Hace cincuenta años, un hippie, un asistente dental y un joven de 15 ayudaron a abrir China con ping pong

Hace cincuenta años, un hippie, un asistente dental y un joven de 15 ayudaron a abrir China con ping pong

Judy Bochenski tenía 15 años, vestía minifaldas y tuvo que preguntar a sus padres si estaba bien cruzar la frontera hacia China Roja.

John Tannehill tenía 18 años, y mientras cruzaba, lucía el overol de mezclilla azul que estaba de moda en casa.

Glenn Cowan tenía 19 años, tenía el pelo hasta los hombros y vestía pantalones acampanados de color púrpura. Se despidió de los medios de comunicación mientras caminaba hacia la nación aislada.

Era el 10 de abril de 1971 y los jugadores de tenis de mesa adolescentes formaban parte de un improbable grupo de estadounidenses que se convirtieron en los primeros en ingresar a la China comunista en dos décadas y comenzar un deshielo que evolucionaría a lo largo de 50 años.

Llamado “diplomacia de ping-pong”, el encuentro enfrentó a la revolución del cabello largo, los jeans azules y el rock and roll de Estados Unidos con la sombría realidad del comunismo en China.

Fue una ruptura crucial en la rivalidad amarga, a veces sangrienta, entre los dos países y condujo a la visita del presidente Richard M. Nixon a China el año siguiente.

Sería lo más destacado de la vida de muchos de los nueve jugadores de América. 'Es un legado maravilloso que puedo dejar a mi familia', dijo Connie Sweeris, entonces asistente dental de 23 años de Grand Rapids, Michigan.

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Pero perseguiría a Cowan, quien más tarde parecía perdido fuera del centro de atención y, según los informes, sufría una enfermedad mental.

Conduciría al jugador estrella chino Zhuang Zedong al destierro en medio de la agitación política y al intento de suicidio, según su obituario del New York Times.

Y un año después resultaría en un desaire de Rose Garden al equipo que fue la clave para el avance.

Ese sábado de 1971, una delegación de nueve jugadores, cuatro funcionarios y dos miembros de la familia cruzaron desde el entonces británico Hong Kong hacia China continental, convirtiéndose en los primeros estadounidenses a los que se les permitió ingresar desde la revolución comunista en 1949.

La visita fue una sensación internacional.

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Cuando se le informó a Nixon que el primer ministro chino, Zhou Enlai, había declarado una nueva era en las relaciones, el presidente se maravilló de que se hubiera hecho tal anuncio 'a un equipo de ping-pong'.

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Estados Unidos y China, que habían sido aliados en la Segunda Guerra Mundial, habían sido enemigos ideológicos y militares durante más de 20 años.

Sus ejércitos se enfrentaron salvajemente durante la Guerra de Corea. Y China canalizaba la ayuda a las fuerzas comunistas y luego mataba a estadounidenses en Vietnam, donde la guerra aún estaba en curso.

Pero China permaneció atrasada y aislada. Había experimentado una hambruna masiva que mató a decenas de millones de personas en los años cincuenta y sesenta, y había sufrido oleadas recurrentes de represión política.

Sus lazos con la Unión Soviética Comunista se habían deshilachado y había habido una escaramuza fronteriza mortal en 1969.

Se habían hecho sutiles oberturas chinas al mundo exterior.

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'Han estado dejando pequeñas pistas ... en las diversas embajadas, y durante meses hemos estado esperando un poco de deshielo', dijo Nixon, según la transcripción de una grabación de la Casa Blanca proporcionada por la Biblioteca y Museo Presidencial Richard Nixon.

Pero sucedió de una manera que pocos previeron. 'Nunca se puede predecir cómo están los chinos', dijo Nixon.

En la primavera de 1971, se acercaba el Campeonato Mundial de Tenis de Mesa en Nagoya, Japón.

Antes de partir para el evento, Roy Evans, el presidente galés de la Federación Internacional de Tenis de Mesa, fue invitado a China, donde los jugadores eran los mejores del mundo y el deporte era un pasatiempo nacional.

El equipo de China iba a asistir al campeonato después de una larga ausencia, escribió Evans al frente de un volumen de Historia del tenis de mesa estadounidense de Tim Boggan.

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Durante una reunión en Beijing, el primer ministro Zhou Enlai se preguntó qué más podría hacer su país para reincorporarse al redil internacional del ping-pong.

Evans señaló que los equipos de los mejores países de tenis de mesa del mundo estarían en Nagoya, y podría ser una oportunidad para invitarlos a China.

En cuanto al ping-pong, Estados Unidos no estaba ni cerca de ese nivel superior.

'Los estadounidenses eran poco más que forraje de práctica', escribió Los Angeles Times, relatando el evento en 2006.

Por tanto, Evans se sorprendió cuando se invitó a Estados Unidos. Pero 'estoy convencido de que los chinos hicieron exactamente lo que los chinos habían planeado hacer', dijo.

Las cosas se habían desarrollado así.

