El legislador federal más feroz que nunca conociste, y era afroamericano

El legislador federal más feroz que nunca conociste, y era afroamericano

Reflexione, por un momento, en el héroe policial ideal para nuestros tiempos, una era en la que los estadounidenses son cada vez más conscientes del papel que juega el racismo en la justicia penal y la virtud del carácter se siente demasiado rara.

Nuestro ídolo probablemente sería un rudo justo, acorralando a los criminales por docenas, rápido en el sorteo pero con el tipo de integridad férrea que evoca al Llanero Solitario. Ese héroe incluso podría ser afroamericano, luchando contra barreras que pocos hombres blancos podrían comprender.

Ahora, la cultura popular ha descubierto tal héroe. Su nombre era Bass Reeves, un ex esclavo y uno de los primeros alguaciles negros de Estados Unidos al oeste del Mississippi. Se hizo legendario a finales del siglo XIX y principios del XX por su destreza en la caza de criminales en el territorio indio.

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Reeves aparece en la apertura de 'Watchmen', cuando el héroe negro que lucha contra el crimen de la serie de HBO, Will Reeves, se muestra como un niño en un cine oscuro de Tulsa cautivado por el pistolero occidental que dispara en la pantalla. Y el 13 de diciembre, 'Hell On the Border', una película sobre Bass Reeves, debutó en los cines.

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Reeves, un hombre alto y fornido de modales bulliciosos que, según los informes, manejaba un rifle Winchester .44 con tanta habilidad que podía matar a un hombre desde un cuarto de milla de distancia, llevó ante la justicia a decenas de forajidos, muchos de ellos blancos. En un giro de las tornas casi inaudito después de la Reconstrucción, Reeves incluso cazó y arrestó a hombres blancos por linchamientos y otros delitos de odio racial, según Art T. Burton, de 70 años, administrador universitario jubilado y profesor de historia que escribió la biografía de Reeves en 2006. 'Black Gun, Silver Star'.

El propio Burton es de origen occidental, de una familia de vaqueros negros de Oklahoma. 'No veías vaqueros negros en las películas y la televisión', dijo. 'Al principio pensé que mis parientes eran extraños'. Cuando tenía 11 años, recuerda Burton, un tío mencionó que había muchos pistoleros negros en Occidente y, como el Will Reeves ficticio, se sintió cautivado por esa perspectiva.

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Así comenzó la búsqueda personal del autor de un vaquero negro que se había hecho un nombre. Bass Reeves siguió apareciendo, en las historias de viejos negros de Oklahoma y más tarde del propietario de un museo occidental negro en Denver. Fuera de los afroamericanos occidentales, sin embargo, la extraordinaria vida de Reeves parecía casi perdida en la historia, dijo Burton, quien más tarde desenterró numerosos artículos de periódicos antiguos que describían las aventuras de Reeves en una prosa sorprendentemente aduladora.

Esas hazañas comenzaron durante la Guerra Civil cuando Reeves, que había nacido como esclavo en Arkansas, abandonó su puesto como sirviente de su amo durante la batalla. Hizo una nueva vida como fugitivo en el territorio indio, que se convirtió en parte del nuevo estado de Oklahoma en 1907. Allí probablemente luchó por la Unión, dijo Burton, y aprendió las costumbres y los idiomas de los chickasaw, creek, cherokee, etc. Tribus choctaw y seminole. Las Cinco Tribus Civilizadas, como se las conocía en ese momento, habían sido empujadas al Territorio por la Ley de Remoción de Indios de 1830 bajo la presidencia de Andrew Jackson.

Trump llamó a Andrew Jackson 'un espadachín'. Los cherokees lo llamaron 'asesino indio'.

Los talentos de Reeves para cambiar de código, mientras negociaba hábilmente el territorio multicultural mientras trabajaba junto a alguaciles estadounidenses en su mayoría blancos como un posseman puntero, llamaron la atención del Servicio de Alguaciles de Estados Unidos, que contrató a Reeves en 1875.

Trabajó bajo Juez Isaac Parker , el famoso 'Juez Colgante', que presidió entre 1875 y 1896 el Tribunal de Distrito de los Estados Unidos para el Distrito Oeste de Arkansas en Fort Smith. En un momento, fue el tribunal penal más grande del país.

Los alguaciles tenían la tarea de perseguir a los malos en el territorio indio que estaban más allá del alcance de la ley tribal, que se extendía solo a los miembros de la tribu. Al comienzo del mandato de Parker, el territorio abierto se había convertido en un refugio para fugitivos peligrosos deseosos de aprovechar las lagunas jurisdiccionales.

