'Productos químicos para siempre', otros contaminantes que se encuentran alrededor de la cima del Everest

'Productos químicos para siempre', otros contaminantes que se encuentran alrededor de la cima del Everest

Desde una altura de 27.600 pies, justo debajo de la cima del Everest, el investigador Mariusz Potocki pudo ver una de las escenas más dramáticas del planeta: los Himalayas cubiertos de nieve contra un cielo azul profundo. Tenía la misión de recolectar muestras de nieve y hielo en la cima, pero justo encima de él había otra vista sorprendente: una línea de escaladores tan densa que una foto se volvió viral.

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Su equipo se había detenido en un lugar de descanso que los escaladores llaman 'El Balcón', y la nieve estaba llena de heces, botellas de oxígeno y otra basura. Pero quería recolectar todas las muestras que pudiera, así que ascendió una corta distancia para encontrar algo de nieve más limpia a un lado del sendero. “Simplemente saqué las botellas y tomé muestras”, dijo.

Y luego otra sorpresa: allí, en el techo del mundo, las muestras de nieve mostraban rastros de productos químicos tóxicos conocidos como PFAS , mostraron los análisis de laboratorio realizados más tarde. Resultados más notables provienen de muestras que sus colegas recolectaron a menor altura, que revelaron estas sustancias en niveles mucho más altos que en otras montañas de todo el mundo.

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'Nos sorprendió', dijo Kimberley Miner, profesor asistente de investigación en el Instituto de Cambio Climático de la Universidad de Maine, quien coordinó la investigación de forma remota desde los Estados Unidos. 'Volvimos a probar todo como tres veces, porque fue mucho más alto de lo que esperábamos'.

los estudio por Miner y sus colegas, publicado en diciembre, fue parte de la Expedición al Everest de National Geographic y Rolex Perpetual Planet 2019, una gran investigación interdisciplinaria proyecto destinado a comprender las amenazas del cambio climático que enfrentan los sistemas montañosos. Muestra huellas químicas que manchan incluso el pico más alto del mundo de formas nunca vistas y no estudiadas anteriormente.

'El propósito de la expedición era ver si las partes más altas del planeta se ven afectadas por la actividad humana', dijo Paul Mayewski, líder de la expedición y director del Instituto de Cambio Climático de la universidad.

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La investigación de Miner la ha llevado por todo el mundo para estudiar los productos químicos en los glaciares, especialmente los contaminantes orgánicos persistentes como el PFAS, abreviatura de sustancias perfluoradas y polifluoradas. A veces llamados 'químicos permanentes', estos son compuestos tóxicos que se descomponen lentamente y se acumulan con el tiempo en las personas y otros animales .

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Estos contaminantes se encuentran en bajas concentraciones en la atmósfera y se esparcen por todo el mundo. Luego, cuando llueve o nieva, a menudo se depositan en el suelo. Entonces, Miner sospechaba que las muestras del Everest solo mostrarían niveles bajos de sustancias químicas persistentes de este tipo de deposición atmosférica.

Pero cuando las muestras del Everest se enviaron a un laboratorio analítico, se enteró de los niveles de PFAS que eran particularmente altos en las muestras de las zonas más bajas de la montaña.

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'Pensé que lo habíamos estropeado y no lo hicimos', dijo Miner. “Conseguimos constantemente estos niveles muy, muy altos”.

Las muestras de Miner mostraron que dos productos químicos específicos de PFAS eran especialmente altos: ácido perfluorooctanosulfónico (PFOS) y ácido perfluorooctanoico (PFOA). Los productos químicos se han utilizado desde la década de 1950 para repeler las manchas y el agua en alfombras, tapizados y prendas de vestir; en recipientes de cocina y envases de alimentos antiadherentes; y en cera para pisos, textiles, espumas contra incendios y selladores. Ninguno todavía se fabrica en los Estados Unidos, pero se fabrican en otros países.

