En la Universidad George Mason, el regreso de los recorridos por el campus trae otra sensación de normalidad

En la Universidad George Mason, el regreso de los recorridos por el campus trae otra sensación de normalidad

El recorrido por el campus, un sello distintivo de la experiencia universitaria, se consideró demasiado peligroso cuando la pandemia de coronavirus golpeó por primera vez. Los estudiantes que querían conocer sus posibles campus han sido relegados durante gran parte del año pasado a recorridos virtuales con videos pregrabados y representaciones en 3-D.

Eso cambió para 16 estudiantes de secundaria y sus padres, que pasaron una mañana de sábado reciente en la Universidad George Mason. Fueron recibidos con mochilas de nailon verde con cordones llenos de folletos y los condujo a una sesión informativa dirigida por Carla Goodwin, directora asistente de admisiones de pregrado de la escuela.

'Estás muy cerca de Washington, D.C., pero todavía tienes ese verdadero sentimiento universitario', dijo Goodwin sobre el campus de Fairfax de George Mason. Hizo clic en una presentación de diapositivas que mostraba los puntos de venta de la escuela: un tamaño promedio de clase de 25 a 35 estudiantes; más de 30 lugares para comer, incluidos Chick-fil-A y Panda Express; y planea expandir su campus en Arlington, donde Amazon ha prometido crear 25.000 puestos de trabajo en su segunda sede.

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Goodwin, una burbujeante neoyorquina que obtuvo su maestría en George Mason, describió el proceso de admisión y cómo estudiar en el extranjero. En una diapositiva sobre el coronavirus, explicó los protocolos de pruebas semanales de la escuela y una disposición que requiere que los estudiantes sin excusas religiosas o médicas se vacunen durante el semestre de otoño. Miembros de la facultad y el personal fueron añadidos a ese mandato el jueves.

El consejero de admisiones hizo una pausa para hacer preguntas. El grupo guardó silencio.

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'No recibimos muchos rechazos', dijo Goodwin sobre las políticas de la escuela, algo que atribuye a las actitudes generalmente positivas sobre las vacunas contra el coronavirus. En Virginia, el 53,8 por ciento de los residentes están completamente vacunados, cinco puntos porcentuales más que la cifra nacional, según una base de datos mantenida por The Washington Post.

Las vacunas han sido una pieza integral de los planes de reapertura en los colegios y universidades de todo el país. Alrededor de 600 campus han promulgado mandatos para al menos algunos estudiantes o empleados, según un base de datos por la Crónica de la Educación Superior. Después de más de un año de aprendizaje virtual, las vacunas ofrecen una oportunidad a la normalidad, y los campus planean devolver los dormitorios, las aulas, los comedores y otros espacios a su capacidad máxima.

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Pero con más de la mitad del país aún sin vacunar y a medida que la variante delta altamente transmisible aumenta el número de casos, muchas escuelas continuarán haciendo cumplir los requisitos de distanciamiento social y alentarán a los estudiantes no vacunados a usar máscaras.

George Mason está reintroduciendo lentamente elementos en persona en el campus, pero con restricciones. El grupo turístico tenía un límite de 24 personas, aproximadamente un tercio de su tamaño antes de la pandemia, como medida de precaución, dijo Goodwin. Durante su sesión de información, los estudiantes y sus familias se sentaron en sillas espaciadas a un metro de distancia, un requisito de distancia que permanecerá en su lugar hasta que la tasa de vacunación del campus alcance el 80 por ciento. Los funcionarios tendrán una imagen más clara del progreso de la escuela después del 1 de agosto, la fecha límite para que los estudiantes y empleados compartan su estado de vacunación.

Cuando la sesión de Goodwin llegó a su fin, llegaron dos estudiantes guías para comenzar la siguiente etapa: el recorrido. La mitad del grupo se unió a Sam Harrison, una estudiante de tercer año de East Windsor, Nueva Jersey, quien dijo que se convirtió en guía turística para salir de su zona de confort. “Tengo miedo de hablar en público”, dijo.

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Entre el grupo de Harrison estaba Leigh Black, una estudiante de último año de secundaria de Vienna, Virginia. Black dijo que se sintió atraída por George Mason debido a su programa de ciberseguridad y, durante la gira, comenzó a aceptar la idea de convertirse en uno de sus 37,000 estudiantes. .

