Ganó el premio mayor de $ 314 millones de Powerball. Arruinó su vida.

Ganó el premio mayor de $ 314 millones de Powerball. Arruinó su vida.

Quienganó el premio mayor de $ 1.5 mil millones de Mega Millionstendrá que tomar algunas decisiones. ¿Qué deben hacer con el dinero?A quien le dirán?

Jack Whittaker enfrentó decisiones similares en 2002 cuando ganó el premio mayor de $ 314 millones de Powerball ($ 113 millones después de impuestos). En ese momento, era el premio mayor más grande jamás ganado por un solo boleto. Pero la lotería cambió la vida de Whittaker y, en unos pocos años, el contratista de construcción de West Virginia enfrentó una pérdida personal y una tragedia. Este artículo apareció originalmente en la revista The Washington Post el 30 de enero de 2005.

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Se acercaba la Navidad, y Brenda-la-señora-de-las-galletas estaba inexplicablemente feliz mientras caminaba hacia el trabajo en la oscuridad previa al amanecer. Brenda no solo hizo galletas en el C&L Super Serve por $ 6 la hora. Ella sirvió de buen ánimo.

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'¿Cómo estás, cariño?' saludaba a los clientes con tal entusiasmo que no tenían más remedio que devolverles la sonrisa.

'¡Papá-gonnit, estás creciendo conmigo!' ella llamaba a los escolares, solo para verlos sonreír. ¿En qué grado estás ahora?

A los 39 años, Brenda Higginbotham no tenía mucho que mostrar durante toda una vida de buen humor. Sin carro. No casa. No hay Navidad de libro de imágenes en el horizonte. A pesar de eso, a pesar de todo, tenía la sensación de que su lugar en el mundo estaba tan inmaculado como una nevada navideña antes de que la gente lo pisotee feo, como hace la gente. Ese sentido perdurable fue el regalo de Brenda.

'¿Qué necesitas, querida?' le preguntaba a un trabajador cansado que miraba su maletín de comida caliente para llevar. Por un momento, Brenda pudo hacer que el hombre de las manos agrietadas y las botas embarradas se sintiera como si alguien lo estuviera cuidando.

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—¿Quieres un rollo con eso, bebé? ella diría, sonriendo aún más grande.

Estos son los números ganadores del sorteo de Mega Millions del martes

De todos sus clientes, la persona con la que más amaba a Brenda era el hombre-vaquero que se detuvo en el C&L Super Serve en Hurricane, W.Va ., antes de las 6:30 a.m. de lunes a viernes para cargar combustible y comprar el desayuno. Brenda lo espiaría en los surtidores y comenzaría su pedido: dos de sus famosos bizcochos rellenos de tocino.

Brenda y el vaquero bromearon tanto que otros empleados se burlaron de que debían tener algún tipo de 'trato de encuentro'. Brenda se reía y decía: '¡No es así!'. Ni siquiera sabía que el nombre del vaquero era Jack. Jack Whittaker. Ella sabía que él vestía de negro como Johnny Cash y se portaba grande, tan grande como el sombrero de vaquero que siempre usaba. A ella le gustó lo educado y alegre que actuó, como si el problema fuera un extraño.

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En los días previos a la Navidad de 2002, Jack compró un billete de lotería Powerball junto con sus galletas. Algunos tontos no podían tener suficiente de esos boletos. No el vaquero. Compraría uno solo cuando el premio gordo fuera grande, como si nada menos de un par de cientos de millones no valiera la pena.

El día de Navidad, el frenesí por la compra de boletos de lotería alcanzó su punto máximo a las 3:26 p.m. En las tiendas de conveniencia y gasolineras de Virginia Occidental, 15 personas cada segundo conmemoraban el cumpleaños de Jesús gastando $ 1 para tener la oportunidad de un tipo diferente de salvación: ese premio mayor de Powerball.

Eran alrededor de las 11 de la noche de Navidad de 2002 cuando Channel 3 de Charleston anunció lo que decía eran los números ganadores del Powerball. Jack estaba durmiendo cuando su esposa por casi 40 años, Jewell, lo despertó a empujones para decirle que su boleto de lotería coincidía con cuatro de cinco. Jack no tenía ni idea de qué tipo de recompensa traía una coincidencia de cuatro números, pero pensó que tenía que ser buena por al menos $ 100,000. Se volvió a dormir mientras las visiones de una ganancia inesperada de seis cifras bailaban en su cabeza.

A la mañana siguiente, como siempre, se levantó a las 4:30 para ir a trabajar. Jack, de 55 años, había estado trabajando en la construcción desde que era un chico pobre de 14 años en las colinas. Se había construido una vida agradable en esta zona de West Virginia, cerca de las fronteras de Kentucky y Ohio. Tenía una esposa y una nieta que disfrutaban de sus atenciones, una casa de ladrillos en una bonita subdivisión en el vecino Scott Depot, y un negocio de instalación de tuberías de agua y alcantarillado que empleaba a más de 100 personas. A las 5:15 a.m., Jack encendió la televisión y escuchó, para su sorpresa, que el boleto ganador se había vendido en el C&L Super Serve. ¿Cuáles son las probabilidades, dijo Jack más tarde que estaba pensando, de que una pequeña tienda vendería dos boletos de la suerte? En ese momento aparecieron los números ganadores. Los números transmitidos la noche anterior estaban equivocados. Tenía una coincidencia en los cinco números, no en cuatro.

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Jack Whittaker acababa de ganar $ 314 millones, el premio mayor de lotería indiviso más grande de la historia.

Unas horas más tarde, entró tranquilamente en el C&L Super Serve y con calma le entregó una factura a Brenda, diciendo que tenía la intención de dársela antes de Navidad. Brenda pensó que era una propina de $ 1 por ayudarlo a hacer dieta, teniendo cuidado de sacar un poco de masa de sus galletas de tocino para que el corpulento corpulento del vaquero no se ablandara.

'¡Me entregó un billete de $ 100!' Recuerda Brenda. Lo miré y dije: 'Oh, no, no, no. No te voy a quitar esto. Y él, como, 'Oh, sí, lo eres' ''.

Entonces la golpeó.

'¿Ganaste?' Susurró Brenda.

Jack asintió y sonrió.

Llegaría el día en que muchos habitantes de Virginia Occidental recordaran la historia de la Navidad Powerball de Jack con un escalofrío ante la magnitud de la ruina: familias divididas, corderos preciosos seis pies bajo tierra, gente deshecha por la tentación de todo ese dinero fácil.

¡Has ganado el premio mayor de Mega Millions! Hora de esconderse.

Pero por ahora, la gran victoria de Jack fue vista como uno de los mejores regalos de Navidad en la historia de su pobre estado, un milagro navideño que se anunciará en todo el mundo. Jack proclamó que diezmaría un diez por ciento bíblico de sus ganancias, donaría millones a los pastores favoritos de su familia y construiría grandes iglesias nuevas. Prometió iniciar una fundación benéfica para ayudar a los necesitados de Virginia Occidental. 'Solo quiero agradecer a Dios por permitirme elegir los números correctos. . . o dejar que la máquina elija los números correctos ', dijo mientras reclamaba su cheque.

