Cómo las universidades y el gobierno están manejando un aumento en las solicitudes de más ayuda financiera

Cómo las universidades y el gobierno están manejando un aumento en las solicitudes de más ayuda financiera

Después de 25 años de trabajar en ayuda financiera, Brad Barnett comprende el efecto devastador que la pérdida del empleo puede tener en la capacidad de un estudiante universitario para graduarse. Ha escuchado las súplicas de familias desesperadas por unos dólares más para cubrir la matrícula cuando los presupuestos familiares se agotan.

Pero mientras que los años pasados ​​trajeron un puñado de solicitudes, los últimos meses han entregado un flujo constante de ellas, ya que el nuevo coronavirus genera una tasa de desempleo nacional superior al 10 por ciento. A fines de junio, el equipo de Barnett en la Universidad James Madison en Virginia había recibido 231 solicitudes de ayuda adicional basadas en una pérdida de ingresos, casi un 13 por ciento más de lo que los estudiantes habían presentado durante todo el año anterior.

“Todo es muy similar: 'Mi situación financiera no se parece en nada a la que tenía antes porque mis padres perdieron su trabajo o yo perdí mi trabajo'”, dijo Barnett, director de ayuda financiera de JMU. 'Todos tienen ese tema subyacente, pero el impacto en cada individuo es muy diferente ... y puede ser muy perjudicial'.

A medida que las universidades se preparan para las apelaciones de ayuda financiera, existe una nueva herramienta para ayudar a los estudiantes a presentarlas

Los oficiales de ayuda financiera pueden usar su juicio profesional para ajustar el paquete de premios de estudiantes que se enfrentan a la pérdida de empleo, reducción de salario u otras circunstancias que dificultan el pago de la escuela. No es una práctica infrecuente, pero puede resultar abrumadora para los estudiantes. Y puede ser riesgoso para las escuelas, que pueden enfrentar el escrutinio del Departamento de Educación si ofrecen ayuda a demasiadas personas.

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Guia emitido el jueves por el departamento asegura a las universidades que ayudar a un mayor número de estudiantes durante la pandemia no desencadenará una investigación. Mantiene una parte clave de la guía que la administración Obama emitió durante la Gran Recesión, aunque ignora otros elementos que facilitarían que los oficiales de ayuda financiera ayuden a los estudiantes.

Aún así, la última directiva de la agencia proporciona un puerto seguro para los colegios y universidades mientras se preparan para una afluencia de apelaciones. Un reciente encuesta realizado por la Asociación Nacional de Administradores de Ayuda Financiera para Estudiantes encontró que el 90 por ciento de las oficinas de ayuda financiera en 293 escuelas participantes anticipan un aumento en las solicitudes entre el 26 de mayo y el 1 de octubre en comparación con el año anterior.

A principios de este mes, la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill había registrado más de 400 apelaciones de ayuda financiera, casi el doble del número que recibió el mismo período un año antes, dijo Rachelle Feldman, directora asociada de becas y ayuda estudiantil de la escuela. .

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“Tenemos muchas áreas rurales, muchos propietarios de pequeñas empresas o personas que trabajan en industrias de alto riesgo como fábricas y plantas de pollos”, dijo. 'Esas familias son bastante vulnerables'.

A medida que aumentaron las apelaciones a fines de la primavera, la escuela prometió procesar las solicitudes cuando se finalizaran los planes de reapertura de otoño este verano y después de obtener más orientación federal sobre los ajustes de adjudicación.

Antes de esta semana, el Departamento de Educación no tenía claro si la guía de una década, que dio a las universidades un margen de maniobra para ajustar una mayor proporción de las asignaciones de ayuda financiera, aún se aplicaba. En mayo, un alto funcionario del departamento dijo que la guía de 2009 ya no estaba activa, ya que NPR primero informó . En junio, la agencia calificó la guía como obsoleta y prometió actualizarla.

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Mientras tanto, Feldman y otros expertos en ayuda financiera se preocuparon por el efecto paralizador que tendría la falta de pautas claras en las escuelas sin los recursos para soportar una auditoría.

