La junta asesora federal vota para retirar a la controvertida acreditación universitaria con fines de lucro

La junta asesora federal vota para retirar a la controvertida acreditación universitaria con fines de lucro

Una junta asesora independiente votó el viernes para evitar que una controvertida agencia de acreditación sea un guardián entre las universidades y miles de millones de dólares de ayuda financiera federal, lo que acercó al Consejo de Acreditación para Universidades y Escuelas Independientes un paso más cerca de perder su autoridad.

En una votación de 11 a 1, el Comité Asesor Nacional sobre Calidad e Integridad Institucional recomendó que la agencia de acreditación perdiera el reconocimiento que necesita para operar, citando la supervisión laxa de la agencia de las universidades con fines de lucro con problemas.

Un alto funcionario del Departamento de Educación debe tomar una decisión final dentro de los próximos 90 días, y la agencia de acreditación puede apelar el resultado ante el Secretario de Educación, Miguel Cardona. Si el consejo pierde el reconocimiento, obligaría a unas 60 escuelas a buscar otro acreditador.

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Las agencias de acreditación son organizaciones poco conocidas pero poderosas en las que el Departamento de Educación confía para determinar si las universidades son dignas de participar en el programa federal de ayuda estudiantil. Si una universidad carece del sello de aprobación de un acreditador, sus estudiantes no pueden obtener los préstamos educativos federales que son el elemento vital de muchas escuelas.

ACICS fue una vez uno de los acreditadores más grandes del país, con cerca de 300 escuelas bajo su supervisión.

Pero el consejo ha enfrentado años de críticas por su supervisión de instituciones con un historial deficiente de servicio a los estudiantes. Perdió el reconocimiento para operar en 2016, lo que provocó que muchas universidades huyeran de ACICS, pero la administración Trump le dio otra oportunidad con el entendimiento de que rectificaría los problemas pendientes.

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Pero en enero, el personal de carrera del Departamento de Educación concluyó que ACICS aún no había cumplido con los estándares federales. Los miembros del personal dijeron que el consejo había hecho un mal trabajo al capacitar a los empleados para realizar visitas al sitio, no resolvió los conflictos de intereses y carecía de las finanzas para sostenerse a largo plazo.

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El personal de carrera del departamento también expresó su preocupación acerca de que ACICS extendiera su sello de aprobación a instituciones como la Universidad Nacional Reagan, una escuela en Dakota del Sur que no tenía estudiantes, profesores ni aulas, un Investigación de USA Today revelado el año pasado. La universidad entregó voluntariamente su acreditación en febrero de 2020.

Otra escuela acreditada por el consejo, Fairfax University of America, anteriormente conocida como Virginia International University, casi se vio obligada a cerrar en 2019 después de que una auditoría estatal criticara la calidad y el rigor de su programa de educación en línea. El personal del Departamento de Educación cuestionó por qué ACICS no había dado un paso al frente antes de que intervinieran los reguladores estatales.

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Los miembros de la junta asesora dijeron durante una audiencia de dos días esta semana que había demasiados casos en los que el consejo de acreditación estaba atrasado en la eliminación de deficiencias y pocos indicios de que estaría a la altura de la tarea en el futuro.

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La presidenta de ACICS, Michelle Edwards, defendió enérgicamente al consejo durante la audiencia. Ella acusó al Departamento de Educación de hacer que el consejo se rija por estándares subjetivos y de ser influenciada por 'grupos activistas' con rencor a las escuelas con fines de lucro.

El consejo ganó notoriedad por permitir que las cadenas escolares con fines de lucro Corinthian Colleges e ITT Technical Institute permanezcan acreditadas a pesar de los hallazgos generalizados de fraude. La administración Obama revocó el reconocimiento del consejo en 2016 tras el colapso de esas cadenas.

Dos años más tarde, la entonces secretaria de Educación, Betsy DeVos, reinstaló el consejo a pesar de las objeciones de su personal, que determinaron que el acreedor violaba docenas de estándares. DeVos concluyó que el consejo podía rectificar sus problemas y había sido expulsado injustamente, una acusación reforzada por un informe de perro guardián lanzado esta semana.

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El inspector general del Departamento de Educación dijo el miércoles que la administración Obama no consideró toda la información relevante en su revisión del consejo. El organismo de control dijo que los designados políticos interfirieron con la revisión del consejo por parte del personal de carrera, pero los miembros del personal dijeron que el esfuerzo no influyó en su decisión. Si bien el inspector general expresó su preocupación por el proceso de revisión, la oficina no cuestionó las conclusiones del personal.

Aún así, Edwards citó el informe del organismo de control como evidencia de que el consejo ha sido un objetivo injusto. Algunos miembros de la junta asesora dijeron que el informe era irrelevante para los asuntos en cuestión, mientras que otros dijeron que las acciones del Departamento de Educación en 2016 arrojaron una sombra sobre el consejo.

De todos modos, los miembros que criticaron el proceso bajo la administración de Obama dijeron que el problema más importante era garantizar que los acreditadores cumplan con estándares más altos y que los estudiantes estén protegidos de actores sin escrúpulos.