La apertura otoñal de las universidades: convulsión, rareza pandémica y una estabilidad frágil

La apertura otoñal de las universidades: convulsión, rareza pandémica y una estabilidad frágil

Cuando comenzó el año escolar, Gettysburg College parecía estar bien posicionado para capear el tumulto de la pandemia de coronavirus y la Universidad Estatal de Arizona parecía vulnerable.

La universidad privada de artes liberales en Pensilvania planificó meticulosamente la llegada de más de 2200 estudiantes a su campus de una pequeña ciudad en agosto, comprometiéndose a evaluarlos a todos para detectar el nuevo coronavirus y hacer todo lo posible para salvaguardar la salud pública mientras enseña tanto como sea posible en persona.

La universidad pública en Arizona enfrentó el gran desafío de sofocar las amenazas de infección en varios campus en el área de Phoenix, ya que ofreció una combinación de instrucción presencial y en línea a 74,000 estudiantes. Es más, el virus se propagó por Arizona durante el verano y convirtió al estado en uno de los puntos calientes más preocupantes del país.

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Sin embargo, la apertura de Gettysburg se derrumbó, mientras que la del estado de Arizona se mantuvo.

La universidad envió a más de la mitad de sus estudiantes a casa este mes después de que se descubrió que las infecciones se estaban propagando a un ritmo alarmante. Mientras tanto, la universidad mantuvo intactos sus planes de enseñanza y vivienda mientras realizaba decenas de miles de pruebas de coronavirus en estudiantes y empleados desde el 1 de agosto. El estado de Arizona informó 355 casos activos entre estudiantes hasta la semana pasada, y solo 96 de los que vivían en Vivienda del campus.

El presidente del estado de Arizona, Michael M. Crow, es cautelosamente optimista sobre el período de otoño. Pero sabe que el virus no desaparecerá pronto.

'Estamos operando bajo el supuesto de que covid es un socio permanente del ecosistema humano que tenemos que administrar en el futuro previsible', dijo Crow. 'Y estamos operando bajo esa noción muy, muy desalentadora porque afecta muchas cosas que hacemos'.

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La reapertura de universidades en medio de una pandemia mortal ha traído conmoción e incertidumbre a los campus de costa a costa, con un asombroso costo académico y emocional para los estudiantes. Pero el caos no es uniforme.

Las variaciones en los protocolos de evaluación, la ubicación de los campus y los patrones de alojamiento de los estudiantes de una escuela a otra pueden jugar un papel muy importante en el éxito o el fracaso. Lo mismo ocurre con la cultura escolar, la política estatal y la suerte. Las pausas y retrasos en la enseñanza presencial pueden influir en el resultado. La geografía es fundamental: la pandemia aumenta en algunas regiones a medida que disminuye en otras.

Un grado de estabilidad, quizás tenue, se ha afianzado en muchas escuelas que trajeron estudiantes al campus. Es un cambio notable después de la crisis de primavera que obligó a los estudiantes de todo el país a evacuar y a los profesores a pasar prácticamente de la noche a la mañana de las aulas a la instrucción remota. Los líderes de estas escuelas dicen que están ganando confianza en que pueden mantener a los campus al día con la investigación, la enseñanza y el aprendizaje. Los estudiantes se están adaptando a la extrañeza.

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Sarah O’Brien, de 21 años, es una de los 1.800 estudiantes universitarios que vinieron a Worcester, Mass., Para el trimestre de otoño en la Universidad privada de Clark. Ella y sus compañeros se someten a pruebas cada tres días con hisopos nasales y hasta ahora no ha habido brotes. La gente usa máscaras en todas partes del campus, dijo. En una de sus clases, la mitad de los estudiantes están sentados en persona en un día determinado y la otra mitad están conectados en línea. La próxima vez, los grupos cambian. Tomar turnos ayuda a mantener una distancia física adecuada.

“Algunos de mis profesores bromearán diciendo que la clase es el lugar más seguro para estar”, dijo O'Brien. Está lejos de ser óptimo, pero supera a la alternativa. 'Creo que me volvería loco si estuviera en casa', dijo el estudiante de último año de Milford, Connecticut.

Llamadas extraordinariamente difíciles

En todo Estados Unidos, sin embargo, muchos todavía están en casa o viven con amigos fuera del campus y asisten a clases de forma remota.

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A principios de septiembre, el 34 por ciento de 1,442 colegios y universidades de cuatro años seguidos por investigadores en Davidson College estaban enseñando total o principalmente en persona. Otro 37 por ciento enseñaba total o principalmente en línea. La mayoría de los demás adoptaron un enfoque combinado conocido como aprendizaje 'híbrido'. Los investigadores también encontraron que los colegios comunitarios públicos tenían más probabilidades de operar en línea que las escuelas de cuatro años.