“Tiene un gran ambiente y me gusta el área”, dijo, aunque mantiene abiertas sus opciones. La joven de 16 años también está considerando la Universidad Johns Hopkins y la Universidad de Maryland, dijo.

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Leigh será el primer hijo que Scott Black, un ingeniero, envía a la universidad, dijo. George Mason está a unas siete millas de la ciudad natal de los Black, lo cual es una ventaja.

'Está lo suficientemente cerca como para poder lavar la ropa', dijo Scott Black. Añadió que ambos se sienten seguros de la forma en que la escuela ha manejado la pandemia. 'Es muy alentador que haya pruebas periódicas y un mandato de vacuna'.

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Harrison condujo al grupo a través del campus y pasó por su lugar favorito, una fila de bancos coloridos pintados a mano para exhibir los clubes de estudiantes de la universidad. 'Elegí a Mason por la comunidad, y eso realmente representa lo que significa ser un Patriota Mason', dijo sobre los bancos.

A continuación, el grupo se dirigió a la Biblioteca Fenwick, donde el personal ha gastado gran parte de la pandemia en digitalizar materiales para estudiantes y profesores que trabajan de forma remota. Fuera de un grupo de residencias estudiantiles, Harrison hizo todo lo posible para resaltar las ventajas de la vida comunitaria: la lavandería es gratuita y cada dormitorio se encuentra a poca distancia de un gimnasio y una cafetería, dijo.

Cameron Sigmon, un joven de 17 años de Manassas, Virginia, no ha seleccionado una carrera potencial pero ha 'escuchado buenas críticas de amigos mayores' sobre George Mason. El campus también está cerca de casa, otra ventaja.

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'Hay mucha diversidad, muchas opciones de carreras', agregó la madre de Cameron, Meredith Sigmon.

Mientras Harrison comentaba hechos sobre las comidas en el campus, Meredith Sigmon pensó en la clase de primer año del año pasado y en los miles de estudiantes que seleccionaron sus universidades sin ver un campus una vez que la pandemia detuvo los recorridos.

“Me siento mal por todos los estudiantes que tuvieron que pasar por eso el año pasado”, dijo. El primer año de la pandemia privó a los jóvenes de hitos y momentos de mayoría de edad. Miles de estudiantes de secundaria se perdieron el baile de graduación y muchos estudiantes de primer año de la universidad nunca tuvieron un día de mudanza.

Las familias en la gira de Harrison dijeron que estaban agradecidas de ver el campus de primera mano. George Mason continuará ofreciendo recorridos virtuales, que 'definitivamente han hecho que [el campus] sea más accesible para los estudiantes', particularmente aquellos con discapacidades o que viven lejos, dijo Harrison.

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La siguiente parada del recorrido fue Horizon Hall, sede de la Facultad de Humanidades y Ciencias Sociales, una oportunidad para mostrar uno de los edificios más nuevos del campus y disfrutar de un respiro con aire acondicionado del clima húmedo de 88 grados.

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George Mason fue la última parada de los Stitt, una familia de Columbus, Ohio.

“Realmente se adapta a muchos de los puntos de control”, dijo Julia Stitt, de 16 años. La escuela ofrece docenas de programas en humanidades y el campus está cerca de una ciudad importante, dijo. Lo más importante es que hay opciones para comer sin gluten, algo imprescindible para Stitt, que tiene la enfermedad celíaca.

Y los estudiantes no están obligados a presentar los puntajes de sus exámenes estandarizados, 'un buen colchón después de este último año', dijo Stitt. Muchas escuelas promulgaron políticas temporales de prueba opcional a raíz de la pandemia, pero George Mason ha empleado la práctica desde 2008, dijo Goodwin.

Julia y sus padres, Marc y Erin, han probado los recorridos virtuales, pero dijeron que prefieren la experiencia en persona: hablar directamente con los estudiantes y los funcionarios de admisiones, entrar en las aulas y ver la biblioteca.

Marc Stitt trabaja en marketing y dijo que sabe cómo hacer que algo se vea bien ante la cámara. Dijo que es difícil tener una idea precisa de un campus y su cultura a través de una pantalla de computadora.

'Hay algo acerca de hablar con los estudiantes y la gente de admisiones que se obtiene aquí', dijo Erin. Marc agregó: 'No hay forma de conocer todo sobre el campus simplemente conduciendo'.