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Los ciudadanos de mentalidad cívica aclamaban a Jack como un héroe, el antídoto del estado contra las bromas mezquinas de los campesinos. Claro, los problemas dentales habían dejado al fornido vaquero sin un diente en la cabeza. Pero Jack sonaba tan bien intencionado en la televisión que algunas personas dijeron que debería postularse para gobernador.

El día después de que Jack reclamó su premio, Brenda estaba en el C&L Super Serve cuando lo escuchó en la radio decir que iba a compartir su gran victoria con ella junto con el empleado que le había vendido su boleto ganador. Brenda casi se derrumba.

'Ha caído un rayo', entonó Charles Gibson de 'Good Morning America'. '¿Qué mejor lugar para que suceda que un lugar llamado Huracán?'

Algunos habitantes de Virginia Occidental cuentan un chiste sobre el campesino que murió sonriendo.

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¿De qué murió? preguntaron los familiares del hombre al médico forense. 'Fue alcanzado por un rayo', declaró el médico forense.

Entonces, ¿por qué estaba sonriendo? los parientes querían saber.

'Bueno', dijo el forense, 'pensó que le iban a sacar una foto'.

A Jack le tomaron tantas fotos después de su gran victoria que no podría haber sido más instantáneamente reconocible en West Virginia si hubiera sido Elvis reencarnado. Protagonizó una transmisión en vivo de media hora en su estado natal y apareció en programas matutinos de la cadena para presentar a su familia a la nación.

Jewell parecía callado y tímido en la televisión. Dejó que se supiera que tenía los pies en la tierra y que disfrutaba fregando los inodoros. Su nieta de 15 años, Brandi Bragg, anunció que esperaba conocer a la estrella del rap Nelly y comprar un Mitsubishi Eclipse azul.

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Jack declaró que iba a dejar la compra de energía a las chicas. Irradiaba un individualismo confiado. Cuando un entrevistador de televisión de Charleston señaló que sus atuendos completamente negros eran 'una especie de look de Johnny Cash', Jack la corrigió. 'Es un look de Jack Whittaker', dijo.

Cuando se le preguntó si se consideraba un modelo a seguir, respondió: 'Quiero ser un buen ejemplo. Quiero que la gente se sienta orgullosa de lo que sucede con esta victoria. Quiero promover la buena voluntad y ayudar a la gente '.

Jack optó por tomar su premio como un pago único de $ 113,386,407.77, después de impuestos. Estaba decidido, dijo en ese momento, a vivir como si nada hubiera cambiado, excepto que podía pasar más tiempo con su familia. Iba a seguir contestando su propio teléfono, abriendo su propia puerta y volviéndose hacia Dios en busca de guía. 'Todavía está trabajando en mí', dijo Jack, sonando modesto.

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En la víspera de Año Nuevo de 2002, el benefactor más famoso de Virginia Occidental entró en Pink Pony, un club de striptease en la cercana ciudad de Cross Lanes, y, según el gerente, invirtió 50.000 dólares en la barra.

'Me tragué mi chicle', recuerda el gerente general Michael Dunn, quien dice que mostrar todo ese dinero 'fue solo un gesto estúpido'. Hay personas en este mundo que te golpearán en la cabeza por $ 5. 'Mi peor pesadilla fue despertarme por la mañana y leer en el periódico que Jack Whittaker consiguió enrollar en el Pink Pony. Le dije: 'Por favor, guarde ese dinero. Por favor, no vuelvas a hacer eso ''.

Jack no respondió a las repetidas solicitudes de ser entrevistado para este artículo. Según Dunn, Jack guardó el dinero en efectivo, pero dejó en claro que estaba allí para sacarlo. Gritó tanto que no pudo conducir a casa. 'Le metí el trasero en una limusina al final de la noche', dice Dunn.

Casi todo el mundo en Virginia Occidental tenía una opinión sobre cómo Jack debería gastar su fortuna: arreglar baches; poner un nuevo techo en la biblioteca; esterilizar gatos y perros; compre un libro para colorear para cada niño.

Dado que Jack dijo que iba a regalar gran parte de sus ganancias, mucha gente pensó que sería una buena idea si les daba algunas. Aparecieron en el C&L Super Serve a altas horas de la madrugada y esperaron a que el gran hombre apareciera por las galletas. La gente acechaba en el estacionamiento con ojos desorbitados o caminaba por los pasillos de la tienda como si estuvieran decidiendo si comprar un cuchillo plegable, una calcomanía con la bandera, guantes de trabajo o el mejor amigo del cazador: un 'gruñidor de manos libres' que prometía auténticos ruidos de ciervo. . Incluso un evangelista de Israel le pidió dinero en efectivo a Jack. 'Muchos de ellos tenían cáncer o su hijo se estaba muriendo', dice Brenda. 'Cosas diferentes como esa, que fue desgarrador. Incluso te daría ganas de meter la mano en tu propio bolsillo.

Una mañana, Brenda estaba tratando de conversar con Jack, cuando un joven angustiado, que dijo que estaba sin trabajo, lo interrumpió. '¡Necesito un empleo!' él gritó. Jack fue muy amable con el tipo, dice Brenda. Jack me dijo: 'Bueno, ven a mi oficina y veré qué puedo hacer por ti'. Pero principalmente lo que quería el hombre era dinero. Me dijo: '¡No, necesito dinero ahora mismo!' ''.

Muy pronto, Jack dejó de ir a la tienda de conveniencia, dice Brenda. Pero la gente aún lo encontró para pedir dinero. Llamaron a su casa y tocaron el timbre. Dado el tamaño de la fortuna de Jack, algunos se mostraron reacios a marcharse con las manos vacías. Algunos amenazaron a la familia de Jack. Los agentes fuera de servicio del Departamento del Sheriff del condado de Putnam comenzaron a brindar seguridad privada a su familia.

'No sé si la vida volverá a ser normal', dijo Jack a un periodista del Canal 13 en Charleston.

Brenda sabía cómo se sentía. Jack cumplió su promesa de ayudarla. Dejó que Brenda eligiera un Jeep nuevo, le compró una casa de $ 123,000 y le dio un cheque por $ 44,000. No sabía cómo se le había ocurrido esa suma en particular. Estaba demasiado aturdida para preguntar.

'Fue abrumador', dice Brenda, quien creció gracias a la asistencia social en una familia de siete hijos. La hija adulta de Brenda, que no trabajaba, pensó que, dado que su madre era rica, debería comprarle un remolque y un coche nuevo. Brenda lo hizo. Otros familiares exigieron ayuda que Brenda no podía dar. Brenda y una de sus hermanas dejaron de hablar.

Algunas personas tuvieron la impresión equivocada de que Brenda y el empleado que le había vendido a Jack su boleto ganador ahora eran millonarios. Una vez, un hombre siguió al otro empleado a casa desde el trabajo. El novio de Brenda empezó a volverse paranoico. 'Él decía, no quiero que nadie intente secuestrarte', recuerda Brenda.

Mientras tanto, Jack tenía tanto correo que contrató a tres personas para abrir las miles de cartas de mendicidad. Contrató a un investigador privado para averiguar qué suplicantes que afirmaban tener un hijo con cáncer ni siquiera tenían un hijo.

