Tecnología fallida, advertencias perdidas: cómo el debut del aprendizaje en línea de las escuelas de Fairfax fue hacia los lados

Tecnología fallida, advertencias perdidas: cómo el debut del aprendizaje en línea de las escuelas de Fairfax fue hacia los lados

A medida que las escuelas en todo Estados Unidos, cerradas por el nuevo coronavirus, se apresuraron a poner en marcha el aprendizaje en línea, uno de los sistemas escolares más grandes y mejor clasificados de la nación se tomó su tiempo.

Las Escuelas Públicas del Condado de Fairfax, en el norte de Virginia, esperaron cuatro semanas, incluida una semana de vacaciones de primavera, antes de lanzar una escuela virtual para sus 189.000 estudiantes. Finalmente comenzó el martes, cuando los maestros y los niños se sentaron frente a las pantallas para embarcarse en un plan que el superintendente prometió permitiría a los estudiantes “continuar aprendiendo. . . teniendo en cuenta su salud y bienestar '.

El problema comenzó de inmediato, ya que a muchos estudiantes y profesores les resultó imposible iniciar sesión. Para algunos que pudieron conectarse, las cosas solo empeoraron: las clases fueron secuestradas por un lenguaje racista, homofóbico y obsceno. Los estudiantes aparecían en la pantalla desnudos o con armas destellantes.

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Fairfax canceló la escuela por el resto de la semana. En los días posteriores, los maestros y las familias han exigido saber cómo y por qué las cosas salieron tan mal.

“Nuestras familias esperaron pacientemente a que implementáramos este aprendizaje a distancia”, dijo Megan McLaughlin, miembro de la Junta Escolar del Condado de Fairfax. “Lo que sucedió esta semana, simplemente nunca debería haber sucedido. Habrá una revisión más extensa por parte de esta junta de por qué y cómo sucedió '.

Las entrevistas con más de una docena de empleados y familias de Fairfax sugieren respuestas iniciales: las actualizaciones tecnológicas necesarias se descuidaron durante más de un año. Se ignoraron las características básicas de privacidad. Y los profesores se quedaron a la deriva con escasa orientación.

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El sistema escolar está trabajando para solucionar problemas técnicos y mejorar las medidas de seguridad, dijo la portavoz Lucy Caldwell, y espera relanzar la escuela el lunes.

“El desafío de preparar el aprendizaje en línea para toda la división fue un esfuerzo a un nivel que nadie podría haber anticipado”, dijo Caldwell. 'Nadie predijo una pandemia'.

Pero algunos dicen que se ha hecho un daño irreparable.

“Ellos confiaban en nosotros para al menos traer algo parecido a orden y confiabilidad en esta crisis covid”, dijo McLaughlin, “y nos quedamos cortos como sistema escolar”.

'Confiamos en nuestro proveedor'

Poco después de que el gobernador Ralph Northam (D) ordenó el cierre de las escuelas el 13 de marzo, los maestros de Fairfax comenzaron a clamar por formas de llegar a sus estudiantes.

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“Desde el principio, estaban comprendiendo la forma más rápida y sencilla de volver a ponerse en contacto”, dijo Becca Ferrick, presidenta de la Asociación de Educadores Profesionales de Fairfax, que representa a 1.800 educadores.

Algunos retrasos fueron comprensibles. El Departamento de Educación de Virginia había recomendado a los distritos que se abstuvieran de calificar o exigir trabajo escolar, en un esfuerzo por disipar las preocupaciones sobre los estudiantes que tienen acceso desigual a los recursos. Algunos empleados pasaron la primera parte del cierre configurando sitios de distribución de comidas. Otros tenían la intención de entregar dispositivos y acceso a Internet a las familias.

'Estamos lidiando con una pandemia, que es un poco más importante que lidiar con la educación', dijo Kimberly Adams, presidenta de la Asociación de Educación de Fairfaxa, que cuenta con 4.000 miembros. 'Al menos por un rato allí'.

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Pero los maestros dijeron que se les dio poco que hacer y casi ninguna orientación durante la primera semana después del cierre de las escuelas. Algunos intentaron ponerse en contacto con los niños enviando un correo electrónico y llamando. La segunda semana del cierre trajo un puñado de reuniones de personal. Para la tercera semana, los maestros estaban recibiendo breves capacitaciones sobre cómo usar la plataforma de video ofrecida por Blackboard, una empresa de tecnología educativa que Fairfax ha contratado durante aproximadamente dos décadas.

La cuarta semana fueron las vacaciones de primavera.

Un maestro describió el mes pasado como 'simplemente jugueteando con nuestros pulgares, con toda honestidad'. Otro lo llamó 'estar sentados tratando de idear un plan nosotros mismos'.

En reuniones de personal celebradas a fines de marzo, los maestros sugirieron usar programas como Zoom para facilitar el tiempo cara a cara con los estudiantes, según los educadores, muchos de los cuales hablaron bajo condición de anonimato para evitar represalias. Pero esas ideas fueron rechazadas por altos mandos, que citaron preocupaciones sobre la seguridad.

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Esa ansiedad estaba bien fundada: las escuelas de todo el país han sido víctimas del 'bombardeo de Zoom', un fenómeno en el que usuarios anónimos interrumpen las clases en línea con retórica de odio o imágenes sexualmente explícitas. No obstante, Zoom y plataformas populares como esta habían ayudado a los distritos escolares, las empresas e incluso a las familias a conectarse rápidamente durante una época convulsa.