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La estrella en el pecho de Bass Reeves, junto con las pistolas Colt en sus caderas, conferían autoridad. Pero su vida todavía estaba circunscrita por el racismo, incluso en un lugar donde los miembros tribales, los colonos blancos y negros y los 'indios libertos', o los ex esclavos negros de los nativos americanos, se mezclaban con relativa libertad.

En un momento, Reeves fue juzgado sin éxito por asesinar a un cocinero negro bajo cargos que, según escribe Burton, probablemente no se habrían presentado contra un agente de la ley blanco dadas las mismas circunstancias. Como a muchos esclavos, a Reeves se le había prohibido aprender a leer. En cambio, memorizó la forma en que aparecían los nombres de los sospechosos en el papel, luego los relacionó con la forma en que sonaban para poder entregar órdenes de arresto y citaciones.

Como la mayoría de la gente, tuvo sus luchas. Estuvo casado dos veces, fue padre de uno de sus 12 hijos fuera del matrimonio y posiblemente sufrió un trastorno de estrés postraumático durante su tiempo en el campo de batalla, dijo Burton. Sin embargo, también era un valiente que decía la verdad, era amable con los animales y reverenciaba tanto la ley que, según los informes, entregó una orden de arresto por asesinato a su propio hijo descarriado.

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Su productividad durante los 32 años que sirvió antes de jubilarse en 1907 fue notable.

'Reeves reunía a docenas de forajidos a la vez, 12, 15, 16, mientras que la mayoría de los alguaciles adjuntos traían cuatro o cinco a la vez', dijo Burton, quien argumenta de manera convincente que Reeves fue la inspiración para el llanero solitario ficticio. .

Los relatos de los periódicos de la época celebran la habilidad del agente de la ley de la frontera.

'Bass Reeves es el mariscal más exitoso que cabalga en el país indio', declaró una historia en el Daily Arkansas Gazette en 1891. 'Es un gran negro color de pastel de jengibre, pero es un terror sagrado para los personajes sin ley en el oeste . … Es probable que en los últimos años haya tomado más prisioneros, del Territorio Indio, que cualquier otro oficial ”.

Reeves jugó un papel en la captura de algunos de los fugitivos más famosos del territorio, incluido el forajido Seminole Greenleaf y Bob Dozier (Dosser, según algunos relatos), un próspero granjero convertido en criminal que evadió a las autoridades durante años antes de que Reeves lo acorralara en un barranco. y lo mató de un balazo en el cuello. La caza, basada en la historia oral, juega un papel central en la nueva película.

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Los periódicos, así como el testimonio judicial contenido en el libro de Burton, detallaron el papel de Reeves en la captura de blancos que habían cometido crímenes contra afroamericanos, incluso si los cargos a veces no llegaban a nada. Detuvo a los instigadores de una guerra racial, según un relato de noticias, y fue un infierno por arrastrar a dos hombres blancos en un vagón de la prisión durante dos meses después de que fueron acusados ​​de asesinar a un hombre negro, según Burton.

Pero la historia que dijo Burton ilustra mejor su opinión de que Reeves era 'un hombre de una clase diferente' ocurrió en 1899. En lo que se conoció como la 'Tragedia de Wybark', Ed Chalmers, que era negro, y Mary Headley, su blanco común -esposa de abogado, fueron asesinados por una turba blanca.

Uno de los sospechosos era un hombre llamado William “Cap” Lamon, un rico terrateniente que poseía dos desmotadoras de algodón, dijo Burton. Bass Reeves fue el investigador principal del caso y, según un historial oral obtenido por Burton, se acercó sigilosamente a Lamon en sus campos de algodón para realizar el arresto. Aunque finalmente despidieron a Lamon, 'que un hombre negro aprehendiera a un hombre blanco en su propiedad era extraordinario para esa época', dijo Burton.

Para cuando Reeves murió en 1910 a la edad de 71 años, el margen de maniobra que se les había concedido a él y a otros alguaciles negros para hacer cumplir la ley en el territorio indio se había desvanecido. En 1889, se abrieron millones de acres más a los colonos, y después de que Oklahoma alcanzó la condición de estado en 1907, las leyes de Jim Crow pusieron fin a la fácil mezcla de afroamericanos con personas de otras razas.

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En 1921, el motín racial de Tulsa, uno de los más mortíferos en la historia de Estados Unidos, destruyó el vibrante barrio negro de Greenwood, cultural y económicamente vibrante.

Burton cree que el estridente racismo de la era de Jim Crow y las décadas siguientes oscurecieron los horrores de los disturbios, justo cuando casi extinguieron lo que se sabía de la extraordinaria vida de Bass Reeves.

Todo sirve para demostrar, señaló Burton, que los tiempos pueden ceder y los tiempos pueden quitar.

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