'Al principio, no pensé que nada cambiaría, pero todo ha cambiado', dijo Jack a un periodista de un periódico de Charleston. Parecía desencantado con su papel como el ejemplo moral más rico de Virginia Occidental. Su salud no era buena. Tenía pancreatitis y había tenido ocho operaciones en ocho años. Pensó que le quedaban unos 10 buenos años de vida, dijo, y quería vivirlo al máximo: 'Si alguien tiene un problema con eso, bueno, es una lástima'.

Poco después de la gran victoria de Jack, comenzó a pasar la noche fuera, dice un amigo de la familia. Jewell estaba fuera de sí. Amaba a Jack desde que era un chico arruinado de un clan de las colinas con el lema no oficial: 'No empieces una pelea de bar, pero nunca pierdas una'.

Jack siempre había estado despierto para pasar un buen rato y 'despreocupado', dice su sobrina Melissa Harris, que trabaja para la empresa de construcción que Jack posee con su padre. Jewell creía en vivir según la palabra de Dios. Ella no estaba a favor de beber, dice Harris. Pero a ella y Jack les encantaba bailar durante horas en el Do-Wop, un baile de los años 50 en un parque local. 'Ella estaba locamente enamorada de él y él la adoraba', dice Harris. 'Siempre pensé que eran la pareja perfecta'.

Jewell se negó a ser entrevistada para este artículo, pero su sobrino Billy Ray Wright describe a su tía y a su tío como 'la fuerza vital de toda nuestra familia'. Estaban destinados a estar juntos '.

Ahora Jack tenía nuevos amigos.

El 24 de marzo de 2003, Jack estuvo en Tri-State Racetrack & Gaming Center, una meca del juego de 90,000 pies cuadrados en Cross Lanes con 1,800 máquinas tragamonedas y 15 carreras de galgos al día. Lo que sucedió allí es objeto de demandas presentadas contra Jack en el condado de Kanawha.

Jack estaba en la sala de grandes apostadores con una mujer, no con su esposa, afirma la asistente de piso Kitti French. Parecía haber estado bebiendo. Mientras su atractiva compañera jugaba en las tragamonedas, Jack la agarró de los senos y la entrepierna, sostiene French. La amiga de Jack tuvo suerte en una máquina tragamonedas, y una asistente de piso llamada Ronda Lilly esperó el visto bueno de seguridad antes de contar las ganancias de la mujer. Lilly alega que Jack la agarró del cabello y le puso las manos en el trasero. Otra asistente de piso, Charity Fortner, dice que se estaba inclinando para recargar una máquina tragamonedas con fichas cuando Jack la agarró de la cola de caballo y le empujó la cabeza en dirección a su entrepierna. French, que también atendió a Jack, afirma que le rompió el sujetador.

Jack, en documentos judiciales, niega las acusaciones. Pero French dice que dejó de pensar en Jack como un héroe de Virginia Occidental en el momento en que lo conoció: 'Mi opinión, es detestable'.

El Pink Pony siempre estaba lleno, especialmente los fines de semana y miércoles, cuando los autos se alineaban en la carretera que conducía al edificio de estuco blanco de un piso con el toldo rosa brillante. El miércoles fue una noche de aficionados. El club pagaba 50 dólares a cualquier mujer dispuesta a subirse al escenario de plexiglás blanco y desnudarse al son de sus propias selecciones musicales. 'A todo el mundo le gusta ver a la vecina quitarse la ropa', explica el subdirector Don Springstead. El resto de la semana, los clientes estuvieron encantados de ver a los profesionales balancearse desnudos alrededor de los dos relucientes postes de baile del Pony.

A los 24 años, Misty Dawn Arnold era la madre del estudio de unas 40 strippers. Audicionaría y programaría bailarines, cosería disfraces rasgados y peleas de árbitros. Fue un desafío de gestión. 'No se puede poner a tantas mujeres en un edificio y hacer que compitan por dinero sin tener problemas', dice Misty. `` Me aseguré de que mantuvieran el equilibrio sobre ellos, que no salieran y actuaran como basura ''.

Después de la secundaria, Misty se desnudó bajo el nombre artístico de Diamond. Su alter ego era experto en separar a los hombres de su dinero diciéndoles mentiras que era poco probable que oyeran en casa, es decir, que eran muy, muy sexys y muy, muy calientes.

'Endurece tu corazón muy rápido', dice Misty. Finalmente, Misty se dio cuenta de que ya no podía separarse emocionalmente de Diamond incluso cuando saliera del trabajo. Eso la asustó y dejó de bailar para siempre.

Misty y sus dos hijos se mudaron con uno de los gerentes asistentes de Pony, Jeff Caplinger. Juntos, tuvieron un nuevo bebé y planes. Jeff tomó fotos glamorosas de los bailarines de Pony. Una pared magenta del club estaba forrada con sus fotos. Misty estaba orgullosa de él. La pareja estaba ahorrando dinero para que Jeff iniciara su propio negocio de promociones.

Jack Whittaker patrocinaba al Pony de vez en cuando después de la primera víspera de Año Nuevo. Jeff dice que Jack generalmente venía con un séquito bullicioso y un hábito molesto: 'Dedos ocupados'. Jack dio buenas propinas, ya los bailarines les gustó. Pero era tan juguetón con las mujeres que el club comenzó a asignar un guardia de seguridad para que lo cuidara, dice Misty. A veces, Jack incluso agarraba a Misty, dice ella, pero todos le hablaban bien porque había ganado el premio mayor de Powerball.

A lo largo de los meses, el otrora apuesto Jack se volvió desaliñado, dice Misty: 'Venía con una camisa descuidada, toda arrugada. Su sombrero estaría sucio. Estaría sin afeitar. Y se volvió exigente. Al principio me dijo: 'Soy Jack Whittaker. Gané todo este dinero, yay por mí '', dice Misty. Más tarde fue como: 'Soy Jack Whittaker. Harás lo que te diga. . . Tengo más dinero que Dios '. ¿Quién habla así?

'Era como si el dinero estuviera devorando todo lo bueno que había en él', dice Misty. Me recuerda, como, 'El señor de los anillos', cómo ese pequeño ... ¿cómo se llama? Gollum? - estaba con su Precious. Simplemente te consume. Te conviertes en el dinero. Ya no eres una persona '.

Una noche de agosto de 2003, ocho meses después de haber ganado el Powerball, Jack llegó al club solo. Hizo saber que tenía más de $ 500,000 en un maletín negro en el asiento delantero de su Lincoln Navigator, que había dejado inactivo en la puerta del club.

'Alguien debería robarle', dijo Misty, según una denuncia penal que la policía presentó posteriormente. Un camarero le dijo a la policía que escuchó a Misty hacer ese comentario y la vio abrir dos cápsulas azules y verter su contenido en una bebida de jugo de fruta Hawaiian Punch para tratar de noquear a Jack.

Según la policía, Jeff fue al estacionamiento, se tapó las manos con las mangas para no dejar huellas dactilares, rompió la ventana del lado del conductor del Jack's Navigator, agarró el maletín y lo escondió detrás de un contenedor de basura. Se recuperó después de que Jack se dio cuenta de que se había ido y llamó a la policía.

Misty y Jeff se negaron a discutir los detalles de las acusaciones, pero afirman que son inocentes y nunca drogaron ni robaron a Jack.

