'Golpéalos en el corazón': estos padres perdieron a sus hijos a causa de las novatadas. Están tratando de asegurarse de que no vuelva a suceder.

'Golpéalos en el corazón': estos padres perdieron a sus hijos a causa de las novatadas. Están tratando de asegurarse de que no vuelva a suceder.

EWING, N.J. - El auditorio del College of New Jersey se llenó de cientos de miembros de fraternidad y hermandad de mujeres, en una noche durante la Semana Griega. El evento había sonado demasiado familiar para muchos: ve a escuchar a algunos adultos contarte sobre los peligros de las novatadas. De nuevo.

Pero su charla se había extinguido y sus teléfonos estaban en sus bolsillos cuando Evelyn y Jim Piazza les mostraron fotos de su hijo alto y sonriente y les contaron cómo, después de un montón de bebidas y una caída de cabeza por un tramo de escaleras en su estado de Pensilvania. Casa de la fraternidad universitaria, Tim Piazza fue puesto en una ambulancia, solo.

Evelyn Piazza preguntó a los estudiantes cuántos tenían un hermano cercano a su edad, luego les pidió que cerraran los ojos e imaginaran cómo fue para el hermano de Tim, Mike Piazza, también estudiante de Penn State, cuando se enteró de que Tim no había regresado a casa. del evento de compromiso la noche anterior.

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Los estudiantes de la audiencia cerraron los ojos, escuchando.

“Te apresuras al hospital”, les dijo Evelyn Piazza, “y ves a tu hermano con soporte vital”, con un collarín ortopédico, magullado y ensangrentado.

'El médico te dice que está mal', dijo. 'Tiene sangrado en el cerebro, el bazo está roto, tiene un pulmón perforado, necesita una transfusión de sangre'.

Los padres ni siquiera saben que ha habido un accidente, y Tim está siendo trasladado a un hospital de traumatología para una neurocirugía.

'Hablas con él a pesar de que está inconsciente', dijo, llorando, forzando las palabras. La sala estaba en silencio, a excepción de algunos sollozos ahogados en la audiencia. “Dile que aguante ahí. . . lo amas ”, dijo. “Una lágrima rueda por su mejilla: Crees que te escuchó. Se lo llevan ”.

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Un mensaje urgente

Jim y Evelyn Piazza dieron el mismo discurso a más de 5,000 estudiantes en la Universidad de Clemson en septiembre, luego volaron a la Universidad de Florida y luego a la Universidad de Kansas y Kansas State para darlo nuevamente. Evelyn Piazza lo pronunció en la Universidad Estatal de Luisiana, la Universidad de Carolina del Norte y la Universidad de Duke, y ambos hablaron en la Universidad Americana y la Universidad George Washington el mes pasado.

Dan este discurso en grandes escuelas estatales y pequeñas universidades de artes liberales y conferencias de liderazgo de fraternidad, tantas veces como puedan incluir eventos en sus horarios con overbooking.

La demanda de su mensaje refleja una nueva urgencia de enfrentar lo que ha sido un problema insoluble. También refleja los beneficios de una alianza inesperada: los padres en duelo se han asociado con organizaciones nacionales griegas en un esfuerzo agresivo y múltiple para poner fin a las novatadas, una campaña que los ha llevado al Congreso.

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A fines del mes pasado, la Ley para poner fin a todas las novatadas se presentó en el Senado con el apoyo de ambos partidos. Es parte de una campaña acelerada dirigida por padres que han logrado ganarse a los legisladores y líderes de fraternidad para imponer transparencia e imponer consecuencias por un peligro a menudo oculto.

Tienen un objetivo aún más ambicioso: un cambio cultural completo. Quieren que las novatadas sean tan inaceptables como conducir ebrio, usar la fuerza de la ley y el impacto de sus propias historias.

La primera muerte conocida por novatadas de una fraternidad ocurrió en 1873, en la Universidad de Cornell, según Hank Nuwer, profesor de Franklin College en Indiana que ha estado estudiando el tema durante más de 40 años.

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Durante las últimas seis décadas, según la investigación de Nuwer, no ha pasado un año sin una fatalidad relacionada con las novatadas.

Esto se siente como un punto de inflexión, dijo Nuwer. Esta es la primera vez que hay tantos padres tan decididos. “Quieren detener las muertes por novatadas”, dijo.

Cada vez que los padres de Tim suben al escenario para dar un discurso, Evelyn Piazza puede sentirse temblando, casi vibrando. Puede sentir la pesadez en su pecho. Cada vez, es tan difícil como la primera vez, cuando la novia de Tim preguntó si estarían dispuestos a hablar sobre su hijo en su pequeña universidad.

Pero siguen enfrentándose a sus peores recuerdos, ahondando en la agonía de un grupo tras otro, esperando que la gente sienta y recuerde su historia.

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“Sentimos que tenemos que hacerlo”, dijo Jim Piazza. 'Si no lo hiciéramos, ¿quién lo haría?'