Para los líderes de la educación superior, estas son llamadas extraordinariamente difíciles. Se enfrentan a presiones contrapuestas y superpuestas de gobernadores, juntas directivas, profesores, ex alumnos, vecinos, padres y estudiantes.

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Todos los días controlan la cantidad de casos en el campus y las comunidades circundantes y se preguntan si tienen fondos suficientes para operar, suficientes camas de hospital cercanas para manejar cualquier aumento en los casos y suficientes dormitorios o habitaciones de hotel para aislar a los infectados y poner en cuarentena a los que podrían estarlo. . Las fiestas en casas de fraternidad y hermandad de mujeres y otros lugares representan amenazas constantes. En capas sobre todo eso está el debate nacional sobre la sabiduría de jugar fútbol americano universitario.

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“He tenido muchas conversaciones angustiosas” con los líderes escolares sobre la pandemia, dijo Peter McPherson, presidente de la Asociación de Universidades Públicas y de Subvenciones de Tierras. 'Este ha sido uno de los conjuntos de decisiones más difíciles que han tomado los presidentes en sus carreras'.

Richard Ekman, presidente del Council of Independent Colleges, ve un patrón que refleja las diferencias regionales sobre la necesidad de restricciones pandémicas. Las escuelas en el sur y el medio oeste, dijo, tienden a abrirse más en persona que las del noreste y la costa oeste. 'Refleja bastante lo que está viendo en la política del país', dijo.

Hay consenso en un punto: las pruebas de coronavirus ayudan. Las pruebas frecuentes ayudan aún más.

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'Las escuelas que lo hacen cada dos días se mantienen al tanto', dijo Gerri Taylor, copresidente del grupo de trabajo covid-19 de la American College Health Association. Los métodos están evolucionando. Algunas escuelas utilizan técnicas menos invasivas que las pruebas que se basan en hisopos nasofaríngeos largos. Algunos también están revisando las aguas residuales de los dormitorios en busca del virus.

McDaniel College, en Westminster, Maryland, evaluó a 1,150 estudiantes cuando se mudaron al campus, y evalúa a unos 300 por semana que son seleccionados al azar. Ha habido algunos casos en la universidad privada. El presidente de McDaniel, Roger Casey, reconoce el compromiso de los estudiantes con la salud pública, pero reconoce: 'Obviamente, parte de esto es suerte'.

Creando una burbuja

Algunas escuelas pequeñas dependen más del control de sus campus.

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En la Universidad Cheyney de Pensilvania, la facultad o universidad históricamente negra más antigua del país, 624 estudiantes viven en o cerca del campus fuera de Filadelfia. La escuela pública no está administrando sus propias pruebas de coronavirus.

Los estudiantes que muestran síntomas son remitidos a un centro de pruebas externo. El presidente de Cheyney, Aaron A. Walton, dijo que no ha habido informes de casos de virus entre los estudiantes durante el semestre que comenzó el 10 de agosto. estudiantes. También ha establecido un perímetro de campus.

'De hecho, hemos creado una burbuja con una entrada y una salida', dijo Walton. Las entregas de alimentos y los conductores de Uber solo ingresan por la puerta principal. Los visitantes del campus deben completar exámenes de salud y los estudiantes deben pasar los controles de temperatura en las residencias. No se permiten huéspedes dentro de los dormitorios. Los toques de queda son las 11 p.m. entre semana y medianoche los fines de semana para los estudiantes que salen del campus.

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'Tenemos un código de conducta bastante estricto', dijo Walton.

En Carolina del Norte, la Universidad privada de Duke hasta ahora ha esquivado las oleadas virales que azotaron a dos instituciones públicas cercanas en el Triángulo de Investigación del estado. La Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill y la Universidad Estatal de Carolina del Norte se vieron obligadas el mes pasado a enviar estudiantes a casa.

Hasta el 11 de septiembre, casi 30,000 exámenes de estudiantes de Duke había resultado positivo en 40 casos. Todos menos siete de ellos habían sido aprobados para esa fecha.

Una lección de Duke: la densidad importa. Si bien Duke evaluó a los estudiantes de manera más agresiva que UNC-Chapel Hill y el estado de Carolina del Norte, también trajo menos al campus. Solo estudiantes de primer, segundo y segundo año se mudaron a los dormitorios: 3.000 en total. Todos tienen una habitación individual y el tráfico se reduce mucho en baños y pasillos.

Aquellos que viven cerca de Durham solo pueden ingresar al campus cuando tienen una clase. No pueden ir a los comedores, dormitorios u otros lugares donde los estudiantes normalmente se reunirán.