Las cámaras de noticias capturaron a Jack sentado en una acera afuera del Pink Pony, adormecido e indignado. 'Mi vida personal es mía y no pongo excusas por mis acciones', dijo en un comunicado emitido a través de un publicista. Un tabloide británico resumió la situación de Jack con un titular de tres palabras: Un problema de lotería.

Había muchos problemas para todos. El estado revocó la licencia de licor de Pink Pony. Sin alcohol, no hay clientes. Sin clientes, sin propinas. Sin propinas significaba que pocas chicas estaban dispuestas a hacer cabriolas desnudas, incluso en una noche de aficionado. 'Treinta o 40 personas solo en este club perdieron sus trabajos', dice Don Springstead, quien ayuda a mantener el club casi vacío abierto a tiempo parcial mientras los propietarios luchan por recuperar una licencia de licor. 'Cocineros, gerentes, gente que solía cuidar a los niños de los bailarines. Extiéndalo a todas las personas a las que les compramos nuestro licor y comida. No solo ha afectado al Pink Pony. Ha arruinado decenas de vidas '.

Jeff y Misty cayeron en un agujero legal tan oscuro y misterioso que fue como si la tierra se los hubiera tragado. La policía acusó a la pareja de robar a Jack, pero nunca fueron acusados. Pasaron más de un año bajo arresto domiciliario en un apartamento abarrotado y abarrotado con tres hijos y sin fecha de juicio.

'Es el infierno', dice Misty. 'Incluso las personas en la cárcel obtienen, como, una hora al día solo para hacer algo de ejercicio, estar al aire libre bajo el sol. Nosotros no Estamos en el infierno '.

Brenda se sintió mal por Jack. La gente se burlaba de él. Una persona anónima que llamó a la línea de ventilación del periódico local bromeó diciendo que Jack debía haber estado en el Pink Pony tratando de salvar almas. Cuando Jack se negó a ceder la ciudad de Nitro, W.Va ., $ 10,000 para hacer que su parque acuático sea accesible para discapacitados, la gente dijo que Jack estaba más interesado en strippers que en niños discapacitados.

Unas semanas después de la debacle del bar nudista de Jack, la alegre comunión de Brenda con su prójimo tuvo una mala racha. Uno de sus nuevos vecinos en la subdivisión Hurricane de Moss Creek, donde Jack le había comprado a Brenda un piso de dos habitaciones de tres habitaciones, comenzó a distribuir folletos que decían que el novio de Brenda estaba en libertad condicional por un delito sexual que involucraba a un menor. La señora de las galletas sabía todo sobre el crimen de su novio y lo había aceptado desde hacía mucho tiempo. 'Todos cometemos errores', así lo veía ella.

Pero no había negociado la reacción de sus vecinos. Entraban corriendo cuando me veían llegar. Era como si tuviera la peste ”, dice. La gente hacía comentarios amargos a espaldas de Brenda sobre cómo habían tenido que trabajar duro para una casa en Moss Creek, y le habían entregado una. Por primera vez, Brenda se vio a sí misma a través de los ojos de sus vecinos. 'Era como si yo fuera basura blanca que se mudaba a su elegante vecindario', dice.

Con el corazón desconsolado, Brenda vendió la casa que Jack compró y se mudó. 'Probablemente habría rechazado el dinero en primer lugar si hubiera sabido entonces lo que sé ahora', dice. 'Parece que el dinero saca lo feo de la gente'.

En el otoño de 2003, la Fundación Jack Whittaker anunció que estaba abrumada por solicitudes de ayuda y suspendía las operaciones.

En el primer aniversario de su victoria, Jack le dijo a un reportero de Associated Press que había gastado $ 45 millones de su ganancia inesperada, gran parte de ellos para comprar propiedades para el desarrollo industrial. Las ganancias se redujeron en su empresa de construcción, Diversified Enterprises, porque se estaba expandiendo a largo plazo. Había triplicado su personal a más de 300 personas y se preparó para manejar $ 35 millones al año en contratos, en comparación con $ 15 millones. Jack estimó que había donado $ 14 millones en actos de caridad, aproximadamente la mitad a través de su fundación.

Sus planes de pasar más tiempo con su familia no estaban funcionando. Estaba más ocupado que nunca, dijo. 'Si quieren tiempo de calidad conmigo, tienen que levantarse más temprano o acostarse mucho más tarde'.

La fama del Powerball de Jack estaba resultando difícil para su nieta, Brandi, quien lo llamaba Paw-Paw. Había perdido a casi todos sus amigos, dijo: 'La quieren por su dinero y no por su buena personalidad. Es la chica de 16 años más amargada que conozco.

Cuando Brandi era una niña pequeña que se vestía para Halloween, Jack también se vestía. 'Ha sido un M&M, un payaso, y no puedo recordar qué más', dice la sobrina de Jack, Melissa Harris. 'Era un buen Paw-Paw cuando Brandi era una niña'.

Jack y Jewell tuvieron un hijo, Ginger, que tuvo una hija, Brandi. El padre de Brandi se suicidó cuando ella era pequeña. Ginger luchó contra el linfoma. Brandi vivió de vez en cuando con sus abuelos. En el momento en que Brandi se bajó del autobús escolar, tuvo que hablar por teléfono con Paw-Paw para contarle cómo fue su día, dice Harris. Si Brandi decía que estaba demasiado enferma para ir a la escuela, Jack la llevaba a trabajar con él. Incluso después de que Brandi creció, a ella y a su Paw-Paw les encantaba estirarse juntas en la cama, ver televisión y comer palomitas de maíz.

Brandi era el mundo de Jack, le gustaba decir. En los jubilosos pero desorientadores meses posteriores a la victoria navideña de Powerball, el mundo de Jack se puso patas arriba, y el de Brandi con él.

De repente, Brandi tenía grandes sumas de efectivo. No era inusual que le entregaran $ 5,000 en un solo día, según la amiga de la familia Becky Layton.

Preocupada por la seguridad, la familia sacó a Brandi de la escuela secundaria. Viejas amistades deshilachadas. 'Antes de la lotería, ella era normal, muy amigable', dice Tim Cobb, de 18 años, quien se describe a sí mismo como uno de los mejores amigos de Brandi en ese momento. Dejó que el dinero se le subiera a la cabeza.

Mientras tanto, los adultos a su alrededor estaban ocupados celebrando. En la ladera de una colina en Jumping Branch, donde Jack había pasado su infancia empobrecida, su hija, Ginger, que no respondió a una solicitud de entrevista, supervisó la construcción de una mansión tan grande que algunos lugareños pensaron que estaba abriendo un hotel. Al final de la calle, en la comunidad cerrada de Glade Springs, Ginger renovó una casa multimillonaria existente. Entre las extravagantes florituras que ordenó se encontraba una suite para Brandi con una habitación circular. La habitación, dice Harris, fue diseñada para parecerse al interior de la botella del genio de la serie de televisión de la década de 1960 'I Dream of Genie'.

Pero el genio estaba fuera de la botella para Brandi, quien comenzó a consumir drogas para escapar de los sentimientos de aislamiento, dice un amigo de la familia. Brandi se convirtió en 'un adicto al crack, si quieres saber la verdad', dice J.C. Shaver, de 20 años, quien la vio fumar 'mucho crack. Grandes rocas de crack.