Diciendo adiós

A los 19 años, Tim Piazza tenía planeado su futuro, dijeron sus padres: quería obtener su diploma en ingeniería, casarse con su novia de la escuela secundaria y diseñar miembros artificiales para niños con discapacidades. Era alto, atlético y seguro, alguien a quien le encantaba lanzar una pelota de fútbol en la playa y hacer reír a la gente.,que bailó tan fuerte en el baile de graduación que se le partieron los pantalones.

Estaba tan lleno de vida que cuando sus padres llegaron al hospital ese día de febrero de 2017, no podían imaginar por qué se les había unido un capellán. Luego vieron a su hijo envuelto en una gasa. Alguien preguntaba si querían donar su riñón, el único órgano que no estaba dañado.

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Una enfermera le dijo a Evelyn Piazza que se despidiera de su hijo. Volvió a sufrir un paro cardíaco. A la 1:23 a.m., estaba muerto.

Los Piazza nunca han visto el video desde el interior de la casa de la fraternidad. El informe de un gran jurado describió cómo se podía ver a Tim tratando de salir por la puerta después de que él y otros juramentos pasaron por una carrera de obstáculos con el alcohol. Alrededor de las 11 p.m., se tambaleó hacia los escalones del sótano y aparentemente se cayó por un tramo de escaleras. Cuatro miembros de la fraternidad lo llevaron arriba y lo dejaron en un sofá, inerte e inconsciente.

Entre las 3 y las 5 de la mañana trató de levantarse varias veces y se cayó repetidamente, golpeándose la cabeza contra el piso, una barandilla de hierro, un piso de piedra, la puerta de entrada. Después de las 7 a.m., aparentemente volvió a caer por las escaleras del sótano.

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Los miembros de la fraternidad lo encontraron inconsciente esa misma mañana. Más de 40 minutos después de eso, casi 12 horas después de su caída inicial, alguien llamó al 911.

El caso atrajo la atención nacional, en parte porque era tan emblemático de la realidad desgarradora y sin sentido de las novatadas, y en parte porque el video expuso escenas que generalmente se pueden mantener ocultas.

Los Piazza asistieron a los juicios penales de los miembros de la fraternidad; esos juicios terminaron con veredictos de delitos menores para la mayoría. (Los defensores de los miembros de la fraternidad han argumentado que Tim Piazza ingresó a la sala capitular voluntariamente, que pudo haber tenido condiciones de salud preexistentes y que no se podía esperar que los jóvenes supieran la gravedad de sus heridas). Los Piazzas llegaron a acuerdos con Penn State. y la fraternidad Beta Theta Pi. Crearon una fundación que brinda prótesis y otros equipos médicos a niños con discapacidades. Ellos presionaron por la Ley Anti-Novatadas de Timothy J. Piazza que fue promulgada en Pensilvania. Ayudaron a formar un grupo de defensa, Parents United to Stop Novatadas. Presentaron una demanda federal por homicidio culposo contra 28 miembros de la fraternidad y la compañía de seguridad que fue contratada para monitorear las fiestas por seguridad.

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Y Jim Piazza le envió un correo electrónico al líder de una asociación nacional de fraternidades y le dijo que necesitaban hablar.

Una alianza inesperada

Dentro de un bufete de abogados de Washington, una tarde de la primavera pasada, un grupo de padres se reunió en una mesa larga, preparándose para un día en el Capitolio presionando por una legislación contra las novatadas. Cada vez que entraba alguien nuevo, se abrazó con fuerza y ​​la gente se secó las lágrimas.

'Si has perdido a un hijo de esta manera, lo entiendes', dijo Richard Braham, cuyo hijo Marquise era estudiante en Penn State-Altoona cuando murió. 'Sabemos que nos entendemos'.

Algunos en la habitación habían estado afligidos durante años. Para un padre, habían sido solo unos meses. Cuando alguien más mencionó todos los días en el cementerio, dejó caer la cabeza entre las manos.

La coalición creció orgánicamente. Poco después de la muerte de su hijo Max Gruver en la Universidad Estatal de Louisiana en 2017, Steve y Rae Ann Gruver abrieron su diario en una página donde había escrito que Dios a veces hace cosas malas para crear el bien.

Lo tomaron como una señal.

Poco después, conocieron a las Piazza. 'Recuerdo que le dije a Jim: 'Quiero asegurarme de que esto nunca le pase a otro niño'', dijo Gruver.

Había otros en la sala que no eran familiares de estudiantes universitarios fallecidos: líderes de organizaciones paraguas griegas, como Dani Weatherford, director ejecutivo de la Conferencia Panhelénica Nacional, y Judson Horras, presidente y director ejecutivo de la Conferencia Interfraternidad de América del Norte.

Cuando Jim Piazza se acercó por primera vez a Horras, hubo inquietud en ambos lados.

Reunirse con él, dijo Braham, era encontrarse con el enemigo.

Pero desarrollaron una confianza que ha perdurado.

