El 'dragón helado del viento del norte' voló sobre América del Norte hace 77 millones de años, dicen los científicos

El 'dragón helado del viento del norte' voló sobre América del Norte hace 77 millones de años, dicen los científicos

Se ha identificado una nueva especie de pterosaurio, un reptil volador, en el vasto y seco terreno de las tierras baldías de Canadá. El martes, fue ungido como 'Cryodrakon boreas', que en griego significa 'dragón helado del viento del norte'.

El descubrimiento puede sonar como algo salido de Westeros (¿quién puede olvidar a Jon Snow, rey asediado en el norte, montando a Rhaegal sobre el desierto helado?) Pero los fanáticos de 'Game of Thrones' no deberían emocionarse demasiado: según los investigadores, Cryodrakon parecía menos parecido a los dragones que escupen fuego de Daenerys Targaryen que a una cigüeña reptil del tamaño de una jirafa.

El animal carnívoro vivió en la actual Alberta durante el período Cretácico hace unos 77 millones de años, según un estudio en el Journal of Vertebrate Paleontology. Podría crecer hasta unos 13 pies de altura, con una envergadura de hasta 30 pies, lo que lo convierte en uno de los animales voladores más grandes de la historia. No tenía aparato para masticar, por lo que probablemente comería cualquier cosa que fuera lo suficientemente pequeña como para bajar por su garganta, incluidos lagartos, mamíferos y dinosaurios bebés.

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Al igual que otros pterosaurios, el Cryodrakon tenía proporciones bastante incómodas, con un cuello largo, alas enormes y una cabeza delgada de aproximadamente 3,5 veces la longitud de su cuerpo. Como dijo un experto, imagina una 'cabeza asesina voladora gigante'. Alternativamente: 'Un par de alas que llevan alrededor de una gran cabeza para tragar cosas'.

Los investigadores dijeron que si bien el nuevo nombre del pterosaurio estaba más inspirado en el paisaje gélido de Alberta que en 'Juego de tronos', eran conscientes de que podría provocar algunas comparaciones.

“Sí, nos reímos mucho de eso”, dijo Michael Habib, paleontólogo de la Universidad del Sur de California y fanático del programa.

François Therrien, curador de paleoecología de dinosaurios en el Museo de Paleontología Royal Tyrrell de Alberta, señaló que si bien la Alberta de hoy en día es conocida por sus duros inviernos, el paisaje sobre el que Cryodrakon se habría disparado a fines de la era de los dinosaurios en realidad habría sido un paraíso tropical. cerca de un gran mar interior.

Los fósiles que se utilizaron para establecer el holotipo de Cryodrakon, un único espécimen sobre el que se establece la nueva especie, se descubrieron hace unos 30 años en el Parque Provincial de Dinosaurios de Alberta, conocido por ser una de las fuentes más ricas de fósiles de dinosaurios del mundo. Sin embargo, hasta hace poco, se pensaba que los restos pertenecían a una especie de pterosaurio ya conocida, llamada Quetzalcoatlus, que se encontró por primera vez en Texas.

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Habib, uno de los pocos científicos del mundo que ha trabajado extensamente con fósiles de Quetzalcoatlus, dijo que cuando vio por primera vez al pterosaurio canadiense hace cuatro años, tuvo el presentimiento de que no era lo que había visto antes. Si bien los huesos de su cuello eran largos como un Quetzalcoatlus típico, sus proporciones no coincidían.

Solicitó la ayuda de David Hone, un especialista en taxonomía de pterosaurios, la clasificación de organismos, quien se dio cuenta de que los restos en Alberta estaban excepcionalmente bien conservados. El esqueleto con el que trabajaron los investigadores consistía en partes de las alas, patas, cuello y costillas del animal, una muestra notable, dijo, dado que los huesos de este tipo de reptiles tienden a ser delgados y frágiles, lo que hace que se desintegren con el tiempo.

'Este tipo de pterosaurio [azhdarchids] es bastante raro, y la mayoría de los especímenes son solo un hueso', dijo Habib. SciTech Daily . “Nuestra nueva especie está representada por un esqueleto parcial. Esto nos dice mucho sobre la anatomía de estos grandes voladores, cómo volaban y cómo vivían '.

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Hone tuvo un 'momento Eureka' desde el principio cuando descubrió un patrón particular de agujeros en los fósiles que parecía único, pero le tomó a él y a los otros investigadores varios años más para verificar el espécimen con restos de pterosaurios en Mongolia, Francia y otros lugares. para confirmar que se trataba de una nueva especie, dijo.

Ahora que tienen, sin embargo, las posibilidades para futuras investigaciones son amplias, dijo Therrien.

“Les digo a mis estudiantes todo el tiempo que la taxonomía es la parte más fundamental de la ciencia biológica”, dijo Hone, director del programa de biología de la Universidad Queen Mary de Londres. 'Si no sabe qué especie tiene, ¿cómo sabe qué más está pasando?'