Los adolescentes de Scott Depot comenzaron a mostrar regalos caros de Brandi. Más de uno les dijo a sus padres que el abuelo de Brandi les pagaba más de $ 500 al día solo para llevarla en coche.

'Todos hemos sacado cosas agradables de toda la situación', dice Shaver, quien creció en las cercanías de Winfield en una casa iluminada por el resplandor del letrero de Exxon en la estación de servicio que su familia tenía al lado. Una vez me dio unos pendientes de diamantes, unos pendientes de diamantes de tres cuartos de quilate, y 500 dólares en efectivo. Manejé Jack's Navigator durante, como, cuatro semanas. Conduje su Maxima y su Cadillac.

En enero pasado, el Lincoln Navigator estaba estacionado afuera de la casa de Jack en Rosehill Acres en Scott Depot cuando, según los informes, los ladrones rompieron la ventana del lado del conductor y robaron $ 100,000. La policía dijo que parecía un trabajo interno, como si los ladrones supieran dónde encontrar el efectivo de Jack. Los ayudantes del alguacil del condado de Putnam arrestaron más tarde a tres jóvenes que habían estado merodeando por Brandi. Los tres terminaron tras las rejas, enfrentando múltiples cargos por delitos graves y años de prisión.

Otros jóvenes intervinieron con entusiasmo para ocupar sus lugares en el séquito de Brandi. 'Esto es un agujero, West Virginia', explica Josh Smith, de 20 años, que estuvo un tiempo con Brandi. 'No hay nada que hacer. Nadie tiene dinero. Entonces, si alguien aparece mostrando dinero, parece una salida fácil, dinero fácil '.

Ocho días después del robo del Navigator de Jack, estalló una tormenta traicionera cuando Jack trató de llegar al Hipódromo Tri-State un domingo por la tarde. La policía estatal lo encontró desplomado sobre el volante de un Cadillac verde en el arcén de la Interestatal 64. El Cadillac estaba en marcha. Los policías 'intentaron despertar al acusado en numerosas ocasiones', dicen los registros policiales.

Acusado de conducir bajo los efectos del alcohol, Jack no parecía arrepentido. 'Han sido unas semanas difíciles', dijo a los periodistas. Mi esposa lo está pasando mal. No me molesta, porque puedo decirles a todos que se despidan. . . Les digo a todos que mi vida personal es asunto mío.

M&J son las siglas de Melissa y Jack. Eso es lo que Melissa Farley, una mujer de negocios de Charleston, testificó en un tribunal del condado de Putnam mientras explicaba cómo ella y el millonario de Powerball, socios de una entidad llamada M&J Development, compraron y renovaron una casa aislada detrás de una cerca con alambre de púas en Fraziers Bottom, no lejos del huracán. Jack y Farley guardaban ropa allí y visitaban la casa para hacer cosas como ver televisión, especialmente 'Los Soprano', testificó.

El 1 de junio, Farley estaba jugando

en Tri-State Racetrack y ganó en grande: $ 25,000, dijo.

A la tarde siguiente, ella y su hermana acababan de entrar en la casa de Fraziers Bottom cuando un hombre apareció detrás de un mostrador de la cocina, testificó Farley. El hombre tenía un pañuelo sobre su rostro, que seguía resbalando. Trató de volver a levantar el pañuelo, pero fue difícil porque tenía una pistola en cada mano, dijo Farley.

Seguía diciendo '¡No me mires!' ', Testificó Farley.

'No estamos [improperios] mirándote', testificó que le dijo al pistolero.

Mientras contaba su terrible experiencia, Farley hizo una pausa para explicar su lenguaje salado a la corte. 'Cuando me asusto, es F, F, F, F, F, F.'

Farley estaba aterrorizado por el pistolero: 'Cuando alguien tiene dos nueve milímetros hacia ti, en tu espalda y hacia abajo, hay una gran posibilidad de que alguien muera'.

'No quiero matarte', recuerda Farley que dijo el pistolero. Solo quiero tu dinero.

Y yo estaba como, 'Bueno. . . sólo [improperio] tómalo '.

Lo hizo, dijo Farley. Se marchó en su Cadillac Escalade 2003 negro, llevándose sus ganancias de $ 25,000 Tri-State con él.

Temeroso de que Jack, que se suponía que se reuniría con ella en la casa, se encontrara con el pistolero que huía y fuera secuestrado, Farley usó un teléfono celular para tratar de advertirle, dijo.

El pistolero no llegó muy lejos, según la policía, que encontró el Cadillac de Farley atascado en el barro a solo 100 metros de la casa. Cerca de allí, encontraron a Charles Wayne Morgan, con la ropa cubierta de barro. Morgan, un abuelo de Florida, es dueño de un negocio de albañilería, que comenzó a hundirse después de su arresto, testificó su hijo. Morgan se ha declarado inocente. Su hermana testificó en su audiencia de fianza que su hermano estaba visitando West Virginia para jugar en Tri-State.

Si el robo puso nervioso a Jack, no se notó. Unas semanas más tarde, realizó una conferencia de prensa para defender a su empresa de construcción después de que un comisionado del condado criticara su trabajo en un proyecto público. A Jack le estaba creciendo una cola de caballo, conducía un Hummer y aún disfrutaba de su fama de Powerball. 'He sido una celebridad todos los días de mi vida', dijo a los periodistas. O al menos me he sentido como uno.

La vida de Brandi como una adolescente adicta con abundante dinero en efectivo tomó un ritmo extraño, según los jóvenes que pasaban tiempo con ella. Ella y sus amigos del momento dormirían gran parte del día y conducirían sin rumbo fijo gran parte de la noche. Compraban incesantemente. Rara vez se sentaban a comer calientes. 'Nos detendríamos y compraríamos $ 80 en comida chatarra', recuerda Josh Smith.

El Mitsubishi Eclipse azul pálido pintado a medida de Brandi era un cubo de basura. El suelo y los asientos estaban repletos de envoltorios de caramelos, botellas de refrescos vacías, envases de aparatos electrónicos y DVD y el cambio arrugado de los billetes de 100 dólares de Brandi: billetes sueltos de cinco, diez y veinte. Mientras los niños cruzaban, el dinero 'volaba alrededor del auto', dice Smith. A veces salía volando por la ventana.

Una vez, llegaron a un centro comercial 45 minutos antes de cerrar. Smith y otro niño gastaron $ 800 en zapatos y camisetas en una tienda de artículos deportivos antes de pasar a una tienda de ropa para comprar 'lo que quisiéramos'. Brandi estaba de regreso en el auto anotando crack, dice J.C. Shaver, quien estaba con ella.

Eventualmente, Brandi no solo fumaba crack, también se inyectaba drogas, dicen sus amigos de crucero. La familia de Brandi la envió a rehabilitación por drogas más de una vez, dice Harris, la sobrina de Jack. Pero Brandi mantuvo su hábito y los medios para satisfacerlo.

Cuando Brandi salía con uno de los amigos de Josh Smith, le daba la mitad de lo que recibiera ese día, dice Smith. A su vez, el novio 'me daría $ 1,000 o $ 500', dice Smith. Brandi llevó a su novio y a Smith a un viaje a Atlantic City con su abuelo y sus amigos, dice Smith. Jack alquiló aviones y instaló su gran séquito en Caesars.

