Grupos a la FTC: la empresa que impulsa los acuerdos de participación en los ingresos de los estudiantes engaña a los clientes

Grupos a la FTC: la empresa que impulsa los acuerdos de participación en los ingresos de los estudiantes engaña a los clientes

Vemo Education es un importante corredor de 'acuerdos de participación en los ingresos', que permite a los inversores adelantar a los estudiantes el dinero de la matrícula universitaria a cambio de un porcentaje de sus ganancias futuras. Pero los grupos de interés público están pidiendo a los reguladores federales que tomen medidas enérgicas contra la empresa, acusándola de utilizar información falsa para promover la alternativa emergente de préstamos para estudiantes.

El Centro de Protección al Prestatario Estudiantil y el Centro Nacional de Derecho del Consumidor presentaron el lunes una denuncia oficial con la Comisión Federal de Comercio, pidiendo a la agencia que investigue las prácticas comerciales de Vemo. Los grupos dicen que Vemo se involucra en marketing engañoso que podría resultar en que los estudiantes universitarios paguen miles de dólares en costos inesperados, y están pidiendo a la FTC que ordene la restitución para los prestatarios perjudicados por estas supuestas prácticas.

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Los corredores de Vemo contratan acuerdos de participación en los ingresos, comúnmente llamados ISA, que han sido aclamados como una alternativa a los préstamos privados para estudiantes y los préstamos federales Parent Plus. Pero una plataforma que Vemo creó para comparar las opciones se basa en suposiciones falsas, según la denuncia.

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Los grupos de consumidores afirman que las herramientas de comparación utilizan información engañosa sobre los términos de pago de los préstamos Parent Plus, lo que aumenta el costo de los préstamos y hace que las ISA parezcan más atractivas. También dicen que Vemo utiliza salarios iniciales bajos y obsoletos de los graduados en las universidades que ofrecen ISA, lo que hace que las ISA parezcan más baratas de reembolsar para subestimar los costos. Y Vemo también manipula el cálculo del crecimiento estimado de los ingresos de un estudiante durante el plazo de amortización, haciendo que sus acuerdos parezcan menos costosos que los préstamos tradicionales, según la denuncia.

'Lo que tiene aquí es realmente sencillo', dijo Seth Frotman, director ejecutivo del Centro de Protección de Estudiantes Prestatarios, señalando lo que llamó 'evidencia irrefutable' de que uno de los mayores proveedores de participación en los ingresos 'simplemente está mintiendo abiertamente a los consumidores'.

'Es difícil argumentar que estos son errores simples cuando hay tantos', dijo.

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La FTC se negó a comentar.

En un comunicado, el cofundador de Vemo, Jeff Weinstein, dijo que la queja parece estar basada en una versión anterior de sus herramientas de comparación. Dijo que la empresa está actualizando la plataforma para incorporar datos en tiempo real y brindar claridad y transparencia a estudiantes e instituciones. Vemo, dijo, ha tomado algunas decisiones que en realidad subestiman los beneficios de la participación en los ingresos en comparación con los préstamos, como usar un plazo de pago de 10 años para comparar los dos cuando, por lo general, se tarda el doble de tiempo en liquidar un préstamo estudiantil.

'Las ISA son, en muchos aspectos, fundamentalmente diferentes de los préstamos, por lo que comparar los dos no siempre es sencillo', dijo Weinstein. 'Trabajamos continuamente para mejorar nuestra herramienta de comparación para garantizar que sea lo más clara y precisa posible'.

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La compañía con sede en Reston, Virginia, dijo que los datos de ingresos proyectados que utiliza provienen directamente de las escuelas y que el crecimiento de los ingresos se basa en gran medida en los datos de la Oficina del Censo y el Departamento de Educación.

Los grupos de defensa del consumidor dicen que la versión anterior de la herramienta de comparación de Vemo es lo que está disponible públicamente y lo que los prestatarios están usando para tomar decisiones financieras. “No obstante, los problemas de protección al consumidor persisten”, dijo Joanna Darcus, abogada del National Consumer Law Center. “Algunos prestatarios de ISA reembolsarán más de lo que la herramienta de comparación les hizo creer que debían. Los posibles prestatarios deben evitarse esa experiencia y esos gastos '.

La denuncia llama la atención sobre el mercado en gran parte no regulado de los acuerdos de participación en los ingresos. Dado que los acuerdos no son exactamente préstamos, existen dudas sobre si están sujetos a los estatutos estatales de usura o leyes federales como la Ley de Informe Justo de Crédito. Sin embargo, los defensores de los consumidores dicen que existen reglas claras de conducta que todo tipo de empresas deben cumplir.

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“Tenemos un marco sólido de protección al consumidor, un cuerpo de leyes que nos ayuda a determinar qué derechos tienen los consumidores cuando interactúan con las empresas y protegerlos si las cosas salen mal”, dijo Darcus. 'Todo lo que estamos haciendo es pedirle a Vemo y a otros proveedores de ISA que sigan las mismas reglas que cualquier otro negocio'.

Los miembros del Congreso han introducido leyes a lo largo de los años para proteger a los estudiantes e inversores. Todas las facturas habrían limitado la cantidad máxima que un estudiante debe reembolsar y evitado que los financiadores exijan el pago cuando el prestatario está ganando salarios de nivel de pobreza. Todos ellos estancados en el comité.

Los defensores de la participación en los ingresos dicen que la falta de un marco legal ha frenado el crecimiento del mercado. Algunas pequeñas empresas y organizaciones sin fines de lucro han puesto a prueba programas o han ofrecido contratos, y el modelo está ganando mayor impulso con programas de capacitación a corto plazo. La Universidad de Purdue generó mucho revuelo con el lanzamiento en 2016 de su programa de participación en los ingresos, pero otras escuelas tradicionales se han mostrado reacias.

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Aún así, el nuevo modelo de préstamos está ganando impulso. Mientras que una universidad ofrecía participación en los ingresos hace cuatro años, había alrededor de 76 con programas en 2019, según Vemo.

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La participación en los ingresos se asemeja a los préstamos tradicionales en el sentido de que los estudiantes están obligados a reembolsar al menos una parte del dinero que reciben. Pero a diferencia de un préstamo estudiantil, no se acumulan intereses y la obligación finaliza después de un tiempo establecido.

Los críticos del modelo dicen que puede convertirse en una forma costosa de financiar la educación si el prestatario tiene altos ingresos. A algunos les preocupa que los graduados con títulos rentables en ingeniería, por ejemplo, puedan obtener mejores condiciones de reembolso que los que están estudiando para convertirse en profesores. Y ese diferencial de precios, dicen, podría reforzar las desigualdades existentes y crear un impacto dispar entre los prestatarios.