El primer Día de la Raza nació de la violencia y el cálculo político

El primer Día de la Raza nació de la violencia y el cálculo político

El primer Día de la Raza nacional fue proclamado en 1892 por el presidente republicano Benjamin Harrison para celebrar el 400 aniversario del supuesto descubrimiento de América por parte del explorador de origen italiano Cristóbal Colón.

Pero para Harrison, sirvió para otro propósito: ayudar a resolver una crisis diplomática con Italia, y ganar apoyo entre los votantes italoamericanos, después de que los alborotadores en Nueva Orleans lincharan a 11 inmigrantes italianos el año anterior.

El Día de la Raza ha sido criticado en los últimos años por los críticos que alegan que Colón fue responsable de la esclavitud y masacre de los pueblos indígenas. Algunas ciudades, incluida Columbus, Ohio, han derribado estatuas del explorador. Y el presidente Biden hizo historia el viernes al anunciar que conmemoraría el Día de los Pueblos Indígenas junto con la festividad de Colón.

Biden se convierte en el primer presidente en conmemorar el Día de los Pueblos Indígenas

Un grupo de organizaciones italoamericanas es contrarrestar los ataques en el Día de la Raza con anuncios que niegan las acusaciones contra Colón e instan a una observancia más amplia de la festividad al 'celebrar a todos los estadounidenses'.

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El primer Día de la Raza nacional surgió en un contexto de violencia. En marzo de 1891, un jurado en Nueva Orleans absolvió a seis inmigrantes italianos acusados ​​del asesinato del jefe de policía local. Se difundieron rumores de que los miembros del jurado habían sido sobornados por poderosas familias italianas que llegaron a ser conocidas como la mafia.

A la mañana siguiente, miles de personas, muchos de ellos ciudadanos destacados de Crescent City, llegaron a la prisión parroquial de Orleans, donde se encontraban detenidos los seis acusados ​​italianos y otros 13 sospechosos italianos.

'Sáquenlos, los mataremos', llegó el grito de mil gargantas ', informó el New Orleans Times-Democrat. Un grupo de hombres armados irrumpió en la prisión y mató a tiros a nueve de los acusados, uno cayó con 42 balas en el cuerpo, dijo el periódico. La turba llevó a otros dos a la plaza de la ciudad, cuando un hombre fue colgado en un poste de luz y otro en un árbol.

El artículo se publicó bajo el título 'Vengado'. En un momento de discriminación generalizada contra los inmigrantes italianos, muchos informes de noticias siguieron el tema de que los asesinatos estaban justificados. Associated Press dijo de los asesinos: “No era una turba rebelde a medianoche. Era simplemente un grupo de ciudadanos hoscos y decididos que tomaron en sus propias manos lo que la justicia ignominiosamente había fallado en hacer '.

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El New York Times escribió que 'si bien todo buen ciudadano' estaría de acuerdo en que 'este asunto es lamentable, sería difícil encontrar a alguien que confesara que en privado lo deplora mucho'. El comisionado del Servicio Civil de los Estados Unidos, Theodore Roosevelt, en una carta a su hermana, dijo sobre la violencia vengativa: 'Personalmente, creo que es algo bastante bueno'.

La festividad del Día de la Raza está siendo atacada, al igual que las estatuas en honor al famoso explorador

Pero los italoamericanos y los líderes del reino de Italia estaban indignados. Italia rompió relaciones diplomáticas y llamó a su embajador de Washington. La administración de Harrison, a su vez, eliminó la legación estadounidense de Roma. Incluso se habló de guerra.

Harrison permaneció en silencio sobre el asunto hasta su mensaje de diciembre al Congreso, cuando calificó los asesinatos como 'un incidente de lo más deplorable y desacreditado' y un 'delito contra la ley y la humanidad'. El próximo abril, aceptó las demandas de Italia de pagar una indemnización a los sobrevivientes de tres víctimas que eran ciudadanos de Italia.

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El secretario de Estado James Blaine, en un telegrama a los funcionarios italianos sobre 'la lamentable masacre de Nueva Orleans', dijo que, siguiendo las instrucciones del presidente, el gobierno de los Estados Unidos pagaría una indemnización total de 25.000 dólares, lo que equivale a unos 760.000 dólares en la actualidad.