Correr con Brandi debería haber sido una maravilla, pero no lo fue, dice Smith. El dinero fácil resultó corrosivo en un pequeño grupo de jóvenes. 'Se convierte en el infierno', dice Smith. No sabes en quién puedes confiar. Brandi fue voluble. 'Cuando Brandi reparte cosas, es posible que se arruine y no lo recuerde al día siguiente', dice.

A Smith, hijo de maestros de escuela, le preocupaba estar traicionando sus valores. 'Me convertí en una persona diferente', dice. `` Tenía tanto dinero que me volvió insensible. Tienes $ 700 en tu billetera. Lo gasta y sabe que tendrá $ 700 al día siguiente. Es divertido, pero también tonto. Es solo un sueño. No lo vas a tener para siempre. No tienes que trabajar. Por lo general, vas a hacer algo estúpido '.

Así que Smith dejó de pasar tanto tiempo con Brandi y consiguió un trabajo saludando a los comensales en un restaurante de Applebee's. Pero su amigo J.C. Shaver siguió rondando a Brandi por el dinero, una decisión de la que llegaría a arrepentirse.

Carol Eads recuerda estar echando humo. La robusta cocinera de Doc's dice que salió de la cocina para descansar los pies solo para que Jack le gruñiera desde un taburete de la barra que quería tener sexo con la camarera. Lo dijo en el idioma más sucio, sostiene Eads. Lo que es peor, el camarero de turno en el humilde local no lejos de Scott Depot resultó ser la hija de Eads, una madre divorciada de dos hijos.

'Nunca sucederá', recuerda haberle dicho Eads a Jack. —Esa es mi hija de la que estás hablando.

Cuando la hija de Eads regresó al bar después de servir mesas, Jack le dijo directamente que quería tener sexo con ella y se ofreció a pagar. 'Él dijo:' El dinero puede comprar cualquier cosa ', dice Eads. Ella dijo: 'Yo no, no puede' ''.

Los años de Eads en cocinas y bares le han dado una visión de la naturaleza humana tan sencilla como un delantal de trabajo sucio. Pero la propuesta de Jack era demasiado para aceptar. 'Si él hubiera tenido dientes, yo los habría golpeado', dice.

La mayoría de las noches, Doc's está repleto de clientes habituales: camioneros, soldadores, hombres de negocios y otros lugareños. Las visitas de Jack perturbaron el ambiente amistoso del bar más de una vez. Una vez, dice Eads, arrojó una silla y amenazó con matar gente. En otra ocasión, un lugareño llamado Jeremiah Bennett pinchó a Jack, diciendo que era amigo de uno de los tipos acusados ​​de robar $ 100,000 del Lincoln Navigator de Jack. 'Trató de golpearme con una silla de plástico', dice Bennett. Estaba borracho. Ojalá lo hubiera hecho. Me habría caído al suelo y habría dicho: 'Llama a una ambulancia, estoy muy malherido' '.

Otra noche, Jack le ofreció a un cantinero $ 10,000 si ella se desnudaba y modelaba para él, dice Eads. La mujer dijo que no, pero luego buscó el consejo de otras personas.

Ella se acercó y me preguntó: 'Si te ofrecieran $ 10,000, ¿lo harías?', Recuerda Eads. Dije que no lo haría ni por un millón. Fue entonces cuando llamó a Gary.

Gary Halstead, de 41 años, hacía mantenimiento en el bar. El camarero en cuestión era la novia de Halstead en ese momento. 'Ella me llamó y me dijo qué pensaba de sus bragas de modelo para él por $ 10,000', recuerda Halstead. Le dije: 'No, eres mejor que eso'. Por la cantidad de dinero que tiene, $ 10,000 no es nada, es lo que le dije. Eso es como $ 100 para él. Le dije: 'No eres tan tacaño' ''.

Al volver a contar la historia entre caladas de una botella de cerveza, Halstead se ve abatido:

“Podríamos haber pagado el tráiler con $ 10,000”. Dice que no se arrepiente de su consejo. Simplemente piensa que hay algo poderosamente malvado en ofrecer tanto dinero a las personas trabajadoras que están tentadas a arruinarse.

Si su novia se hubiera dado vueltas en calzoncillos para Jack, 'todo se habría estropeado', dice Halstead. Ahora que lo pienso, se volvió amargo de todos modos. Halstead y su novia rompieron.

'Odio cuando viene por aquí', dice Halstead de Jack. Es dominante. Como cualquier otra persona con dinero, quiere dominar a la gente.

'¿A cuántas personas ha arruinado?' Pregunta Halstead. Lo he visto proponer mujeres con su hombre junto a ellas. Lo he visto ofrecer dinero a las mujeres muchas veces. Lo he visto tantas veces que estoy muy sorprendido de que aún no esté muerto. Este bar es todo amigos. Somos como una familia. nosotros cuidamos de cada uno. Podría haberse comprado una pequeña isla en alguna parte. ¿Por qué viene aquí para molestarnos?

La Iglesia del Powerball de Hurricane está casi terminada. Así es como algunas personas piensan en el nuevo Tabernáculo de Alabanza, que se eleva en una colina a tres décimas de milla de la capilla sin adornos donde la pequeña congregación se ha reunido durante dos décadas. Jewell solía orar en la modesta capilla de ladrillos, así que Jack donó y construyó una gran iglesia nueva con capacidad para 500 personas. La gente del Tabernáculo tendrá que averiguar cómo llenarlos. Mucha gente en Hurricane dice que no bajaría el trasero a ningún banco pagado por Jack Whittaker.

El pastor del Tabernáculo, C.T. Matthews, dice que confía en que la congregación prosperará ayudando a los perdidos a encontrar su camino. 'Oremos por aquellos que están perdidos y deshechos sin Dios', le dice a su congregación durante un sermón dominical. 'Oremos por los que consumen cocaína y los que trabajan en los laboratorios de metanfetamina'.

'Decimos que Dios los va a enviar al infierno.

'Dios no los va a enviar al infierno', dice Matthews mientras un murmullo recorre la iglesia. Eligen ir allí. . . Él dijo: Te presento la vida y la muerte, ¿cuál elegirás?

Al papá de Jessie Joe Tribble no le gustó que su hijo de 18 años estuviera saliendo con la nieta de Jack Whittaker. Pero Jessie no quiso escuchar. 'Quedó atrapado en esa red', dice Jimmy Tribble, de 45 años, un pequeño empresario que fabrica bates de béisbol. 'Lo llamo una web porque cuando tienes todo el dinero que quieres y puedes conducir vehículos de 50, 60 mil dólares y hacer lo que quieras hacer, de repente pierdes tu patrón de pensamiento' correcto e incorrecto ' .

Le dije: 'Jessie no sabe lo que es el amor en este momento. Está allí por el dinero y las drogas, y tenemos que sacarlo de allí ''.