Los funcionarios de Duke son muy conscientes de que las condiciones pueden cambiar en cualquier momento. “Nuestro mantra ha sido como un torneo: sobrevive y avanza”, dijo el portavoz de Duke, Michael Schoenfeld, quien sabe exactamente cuántos días quedan en el semestre. “Queremos llegar allí. Pero también queremos llegar al jueves ”.

Las fraternidades y las hermandades de mujeres son populares en Duke, pero a diferencia de sus contrapartes en otros lugares, no tienen casas separadas. Eso significa que hay más supervisión. Como universidad privada con una dotación sustancial, Duke también tiene los fondos para hacer lo que quiere.

Presión sobre las universidades públicas

Las universidades públicas a menudo enfrentan obstáculos más altos. Reciben una presión significativa de políticos y estudiantes para reabrir, pero con menos fondos que las prestigiosas escuelas privadas y menos control sobre los campus en expansión y los numerosos bares y restaurantes que atienden a ellos. Las universidades emblemáticas de Alabama y Wisconsin han informado cada una de más de 2,300 pruebas positivas entre los estudiantes.

La cultura del campus importa.

“Obviamente, las pruebas por sí solas no son suficientes”, dijo Joshua M. Sharfstein, vicedecano de práctica de salud pública y participación comunitaria en la Escuela de Salud Pública Johns Hopkins Bloomberg. 'Las pruebas le dicen dónde está el virus, pero no lo ralentiza si las personas no están haciendo lo que deben hacer para protegerse a sí mismas oa los demás'.

Los educadores han enfatizado la responsabilidad personal en estas enormes escuelas, desalentando las fiestas y promoviendo máscaras. El éxito puede ser difícil de alcanzar.

'Estamos en un baile', dijo el presidente de la Universidad de West Virginia, E. Gordon Gee. Su universidad de 26.000 estudiantes regresó parcialmente en persona en agosto bajo un plan que comparó con 'un fox trot'. Luego, las infecciones aumentaron, dijo, 'así que comenzamos a bailar el vals'. El 9 de septiembre, la universidad detuvo la mayor parte de la enseñanza presencial de los estudiantes durante dos semanas y media para contener el brote. 'Ahora estamos bailando la rumba', dijo Gee. Pero el propio presidente se equivocó recientemente. El 13 de septiembre, alguien subió a Twitter una foto de Gee comprando en una farmacia local sin usar una máscara. Posteriormente, Gee se disculpó.

En la Universidad de Tennessee, que tiene alrededor de 29,000 estudiantes, hubo 600 casos activos en el campus insignia en Knoxville dentro de las tres semanas posteriores a su inicio el 19 de agosto. Más de 2,100 estudiantes fueron reportados en cuarentena o aislamiento a principios de septiembre.

El 8 de septiembre, el canciller de Tennessee, Donde Plowman, dijo que los recuentos de casos estaban 'aumentando demasiado rápido' y expresó su frustración con las fraternidades que celebran fiestas fuera del campus 'abarrotadas de mucha gente en lugares cerrados'. Algunas organizaciones de vida griegas fueron suspendidas por violar las normas de salud pública. Para detener las infecciones, la universidad cambió la comida del campus a comida para llevar, prohibió a los visitantes la entrada a los dormitorios y cerró el gimnasio. Hasta el sábado, el recuento de casos activos se había reducido a unos 340.

Los instructores se apresuraron a adaptarse. Idil Issak, asistente de docencia graduado en antropología, comenzó el semestre con un curso presencial que se reunía dos veces por semana. Pero después de que seis de sus estudiantes se vieron obligados a aislarse, Issak agregó instrucción en línea para asegurarse de que nadie se quedara fuera.

Issak dijo que los estudiantes no deberían cargar con la mayor parte de la culpa por los picos en los casos. La situación, dijo, es responsabilidad de Tennessee. 'Si realmente son honestos consigo mismos', dijo Issak, los funcionarios de la universidad saben que 'es su culpa. Solo quieren ganar dinero con estos niños '.

Algunas universidades se han abierto en fases, ganando tiempo para protegerse contra los brotes. La Universidad de Virginia, con 25.000 estudiantes, inició cursos de pregrado en línea en agosto. Pero muchos estudiantes universitarios se mudaron al campus este mes en Charlottesville, y la enseñanza en persona se inició después del Día del Trabajo. La Universidad de Maryland en College Park, con 40.000 estudiantes, tomó un camino similar ya que una pequeña parte de las clases se reunieron en persona a partir del lunes pasado.

