estaba constantemente tratando de proteger al ECOT en la legislatura.

En febrero de 2016, por ejemplo, un importante asistente de Faber se unió a los cabilderos de ECOT para presionar al Departamento de Educación para que retrasara la revisión más estricta que la agencia finalmente había ordenado, según testimonios judiciales y otros. Finalmente, el gobernador John Kasich (R) ordenó que se llevara a cabo la revisión.

Faber respondió que no estaba en la reunión, pero dijo que la agencia estaba tratando a la escuela de manera injusta. “Queríamos saber qué estaban haciendo y qué estaban buscando”, dijo.

En declaraciones a unas 55 mujeres reunidas por el vino y la política, Space describió a Faber como en el bolsillo de ECOT. “Queremos arrojar luz sobre la influencia corrupta del dinero en las políticas”, dijo.

El grupo suburbano, apodado Positively Blue, comenzó con tres mujeres compadeciéndose durante la cena. Hoy, dirigen un grupo de Facebook y cuentan con 240 miembros, incluidos algunos que se postulan para cargos públicos. Esa noche, escribieron postales pidiendo a los votantes que apoyaran a Tiffanie Roberts, candidata por primera vez a comisionada del condado de Union.

Roberts, quien organizó la reunión, dijo que está menos preocupada por los detalles de quién hizo qué en relación con ECOT y más centrada en cómo los republicanos permitieron que se desperdiciara tanto dinero en una escuela en línea cuando las escuelas locales luchan por pagar los suministros básicos.

'Es realmente una tragedia que mientan y roben y les quiten dinero a nuestros hijos', dijo.