La olvidada estrella del ajedrez que venció a los hombres 90 años antes de 'Queen's Gambit'

La olvidada estrella del ajedrez que venció a los hombres 90 años antes de 'Queen's Gambit'

Son tiempos de auge para el ajedrez.

Las tablas están agotadas. Las librerías no pueden guardar instructivos en los estantes.

La razón: Beth Harmon, una huérfana de Kentucky convertida en prodigio del ajedrez que en las décadas de 1950 y 1960 dominó el juego típicamente dominado por hombres, venciendo a un gran maestro tras otro.

En realidad, Harmon no existe. Ella es la estrella ficticia de 'The Queen's Gambit', la exitosa serie de Netflix basada en una novela de 1983 de Walter Tevis que tiene a los aficionados al ajedrez recordando, en Palabras de Chess.com , 'La Beth Harmon de la vida real'.

Su nombre era Vera Menchik.

Nació en el invierno de 1906, en Moscú. A diferencia de Harmon, que pasó sus años de niña viviendo en un parque de casas rodantes, la familia de Menchik era próspera. Tenían un molino. Menchik asistió a una escuela privada para niñas.

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Luego vino la Revolución Rusa.

'Todo cambió', según un artículo de Chess Magazine de 2019 que relata su vida. “Los Menchiks se encontraron en medio de una guerra civil y vivían bajo un régimen que trataba incluso a la riqueza moderada con sospecha. El molino fue confiscado. Se requirió que la familia compartiera su casa con otras personas y finalmente la perdió por completo '.

Menchik se vio obligado a cambiar de escuela. Fue un gran cambio, como describió más adelante en una carta de 1943 a Chess Magazine:

Durante el invierno de 1919-20, la escuela a la que asistí estuvo durante algún tiempo sin agua, calefacción o luz eléctrica, sin embargo, las clases continuaron y los estudiantes, vestidos con sus abrigos y sombreros forrados de piel, leyeron a la luz de algunos parpadeos. velas o una lámpara de aceite, y luego tal vez tuvo que caminar una hora a casa a través de la nieve, ya que todo el tráfico se detuvo después de las horas de trabajo.

En busca de consuelo, recurrió al ajedrez, un juego que su padre le enseñó a los 9 años. Pero a estas alturas, no eran solo las consecuencias de la Revolución Rusa lo que dejó a Menchik con el corazón apesadumbrado. Sus padres se divorciaron. Su padre, un checo nativo, regresó a Checoslovaquia. Su madre, oriunda de Inglaterra, regresó allí con Vera y su hermana Olga.

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Menchik no podía hablar inglés, por lo que se dedicó al ajedrez, se unió a un club local y tomó lecciones privadas. El juego se adaptaba a su incapacidad para comunicarse. En su carta a Chess Magazine, escribió:

A menudo me han preguntado, ¿qué me hizo pensar seriamente en el ajedrez? Parecería que la atmósfera de silencio y mucho tabaquismo no es apropiada para una joven. ¡Eso es cierto! En otras circunstancias de la vida no se me ocurriría pasar el tiempo de esa manera, pero el ajedrez es un juego tranquilo y, por lo tanto, el mejor pasatiempo para una persona que no puede hablar el idioma correctamente.

Inmediatamente se destacó, primero en partidos locales, luego a nivel regional, luego a nivel nacional, luego internacional. Cuando se celebró el primer Campeonato Mundial Femenino de Ajedrez en 1927, ganó Menchik. Cuando siguió ganando partidos femeninos, a menudo con mucha facilidad, puso su mirada en los hombres, convirtiéndose en la primera mujer en jugar en torneos masculinos.

Menchik también los venció.

En 1929, a la edad de 23 años, llamó la atención internacional después de empatar a Akiba Rubenstein, un gran maestro polaco. Aún así, muchos de los mejores jugadores masculinos la despreciaron. Más tarde ese año, jugó en lo que Chess Magazine llamó 'el torneo de ajedrez más fuerte desde el final de la Primera Guerra Mundial'.

En el evento, un jugador austriaco de primer nivel llamado Albert Becker se mostró bastante arrogante antes de jugar contra Menchik.

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“Caballeros, tengo una gran idea”, les dijo Becker a algunos amigos antes del partido. “Sugiero formar un club con el nombre de Vera Menchik. Aquellos que logren perder un juego con ella se convertirán en miembros de pleno derecho del club. Aquellos que dibujen solo serán considerados como candidatos a membresía ”.

Becker se convirtió en el primer miembro del club.

Los periódicos de todo el mundo cubrieron sus partidos.

Jugando en más de tres docenas de torneos masculinos, Menchick continuó venciendo a muchos de los mejores jugadores, aunque tuvo problemas con los rusos de súper élite. Aún así, sus logros fueron notables.

'Menchik ha logrado algo que era impensable en ese momento: desafiar a los mejores jugadores masculinos del momento en el ajedrez'. Chess.com escribió en un artículo que celebraba a una mujer. que está 'casi olvidado hoy'.

Su muerte fue trágica.

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En 1937, Menchick se casó con Rufus Henry Streatfeild Stevenson.

'Era una personalidad de ajedrez de fuerza moderada en el juego', escribió Robert B. Tanner, en ' Vera Menchik: una biografía de la primera campeona mundial de ajedrez femenina '.

Fue el segundo matrimonio de Stevenson con una estrella del ajedrez. (Su primera esposa, Agnes Lawson Stevenson, murió después de chocar accidentalmente con la hélice de un avión que giraba). Stevenson estaba mal de salud y Vera pasó un tiempo considerable cuidándolo, a menudo a expensas de jugar en torneos.

Murió en 1943, en el apogeo de la Segunda Guerra Mundial.

Un año después, Vera estaba jugando en un torneo cuando su propia vida fue reclamada por la guerra.

'Era un torneo eliminatorio y ella había ganado sus primeros tres juegos, clasificándose para las semifinales', Tanner escribió . 'Su próximo partido iba a ser jugado el 27 de junio'.

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El 26 de junio de 1944, hubo un ataque aéreo nazi en Londres. Vera vivía con su madre y su hermana en un suburbio de Londres. Un cohete golpeó su casa y los mató a todos instantáneamente.

'No solo la familia fue aniquilada', escribió Tanner, 'sino también sus trofeos'.

Tenía 38 años.

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