Muchos padres siguen siendo virulentamente anti-griegos después de perder a un hijo. Los Piazza y los padres de la Coalición Anti-Novatadas ven un problema más amplio, uno que se desarrolla en los vestuarios de la escuela secundaria, en los autobuses de la banda, en todo tipo de entornos. Piensan que las fraternidades pueden ayudar al enfrentar el problema en sus propios capítulos, e incluso imaginan una forma en que los miembros podrían ayudar a prevenirlo en otros entornos: Jim Piazza quiere crear un programa que atraiga a estudiantes universitarios a las escuelas intermedias y secundarias, para hablar directamente con los estudiantes más jóvenes sobre los peligros.

La alianza con organizaciones griegas ha abierto puertas, poniendo a los padres frente a los líderes de la fraternidad y decenas de miles de miembros. La Conferencia de Interfraternidad de América del Norte ayuda con la programación y la logística para los padres cuando hablan.

'Simplemente ha estado en el acelerador desde entonces', dijo Gruver.

'Dignidad humana'

Steve Gruver recordó haber escuchado sobre el trabajo voluntario y los altos promedios de calificaciones de las fraternidades en la orientación de LSU; no escuchó que algunos de los grupos también tenían un patrón de violaciones y acusaciones de novatadas. Exigir que las escuelas rastreen y divulguen eso podría ayudar a los padres y estudiantes a tomar mejores decisiones, dijo.

Los proyectos de ley federales para hacer eso siempre han muerto en comité, dijo Nuwer. Él cree que las escuelas están demasiado preocupadas por sus imágenes públicas para ser transparentes sobre el alcance del consumo excesivo de alcohol y las novatadas en el campus.

La coalición también está presionando para que se legisle a nivel estatal para garantizar que las novatadas se traten como un delito grave.

Luisiana recientemente endureció su ley de una de las más débiles del país a una de las más duras, dijo Nuwer. 'Eso se debe a los esfuerzos de la familia Gruver'.

La legislación es importante, dijo Horras. “Pero lo que realmente marca la diferencia es cuando la gente entiende que se trata de la dignidad humana y de cómo se tratan unos a otros”. Habiendo escuchado a los padres hablar decenas de veces, dijo que el impacto en los estudiantes es obvio.

'Estamos tratando de que les pegue en el corazón', dijo Braham. '¿Qué tipo de persona es usted? Tienes la oportunidad de elegir. ¿Eres una persona amable y decente, o un torturador? '

No 'en mi reloj'

Después de uno de sus primeros discursos, cuando Evelyn Piazza y Rae Ann Gruver se dirigieron a la conferencia nacional de liderazgo de una fraternidad, “esos chicos estaban llorando y abrazándonos”, dijo Evelyn Piazza. 'Nos dimos cuenta de lo poderoso que podía ser'.

A menudo, después de que los padres hablan, la gente hace fila 'para hablar con nosotros, para abrazarnos, para agradecernos', dijo Jim Piazza. 'Nos dirán: 'Esto no sucederá bajo mi supervisión''.

De vez en cuando, pueden darse cuenta de que no lo están logrando; la gente mira sus teléfonos en lugar de mirar el escenario. Recientemente, en una gran universidad, los hermanos de la fraternidad comenzaron a toser, de esquina a esquina de la habitación, burlándose de ellos.

Pero generalmente los discursos son emocionales. Gruver y su esposa habían hablado en la escuela secundaria de su hijo esa mañana, donde su hijo menor es un estudiante de último año. “Se podía escuchar la caída de un alfiler”, dijo. 'Siempre hay muchas lágrimas'.

Se tapó los ojos con la mano, abrumado por un momento. 'Te prometo que nuestros hijos nos están observando a través de todo esto, ayudándonos a guiarnos a través de esto'.

'Vive como Tim'

En el College of New Jersey, los Piazza terminaron su discurso con las secuelas de la muerte de su hijo. Están los hitos dolorosos como su cumpleaños y el comienzo de Penn State este año, cuando Mike Piazza se graduó de su programa de cinco años, pero Tim no estuvo allí para obtener su diploma de ingeniería. Está el comienzo de cada mes, cuando piensan en los primeros días de febrero de 2017, siguiendo inexorablemente la línea de tiempo hasta la 1:23 am Están todos los pequeños recordatorios: escuchar la canción que era su tono de llamada, ver una pelota de fútbol, ​​llegar a la casa de playa que amaba.

'No pasa un día, no pasa un minuto, sin que yo esté pensando en Tim, tirado en el piso del sótano', dijo Jim Piazza.

Desafiaron a la audiencia a encontrar su propia manera de cambiar la cultura. 'No seas la persona que le hace esto a alguien', dijo Evelyn Piazza.

Las Piazza se quedaron en el escenario, respondiendo pregunta tras pregunta del público. Cuando la gente salía del auditorio, un estudiante se deslizó por la barandilla fuera del edificio y sus amigos se rieron. Pero adentro, otros estudiantes se habían reunido alrededor de los padres para agradecerles. Un miembro de la fraternidad tenía lágrimas en los ojos; todo lo que podía decirle a Evelyn Piazza antes de marcharse era que tenía un hermano gemelo, y podía imaginarlo.

Magda Jean-Louis contribuyó a este informe.