Jessie se saltó la escuela y sus notas bajaron; Jimmy se llevó su auto. Jessie destrozó un coche sin seguro que no debería haber estado conduciendo; su papá lo entregó a la ley. Entonces Jessie se escapó con Brandi. La niña tenía acceso a tantas casas y autos que Jimmy no pudo encontrar a su hijo, dice. Un ayudante del sheriff finalmente le dijo que Jessie vivía en una casa en el lago que Jack poseía en Beckley, dice Jimmy.

'Cuando salió de mi casa, no se llevó ni siquiera un par de ropa interior', dice Jimmy. 'Nada. Ella fue y le compró ropa, todas esas camisas elegantes, pantalones deportivos y zapatos. No pude competir con eso. . . No podría ganar una batalla con esa cantidad de dinero '.

Luego, casi milagrosamente, Jessie regresó a casa. Jimmy lo encontró gateando por una ventana en medio de la noche. Jessie estaba drogado con algo y llorando. Brandi lo había dejado, le dijo a su papá.

Jimmy se sintió aliviado. Jessie y él hablaron toda la noche. Le dije: 'Hijo, esas personas nunca serán tus amigos', recuerda Jimmy. Por la mañana, Jessie había aceptado ir a la escuela de verano.

Jessie terminó la escuela secundaria ese verano, incluso obtuvo una A en inglés. Para poner un poco de dinero en el bolsillo de Jessie, Jimmy lo puso a trabajar en el taller girando bates de béisbol en el torno. Jessie habló sobre alistarse en el ejército como su hermano mayor. 'Estaba doblando la esquina', dice su padre. Creo esto con todo mi corazón.

El miércoles 15 de septiembre, Jessie salió de la tienda después de pedir prestados $ 2 para comprar algo de comer en Dairy Queen. Jessie le dijo a su padre que volvería al día siguiente por su cheque de pago. No apareció.

El viernes, el hermano de Jimmy entró en la tienda para decir que habían encontrado a un niño muerto en la casa de Jack en Scott Depot. Parecía una sobredosis. Jimmy no podía imaginar qué tenía que ver eso con él hasta que registró la expresión del rostro de su hermano.

'Jimmy', dijo su hermano, 'creen que es Jessie'.

Brandi parecía aturdido. Salió de un Jeep en el estacionamiento de Chapman Funeral Home en Winfield y se dirigió a la puerta principal. El velorio de Jessie estaba en marcha.

Un grupo de amigos afligidos de Jessie, afuera para fumar, se negó a dejar pasar a Brandi. 'La llamaban perra y gritaban que había matado a Jessie', recuerda la abuela de Jessie, Louise Tribble, una cartero jubilada que presenció la conmoción.

J.C. Shaver estaba allí, y el dinero que había recibido de Brandi no significaba nada para él ahora. 'Hicimos una línea a través de la funeraria donde ella no podía entrar', dice Shaver. Un chico aceleró su Mustang y condujo círculos amenazadores alrededor de Brandi 'como si quisiera lastimarla realmente'.

Jessie había muerto de una sobredosis, una combinación de oxicodona, metadona, meperidina y cocaína, según su certificado de defunción. 'Ella es la única que tiene dinero para comprar drogas como esa', dice Shaver. Todo el mundo sabía que ella era la razón de su muerte.

Cuando la multitud fuera de la funeraria la denunció, Brandi ni siquiera trató de defenderse, dice Shaver. 'Ella simplemente se quedó allí'.

Un domingo de noviembre, Jimmy estaba cubierto de polvo de yeso. Más de dos meses después de enterrar a su hijo, estaba trabajando en trabajos adicionales para pagar el funeral y aún así hacer la Navidad para sus dos hijos menores.

Jimmy tenía preguntas que el Departamento del Sheriff del condado de Putnam se negó a responder: ¿Brandi le dio a Jessie las drogas que lo mataron? ¿Por qué Jessie se quedó sola en la casa de Jack? ¿Podría haberse salvado si alguien hubiera buscado ayuda médica para él?

El afligido padre reveló un recorte de periódico reciente sobre una mujer de Virginia Occidental condenada por asesinato después de compartir heroína con un hombre que sufrió una sobredosis. Quien le dio a Jessie las drogas debe ser considerado responsable, incluso si fue la nieta del ganador de Powerball, dice Jimmy.

'Dirijo un negocio aquí y apenas mantengo la cabeza fuera del agua pagando todos estos impuestos', dice. “Estos impuestos ayudan a pagar el salario de empleados como fiscales y personas encargadas de hacer cumplir la ley. Todo lo que pido aquí es que quiero lo que vale mi dinero. Ve e investiga esto aquí como si fuera el hijo o la hija de otra persona.

En un giro que hizo que Jimmy se preguntara sobre el corazón del hombre, la policía arrestó a J.C. Shaver, Dustin Campbell, de 20 años, y a un tercer joven por presuntamente robar la casa de Jack mientras Jessie yacía muerta. Según la policía, el sistema de seguridad de Jack grabó a alguien (los agentes no revelaron quién) dejando que Shaver y Campbell entraran a la casa. Las cámaras grabaron a Shaver y Campbell saliendo de la casa de Jack con lo que la policía dijo eran cargamentos de bienes robados. Las cámaras incluso grabaron a Campbell y un tercer joven regresando horas después, entrando a la casa por la puerta trasera y sirviéndose más, dijo la policía. Todo el tiempo, dijo la policía, Jessie estaba muerta en una cama del piso de arriba.

Aturdido, Jimmy habló con uno de los detectives del caso, el sargento. Lisa Arthur. 'Aquí está lo extraño', dice Jimmy. 'Pasó 15 minutos hablándome sobre lo importante que era recuperar la propiedad robada del Sr. Whittaker. Bueno. El tipo vale 113 millones de dólares y están preocupados por su propiedad. Pasó 15 minutos contándome cómo los cazaron y atraparon, y los grabaron en video '.

'Le dije a Lisa:' ¡Tienes que averiguar quién dejó un cadáver allí! '' '.

En entrevistas separadas, Shaver y Campbell insisten en que fue Brandi quien los invitó a la casa y los acompañó a la puerta. Ambos dicen que no robaron nada. Shaver dice que tenía el permiso de Brandi para sacar ropa de la casa.

'Brandi estaba chupando una pipa de crack' cuando abrió la puerta, dice Campbell. Se deslizó por la casa, agarró un montón de ropa y la tiró en su auto, dice Shaver. Actuó realmente, realmente paranoica. Ella estaba mirando por las ventanas.

Shaver y Campbell siguieron a Brandi escaleras arriba hasta un dormitorio y vieron a Jessie acostada boca abajo en la cama, dijeron ambos. 'Fui a despertarlo', dice Shaver. 'Fue entonces cuando ella me dijo que lo dejara solo, él no había dormido en un par de días'. Campbell dice que pensó que Jessie simplemente se había 'quedado dormida' después de demasiada fiesta, no muerta ni en problemas.

Entonces Brandi dejó a Shaver y Campbell solos en la casa con Jessie, dice Shaver. 'Creo que fue todo un montaje', dice Shaver. Creo que todo fue para ponérnoslo en la espalda. Por eso no quería que lo despertáramos, porque sabía que él no iba a despertar.