Italia aceptó la oferta, pero la acción de Harrison generó críticas. “Paz a cualquier precio. El tío Sam se humilla ante Italia ”, declaraba un titular del Los Angeles Herald. Algunos legisladores argumentaron que Harrison excedió su poder ejecutivo al actuar sin la aprobación del Congreso.

Con una revancha electoral inminente contra el ex presidente Grover Cleveland, a quien Harrison había derrotado en 1888, la política estaba naturalmente en la mente del presidente. Un factor en la acción de Harrison fue 'la próxima elección presidencial y la necesidad que siente el presidente de reparar sus vallas políticas en todas direcciones', escribió el Brooklyn Citizen. 'No quiere que el voto italiano se acumule en su contra'.

Se reanudaron las relaciones diplomáticas con Italia, pero los italianos todavía estaban molestos porque Estados Unidos no procesó a los asesinos.

El calendario brindó la oportunidad de aplacar aún más a los italianos. Muchas comunidades ya estaban planeando celebrar el 400 aniversario de la llegada de Colón al Nuevo Mundo.

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Un ministro de Nueva York, Francis Bellamy, se reunió con Harrison para instar a un feriado nacional para promover el patriotismo entre los escolares estadounidenses. Bellamy, un socialista cristiano que se describe a sí mismo, había escrito 'El juramento a la bandera' para la ocasión.

Con el apoyo de Harrison, el Congreso aprobó una resolución en la que pedía un feriado único para que los estadounidenses festejaran a Colón el 21 de octubre 'mediante una demostración pública y ejercicios adecuados en sus escuelas y otros lugares de reunión'. Harrison emitió su proclamación el 21 de julio, instando a los esfuerzos para 'inculcar a nuestra juventud los deberes patrióticos de la ciudadanía estadounidense'.

Las celebraciones se llevaron a cabo en todo el país. El más grande fue en la ciudad de Nueva York el 12 de octubre, la fecha en que Colón tocó tierra por primera vez en el hemisferio occidental cuando llegó a las Bahamas. Más de 1 millón de espectadores vitorearon un desfile en el que participaron 40.000 militares uniformados, informó el New York World. El New York Times calificó la participación como 'la multitud más grande que jamás haya tenido Nueva York'.

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Un ejército de 1.000 nativos americanos ocupó la retaguardia del desfile, dijo el New York Times. Iban a pie y vestían el 'estilo de escenario de todos los días de traje indio con mantas rojas, caras pintadas y sombreros con plumas'.

Al día siguiente, una multitud se reunió para la inauguración de una estatua de Colón de 14 pies sobre una columna de granito de 27,5 pies. La estatua en Columbus Circle todavía está en pie.

Harrison no pudo aprovechar políticamente las celebraciones. Rechazó una invitación para asistir a las festividades de la ciudad de Nueva York porque su esposa, Caroline, se estaba muriendo de tuberculosis. La semana siguiente, se retiró de la palada inicial de la Feria Mundial Colombina de 1893 en Chicago.

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Cleveland también canceló su visita a la Feria Mundial por deferencia a Harrison. Pero el ex presidente tenía un asiento de primera fila en el puesto de revisión en el desfile de la ciudad de Nueva York. Al mes siguiente, Cleveland derrotó a Harrison para convertirse en el único presidente en ser elegido para dos mandatos no consecutivos.

El Día de Colón se convirtió en un feriado nacional permanente en 1934 cuando el Congreso, después de presionar a Caballeros de Colón, autorizó al presidente Franklin D. Roosevelt a declarar el 12 de octubre como la fecha designada. En 1971, el Día de la Raza se convirtió en feriado federal el segundo lunes de octubre.

Ese año, las celebraciones se llevaron a cabo nuevamente en todo Estados Unidos, pero en San Francisco, 30 nativos americanos protestaron. Su líder, que llevaba un tocado ceremonial de la tribu chippewa, calificó el Día de la Raza como un día de luto por los indígenas hasta que 'se nos brinde la misma oportunidad de alcanzar los mismos niveles sociales, económicos y educativos que el resto de quienes se llaman a sí mismos estadounidenses'.

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Ronald G. Shafer es un ex editor de artículos políticos de Washington en el Wall Street Journal.