El retraso ayudó a U-Md. expandió las pruebas y dio a los profesores más tiempo para prepararse. “Ciertamente me hizo sentir más seguro acerca de regresar. Fue menos estresante para mí ”, dijo Sarah Ann Oates, profesora de periodismo que regresó al aula. 'Al final, me hizo sentir más seguro'.

La geografía importa

La geografía ayuda a la Universidad de Vermont, en un estado donde el virus parece estar contenido en gran medida. Más de 10,000 estudiantes descendieron el mes pasado a su campus de Burlington. Se han probado con frecuencia. De casi 33,000 pruebas administradas hasta la semana pasada, la universidad reportó 19 casos positivos. La universidad ha trabajado arduamente para hacer cumplir las reglas de salud pública. Pero el presidente de Vermont, Suresh Garimella, dijo que la responsabilidad de mantener la seguridad de la comunidad no debe recaer exclusivamente en los estudiantes.

'El comportamiento de los estudiantes es importante, pero no quería que fracasaran', dijo Garimella. Las pruebas, dijo, 'son la base de una estrategia sólida'.

El virus puede causar estragos incluso cuando las escuelas imponen límites estrictos a la enseñanza presencial. La Universidad Estatal de California en Chico, que tiene alrededor de 16,000 estudiantes en el norte de California, trajo 750 a las viviendas del campus cuando comenzó el semestre en agosto. Alrededor del 8 por ciento de sus cursos se ofrecieron en persona, haciéndose eco del patrón en otras partes del estado.

A los pocos días de su apertura, la universidad supo que tenía un problema. Se descubrió que varios asistentes residentes, clave para el funcionamiento de las viviendas del campus, estaban infectados con el virus o expuestos a él. También hubo un aumento en las infecciones relacionadas con el campus. Y el condado de Butte, que abarca a Chico, advirtió que estaban apareciendo más casos entre adultos jóvenes.

La presidenta de la universidad, Gayle Hutchinson, dijo que no tenía más remedio que cambiar a la enseñanza en línea y pedirle a la mayoría de los estudiantes de los dormitorios que se fueran. 'Probablemente una de las decisiones más difíciles que he tenido que tomar', dijo Hutchinson. “Sobre el papel, debería haber funcionado. Pero en la vida real, con la forma en que se propaga esta enfermedad, no fue así '.

'La retrospectiva es 20/20'

Gettysburg College se sintió seguro acerca del plan que denominó 'Better Together'. La escuela de artes liberales, fundada décadas antes de la batalla de la Guerra Civil con la que la ciudad se identificará para siempre, amplió las viviendas para estudiantes, consultó con expertos en salud pública y organizó pruebas virales.

A partir del 10 de agosto, los estudiantes se presentaron en secuencia escalonada en un gimnasio, se registraron, se sometieron a una prueba de frotis de garganta y recogieron las llaves de la habitación. Luego se pusieron en cuarentena hasta recibir resultados. Solo unos pocos fueron positivos para el virus.

Pero una segunda ronda de pruebas arrojó datos más preocupantes: 33 positivos al 29 de agosto. Medio de noticias estudiantil de Gettysburgian Informó que una fraternidad enfrentó acción disciplinaria luego de albergar un encuentro social sin máscaras y distanciamiento.

El 30 de agosto, el presidente de Gettysburg, Bob Iuliano, suplicó a los estudiantes que siguieran las reglas de salud pública. 'Estamos en un punto de inflexión', dijo en un ayuntamiento en línea, 'que requiere que todos hagamos un balance de cuán comprometidos estamos para permanecer juntos en nuestro modo residencial'. La universidad impuso una 'cuarentena para todos los estudiantes' el 1 de septiembre. Pero no fue suficiente. El 4 de septiembre, Iuliano anunció que la universidad se “desdensificaría”, enviando a 1.300 estudiantes a casa.

Hasta 900 permanecen en el campus (estudiantes de primer año, transferencias y algunos otros) y el nuevo recuento de casos se ha reducido a un solo dígito.

Anna Cincotta, de 21 años, estudiante de último año de Princeton, Nueva Jersey, dijo que ella y otros estudiantes recibieron la orden de mudanza en un correo electrónico masivo a las 4:11 p.m. ese viernes. Tenía menos de dos días para despejar. 'Todos nos estamos recuperando de ser enviados a casa', dijo.

¿Cuáles son las lecciones de Gettysburg? ¿Hubo demasiadas fiestas descuidadas? ¿Estaba la escuela demasiado confiada? ¿O fue solo mala suerte? 'Esa es la pregunta en la mente de todos', dijo Cincotta. “La retrospectiva es 20/20. Siento empatía con la administración. Era difícil predecir que todo iba a arder con tanta rapidez '.