Ambos se han relacionado con problemas de salud. Según la Agencia de Protección Ambiental, “ambos productos químicos son muy persistentes en el medio ambiente y en el cuerpo humano, lo que significa que no se descomponen y pueden acumularse con el tiempo. Existe evidencia de que la exposición al PFAS puede provocar efectos adversos para la salud humana '.

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Estos efectos pueden incluir un aumento del colesterol, cambios en las enzimas hepáticas y un mayor riesgo de cáncer de riñón o testicular, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

“Lo que descubrimos fue que el PFOS estaba en niveles más altos que los que se habían reportado en cualquier otro lugar en las cadenas montañosas altas”, dijo Miner. 'Y luego, el resto de la historia fue cómo diablos llegaron allí y por qué estaban tan altos'.

Afortunadamente, el ciclón Fani dejó caer 10 pulgadas de nieve fresca mientras la expedición todavía estaba en el campamento base del Everest, donde una colega de Miner en el Instituto de Cambio Climático, Heather Clifford, estaba recolectando muestras para el equipo. (El Campamento Base está a una altura de aproximadamente 17.400 pies y más de 1,000 personas estaban allí en ese momento).

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Clifford tomó muestras de nieve fresca y una de las muestras no mostró PFAS; el otro un rastro. En conjunto, los hallazgos sugieren que los altos niveles de PFAS no se debieron a la deposición atmosférica. En cambio, parecía que se habían desprendido del equipo para exteriores de los escaladores, como parkas y tiendas de campaña, que a menudo se tratan con productos químicos para impermeabilizarlos.

Otras muestras, recopiladas para un grupo de investigación diferente, microplásticos encontrados - jirones de poliéster - que probablemente provienen de equipos para actividades al aire libre. Los niveles de plástico fueron más altos en las áreas más utilizadas por los equipos de escalada, como con PFAS.

'Estás viendo las concentraciones más altas donde tienes más gente y más basura', dijo Miner. 'Es como tomar una muestra de un vertedero congelado'.

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Las empresas de telas han utilizado durante mucho tiempo PFAS para repeler el agua en la ropa exterior, aunque algunas empresas ahora se han alejado de los productos químicos por razones medioambientales. W.L. Gore & Associates, el fabricante de Gore-Tex, por ejemplo, dijo que la compañía usa algunos químicos de la familia PFAS, pero ha pasado a aquellos que se cree que son menos dañinos , Dijo la portavoz de Gore, Amy Calhoun. De los cuatro compuestos que Miner detectó en el Everest, dijo Calhoun, tres 'se han eliminado o nunca se han utilizado en la cadena de suministro de tejidos de consumo de Gore'. Pero aún se pueden detectar rastros del cuarto en algunos de sus productos.

Rainer Lohmann dirige un centro de investigación de la Universidad de Rhode Island centrado en PFAS. Dijo que acepta que los productos químicos que encontró Miner probablemente provenían de equipos para actividades al aire libre, pero dijo que le gustaría ver más muestras en el Everest para completar la imagen.

Lohmann dijo que los niveles de PFAS en el agua de deshielo del Everest, aunque más altos de lo esperado de un glaciar alpino, todavía estarían dentro de los límites de agua potable segura en los Estados Unidos.

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Aún así, Miner dijo que le preocupan los posibles riesgos para la salud a medida que más sustancias químicas se derriten de los glaciares.

“Cuantos más productos químicos y más plásticos introduzcamos en el medio ambiente, más se acumularán, se quedarán y no se irán”, dijo Miner. 'Y nos va a impactar cada vez más, de muchas formas diferentes entrelazadas'.

Lohmann dijo que es especialmente sorprendente ver esta contaminación en el Everest.

'El Everest es muy apreciado como un monumento único para el mundo', dijo. “Es un poco triste ver concentraciones muy altas en algunos lugares de la montaña. Decimos: 'No tomes nada más que fotografías, no dejes más que huellas', pero dejamos productos químicos '.

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