La guía del jueves mejora esa preocupación, aunque no aborda aspectos de la guía de la era de Obama que buscaba ayudar a los estudiantes a recibir beneficios por desempleo. El 2009 política otorgó a las escuelas la autoridad general para poner a cero todos los ingresos, incluidos los beneficios por desempleo, al volver a calcular los paquetes de ayuda financiera para acelerar el proceso. También hizo que los estados alertaran a los beneficiarios sobre la posibilidad de que su escuela ajustara su concesión de ayuda.

'Aunque hubiera sido bueno tener la orientación completa del último período de recesión, me complace mucho ver que el departamento declara explícitamente que no utilizará la cantidad de juicios profesionales que realiza una escuela como factor en las revisiones de programas', Feldman dijo.

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El Departamento de Educación no respondió de inmediato a las solicitudes de comentarios.

Cómo negociar un mejor paquete de ayuda financiera

A estas alturas, la mayoría de los estudiantes ya han completado la Solicitud gratuita de ayuda federal para estudiantes, o FAFSA, que el gobierno y las universidades utilizan para determinar la ayuda basada en la necesidad y en algunos méritos. Pero muchas familias han cambiado mucho desde que enviaron el formulario, que se basa en datos fiscales de hace dos años.

El Congreso brinda a los funcionarios de ayuda financiera la flexibilidad de reconsiderar los paquetes de ayuda cuando eventos imprevistos o gastos no incluidos en la FAFSA, como los costos de guardería, afectan la capacidad de una familia para pagar la universidad. Las revisiones de juicio profesional pueden disminuir las contribuciones familiares esperadas de los estudiantes o aumentar su costo estimado de asistencia, haciéndolos elegibles para más becas y préstamos.

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Las familias pueden solicitar más ayuda durante la universidad, incluso si sus circunstancias financieras cambian a la mitad del trimestre. Pero es posible que los estudiantes de hogares de bajos ingresos no vean mucha o ninguna diferencia en sus paquetes si ya están recibiendo el monto máximo de concesión para subvenciones y préstamos federales.

“Tratamos de preparar a los estudiantes para lo que pueden esperar de estas solicitudes”, dijo Nathan Lohr, director asociado de ayuda financiera de la Universidad de Indiana-Universidad de Purdue en Indianápolis. 'Tenemos estudiantes que han experimentado una pérdida significativa de ingresos, pero que ya eran elegibles para la ayuda federal máxima, por lo que nos aseguramos de conectarlos con recursos que puedan ayudar'.

Hasta la fecha, la universidad pública de investigación ha experimentado un aumento de casi un 20 por ciento en las apelaciones en comparación con el año pasado. Lohr espera que esas solicitudes aumenten a medida que se acerca el otoño, particularmente cuando aparecen cargos en las cuentas de los estudiantes y se desembolsa la ayuda financiera.

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Las revisiones de juicio profesional se utilizan principalmente para determinar la elegibilidad para recibir ayuda federal. Si la contribución familiar esperada de un estudiante cambia, podría resultar en que una universidad proporcione más de su propio dinero, como becas o subvenciones basadas en la necesidad. Pero ofrecer ese apoyo podría convertirse en un desafío a medida que las pérdidas de ingresos del semestre de primavera o los recortes en los fondos estatales ejerzan más presión sobre los presupuestos escolares.

Es demasiado pronto para evaluar el impacto total de la crisis económica en las finanzas de los hogares. Pero algunas escuelas, incluida JMU, se están acercando a los donantes en caso de que muchas familias tengan dificultades para pagar el semestre de otoño. Barnett dijo que la universidad tuvo una campaña de recaudación de fondos similar durante la Gran Recesión que logró mantener a 108 estudiantes en la escuela durante el año académico 2008-2009.

'Las cifras de la apelación van a empequeñecer lo que vimos en la Gran Recesión', dijo Barnett. “Simplemente hay más personas que están desempleadas y que están sufriendo que en la Gran Recesión. Eso va a caer en nuestras manos, ya que las universidades y los estudiantes están tratando de regresar '.