El departamento del alguacil se negó a publicar las cintas de seguridad completas que podrían confirmar o refutar las cuentas de los hombres. El subjefe J.W. Dailey dice que su departamento no está investigando la muerte de Jessie porque no hay ningún misterio que desentrañar. 'No conozco ninguna sobredosis de drogas que no sea autoinfligida', dice Dailey. Hacer que alguien sea legalmente responsable de darle a Jessie las drogas letales sería similar a que Adán le quitara la manzana a Eva y luego declarara: '¡Ahora te voy a demandar, Eva!'. Dice Dailey. No tiene sentido para mí.

La oficina del fiscal del condado de Putnam reconoció posteriormente que los detectives asignados a este caso y otros que involucran a Jack, incluido el robo de Navigator y el robo en la casa de Fraziers Bottom, también trabajaron fuera de servicio proporcionando seguridad privada para la familia del millonario de Powerball. Esos detectives, Lisa Arthur y Shawn Johnson, no respondieron a las solicitudes de entrevistas.

La ley estatal permite que los agentes fuera de servicio brinden seguridad privada, pero dice que no deben realizar trabajos que entren en conflicto con sus deberes oficiales o perjudiquen su independencia o juicio. Dailey dice que el departamento no se ha visto influenciado por el hecho de que varios diputados hayan trabajado para Jack Whittaker.

'Están comprometidos', argumenta Jimmy, que se queda despierto por las noches preguntándose qué podría haber hecho para salvar a su hijo.

'Tal vez debería haberme mudado', dice. `` Solo quiero decir esto, y no estoy tratando de ser amargado, pero si Jack Whittaker nunca hubiera ganado el Powerball y mi hijo nunca se hubiera conectado con la nieta de Jack, Brandi, estaría vivo ''.

Cuando Brandi llegó a la puerta, no se parecía en nada a la chica cuyo Paw-Paw ganó el premio mayor de lotería indiviso más grande de la historia. Esa chica tenía un rostro orgulloso y radiante enmarcado por un cabello rubio claro esponjoso. Este Brandi estaba despeinado. Su ropa holgada le colgaba. Su rostro estaba hundido. La casa de Hurricane donde a veces se hospedaba estaba en un desorden espectacular: muebles torcidos, cajones sacados, paredes desfiguradas con graffiti.

¡Habla con mi abogado! Brandi le gritó a un reportero de la revista Washington Post que llamó a su puerta a fines de noviembre. Brandi cerró la puerta sin esperar respuesta. '¡Veteyyy!' chilló desde el interior de la casa. Voy a llamar a la policía.

Fue un momento difícil para toda la familia. Jack y Jewell se habían distanciado. Intentaron reconciliarse, dice Melissa Harris, y pasaron juntos el Día de Acción de Gracias. Pero unos días después, el 30 de noviembre, Jack chocó con su Hummer en una mediana de concreto, cerca de Beckley, dijo la policía estatal. Fue acusado de conducir bajo los efectos del alcohol y no someterse a un alcoholímetro. Los policías encontraron $ 117,000 en el Hummer de Jack y una pistola metida en una de sus botas. 'Jewell le cambió las cerraduras', dice Harris.

El 9 de diciembre, Jack informó al Departamento del Sheriff del condado de Putnam que Brandi había desaparecido.

Últimamente, Brandi había ido a la oficina de construcción de Jack para cobrar un cheque diario, en lugar de las sumas más grandes de efectivo a las que estaba acostumbrada, dice un empleado de oficina. De repente, Brandi dejó de aparecer por su dinero.

Uno de sus amigos, Brandon Crosier, le dijo a la policía que había visto a Brandi por última vez en la casa de su familia, una propiedad en ruinas llena de vehículos chatarra. Brandon afirmó que se había quedado dormido y se despertó para encontrar que Brandi se había ido, dijo la policía. Pero el coche que conducía todavía estaba aparcado fuera.

'No tenemos pistas', dijo el subjefe Dailey a los periodistas. La policía dijo que Brandi tenía varios autos caros, y todos estaban contabilizados. Eso hizo que la gente cacareara. ¿Quién en su sano juicio, preguntaron, le daría todos esos autos a un joven de 17 años?

Jewell, desesperada por la desaparición de Brandi, culpó al premio mayor de Powerball por destruir a su familia. 'Ojalá hubiera roto el boleto', le dijo a un reportero de un periódico de Charleston.

El lunes 20 de diciembre, casi dos años después de que Jack comprara el boleto ganador de Powerball, la policía encontró a Brandi en la propiedad de Crosier. Ella estaba muerta. Su cuerpo había sido envuelto en una lona de plástico y arrojado detrás de una camioneta chatarra en un lugar llamado Scary Creek.

Steve Crosier, el padre de Brandon, dijo que creía que Brandi había tenido una sobredosis y que su hijo se había 'asustado'. Crosier, cuya propia hija murió de cáncer esa misma semana, se culpó a sí mismo. Lamentó haber sido un padre ausente de Brandon durante la larga enfermedad de su hija.

En el funeral de Brandi en Nochebuena, Jack y Jewell se sentaron uno al lado del otro en una funeraria abarrotada escuchando la canción 'Nobody Knows' de Nelly, la rapera favorita de su nieta: 'Nadie me dijo nada que me ayudara a aliviar mi dolor. . . He estado buscando algo, alguien que me ayude a encontrar mi camino. Se soltaron palomas blancas junto a su tumba.

Semanas después del funeral, la familia de Brandi y la policía estatal seguían esperando los resultados de un informe de toxicología. Pero Jack ya había llegado a algunas conclusiones. No culpó al Powerball por las penas de su familia. No se culpó a sí mismo. 'Todos los problemas que he tenido se deben a los amigos drogadictos de mi nieta', dijo enojado a un reportero de Associated Press. 'Voy a encontrarlos y meterlos en la cárcel.

Ella era mi mundo, ¿lo entiendes?

En la Navidad pasada, los habitantes de West Virginia que se dirigían a la casa de la abuela se detuvieron para cargar combustible y comprar boletos de Powerball, a pesar de que el premio mayor era de $ 28 millones.

En el C&L Super Serve, Brenda-the-biscuit-lady consiguió un aumento. Ahora gana $ 6.50 la hora sirviendo desayuno y almuerzo de 5 a.m. a 2 p.m. entre semana. Tiene que levantarse una hora antes de lo que solía hacerlo porque tiene un viaje tan largo en su Jeep.

Después de vender su casa de Powerball, Brenda, ahora de 41 años, se mudó al campo. Ella no tiene vecinos. Eso le queda bien. Su nueva casa es la mitad del tamaño de la antigua. A ella le gusta más. Ella no tiene teléfono; ella no quiere uno.

Brenda es más cautelosa ahora que sabe lo malas que pueden ser algunas personas, pero no se dejará amargar. Siente mucho los problemas del vaquero, pero no puede estar triste, al menos no por mucho tiempo. Algunos regalos duran toda la vida.

Brenda sonríe a un trabajador de la construcción durante un almuerzo reciente. El tipo parece cansado. Necesita que Brenda-the-biscuit-lady le sirva un poco de su amor especial.

La camisa de Brenda está cubierta de manchas de comida. Su cabello está rebelde por haber metido la cabeza en ese horno de galletas toda la mañana. Su sonrisa es tan cálida y sustentadora como los macarrones con queso que echa en un recipiente de aluminio.

'¿Quieres un rollo con eso, bebé?'

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