En Nagoya, Cowan, de Santa Mónica, California, se informó que perdió el autobús del equipo estadounidense a un evento. La historia fue que saltó a bordo, o fue invitado a bordo, del autobús del equipo chino.

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Una figura exótica con su cabello largo, Cowan fue ignorado por los abotonados jugadores chinos, a excepción de la estrella, Zhuang Zedong, de 30 años.

Según la mayoría de los relatos, se adelantó, saludó a Cowan y le dio una serigrafía de las majestuosas montañas Huangshan de China que tenía consigo.

Muchos años después, en una entrevista con la agencia de noticias Reuters, Zhuang dijo que le dijo a Cowan a través de un intérprete: “Aunque el gobierno de Estados Unidos es hostil con China, el pueblo estadounidense es amigo de los chinos. Les doy esto para marcar la amistad del pueblo chino con el pueblo estadounidense '.

Cowan dijo en ese momento: “Me subí a su autobús y les eché la culpa. Les dije que sabía lo que era estar oprimido ”.

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Cowan, quien casi había sido excluido del equipo de Estados Unidos debido a su cabello, luego buscó en las tiendas japonesas un regalo que pudiera darle a Zhuang.

Encontró una camiseta con el símbolo de la paz y el título de la canción de éxito de los Beatles, 'Let It Be'. (Cowan murió durante una cirugía cardíaca en 2004. Zhuang murió de cáncer en 2013).

El incidente fue noticia, y antes de que terminara el torneo, China extendió invitaciones a equipos de Canadá, Gran Bretaña, Colombia, Nigeria y Estados Unidos.

Para los jugadores, fue un shock. ¿Deberían ir? ¿Estarían a salvo en un país tan hostil?

El jugador coreano-estadounidense Dal Joon-Lee, cuyo padre, dos hermanos y una hermana murieron en la Guerra de Corea, se negó.

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'En el viejo país nos prohibían hablar con los comunistas', le dijo al New York Times en 1972. 'Les teníamos mucho miedo'.

Judy Bochenski, ahora Judy Hoarfrost, de 65 años, era la miembro más joven del equipo y tenía que obtener el permiso de sus padres. Eran maestros de escuela en Eugene, Oregon.

'Realmente quería ir', dijo en una entrevista el martes. “Sabía que era un gran problema. . . . Sabía que China estaba muy aislada. Sabía que estaban bajo un sistema comunista. . . . Sabía que había dudas sobre si estaríamos a salvo '.

“Sentí, 'Por supuesto que estaremos a salvo'”, dijo. “‘ Estamos siendo invitados por el equipo chino y el gobierno. No nos van a invitar y no nos van a tratar bien '.

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Llamó a casa desde Japón. Su padre, Lou, dijo: 'Sí, deberías ir'.

El equipo voló de Japón a Hong Kong, tomó un tren hasta la frontera y cruzó un puente ferroviario a pie.

'Eso fue bastante trascendental', dijo. El himno revolucionario chino, 'The East is Red', estaba a todo volumen. (Más tarde aprendió a cantarlo). Y se sirvió té.

Luego, la delegación viajó a Guangzhou y Beijing.

“China se veía, olía y se sentía diferente”, dijo. Había pocos coches, pero montones de bicicletas y, fuera de las ciudades, carros tirados por bueyes. Por todas partes aparecían enormes retratos del presidente del Partido Comunista, Mao Zedong.

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Todos los hombres y mujeres vestían lo que los estadounidenses llamaban “trajes Mao”. . . pantalones holgados y chaquetas holgadas… todos colores grises apagados muy oscuros o marrones apagados ”, dijo.

'Todos, a nuestros ojos, parecían vestidos iguales', dijo, excepto los extremistas vestidos de verde conocidos como 'guardias rojos'.

Se jugaron varios partidos de exhibición. En un lugar, había 18.000 personas.

Los jugadores chinos fueron de clase mundial. Los estadounidenses no lo estaban. “Nuestro equipo estaba quizás, en el mejor de los casos, en el puesto 25 del mundo”, dijo.

Los juegos se llamaron 'partidos de amistad'.

“Jugué cuatro partidos en total. . . y gané tres de ellos ”, dijo. 'Puede poner 'won' entre comillas'. Los chinos se estaban portando bien con los estadounidenses.

“Sabía lo que estaba pasando”, dijo.

Cuando regresaron de China, los estadounidenses eran estrellas de los medios. Hicieron la portada de la revista Time.

Un equipo chino de ping-pong fue invitado a Estados Unidos y visitó la Casa Blanca el año siguiente.

Durante la ceremonia del Rose Garden, los jugadores chinos se reunieron con Nixon, mientras que los jugadores estadounidenses quedaron atrapados detrás de una cuerda.

La jugadora Connie Sweeris recordó que Nixon “pasó junto a nosotros. . . y [alguien] dijo: '¿No te gustaría conocer al equipo estadounidense que fue a China?'

Nixon se detuvo y saludó a los jugadores.

Pero 'todos nos sentimos un poco desairados', dijo Sweeris.

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