Fairfax se decidió por una solución con la que muchos estaban menos entusiasmados: las herramientas de aprendizaje en línea ofrecidas por Blackboard. Caldwell dijo que la división tiene un contrato con Blackboard por $ 2.6 millones en 2020, que incluye $ 150,000 adicionales por mes que la división acordó pagar a la empresa durante el cierre.

En las entrevistas, los maestros describieron Blackboard como un programa pesado que encontraron más difícil que otras tecnologías y con más probabilidades de funcionar mal. El distrito escolar planeaba cambiar a otra plataforma en línea, Schoology, en 2021, dijo Caldwell.

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Antes de eso, los maestros de Fairfax habían comenzado a confiar en Google Classroom, una plataforma en línea que consideraban más fácil de usar y accesible. Muchos quedaron sorprendidos por la repentina reversión a Blackboard.

Para empeorar las cosas: la versión de la tecnología Blackboard del condado de Fairfax estaba desactualizada. El distrito escolar no implementó siete actualizaciones en los últimos 20 meses, admitieron los funcionarios durante una reunión virtual de la junta escolar el jueves.

Las actualizaciones perdidas provocaron problemas de inicio de sesión la semana pasada y fallas como audio deficiente o video congelado, dijo el director de productos de Blackboard, Tim Tomlinson, en una entrevista. Cincuenta mil usuarios intentaron iniciar sesión simultáneamente el martes, menos de un tercio de la inscripción total del distrito, pero aún es demasiado para el obsoleto sistema de Fairfax, dijo Tomlinson. Blackboard y Fairfax no ejecutaron, ni siquiera consideraron ejecutar, una prueba de capacidad antes del lanzamiento, dijo Tomlinson. Dijo que es una 'práctica estándar' no hacerlo.

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Blackboard y Fairfax pasaron la semana pasada intercambiando la culpa del colapso.

Tomlinson dijo en la reunión del directorio que la compañía publica sus actualizaciones, que están incluidas en el contrato base, a los clientes varias veces al año por correo electrónico. Blackboard también publica actualizaciones en un portal de soporte al cliente, y un empleado que actúa como enlace con el sistema Fairfax marcó las actualizaciones, dijo Tomlinson. Una 'mayoría creciente' de los clientes de Blackboard ha optado por un sistema que instala actualizaciones automáticamente, señaló Tomlinson, pero no Fairfax.

En una entrevista, Tomlinson dijo que Blackboard ha trabajado durante las últimas semanas para presentar cientos de programas de aprendizaje en línea para otras escuelas. Algunos han visto fallas técnicas, generalmente resueltas en horas o minutos.

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Fairfax, dijo, es una anomalía.

“En mi opinión, la principal diferencia. . . es que, lamentablemente, Fairfax entró en esta situación ejecutando una versión muy antigua de nuestro producto ”, dijo. 'Simplemente no están obteniendo el beneficio de nuestro mejor y más actual trabajo'.

Pero en la reunión de la junta, Maribeth Luftglass, superintendente asistente del Departamento de Tecnología de la Información de Fairfax, intervino poco después de que Tomlinson hablara.

“De ninguna manera, forma o forma, nadie en Blackboard informó [a las Escuelas Públicas del Condado de Fairfax] que esas [actualizaciones] estaban asociadas con el rendimiento y que debían realizarse antes del aprendizaje a distancia”, dijo Luftglass. Ella calificó el proceso de actualización de Blackboard como 'muy desafiante'.

Más adelante en la reunión, el superintendente Scott Brabrand dijo: 'Honestamente, como superintendente, no conocía todos los detalles sobre cómo se actualiza el software, con qué frecuencia'. Dijo que investigaría el asunto y brindaría más información a la junta, como parte de un informe de 'Lecciones aprendidas' solicitado, en julio.

“Confiamos en nuestro proveedor. . . . Son muy conscientes de nuestro volumen de usuarios ”, dijo Caldwell, la portavoz del distrito. 'En retrospectiva, deberíamos haber hecho más pruebas'.

'Increíblemente vergonzoso'

Para muchos en Fairfax, el primer día de aprendizaje a distancia se convirtió rápidamente en un caos.

Un chat grupal de la clase de Ciencias Ambientales de AP lleno de mensajes como: 'Que te jodan, hueles a gay'. Los usuarios se unieron a una clase de alemán poblada con nombres de usuario que incluyen 'I LOVE ADOLF HITLER' y 'OVEN SURVIVOR # 2'.

Adams, de la Asociación de Educación de Fairfax, dijo que escuchó informes de usuarios que exponen sus genitales y estudiantes que forman charlas grupales privadas con compañeros acosadores.

Una maestra de décimo grado relató un fiasco típico: quince minutos después, alguien entró en su aula virtual con un nombre de usuario que incluía la palabra n. El profesor eliminó al usuario, pero la persona siguió volviendo.

El maestro trató de mantener la lección, pero perdió la esperanza cuando el usuario comenzó a tocar música a todo volumen con letras obscenas.

“Fue increíblemente vergonzoso”, dijo la maestra. 'Como profesor, se trata de mostrar a sus alumnos que tiene las cosas bajo control'.

'Si no tienes ningún control', dijo, '¿cómo se supone que debes enseñar?'

El sistema escolar ha identificado a varios estudiantes como perpetradores de la mala conducta, dijo Caldwell. Los funcionarios están investigando.

Los maestros y funcionarios dicen que el problema se debió al uso de 'enlaces de invitados', que permitían que cualquiera con el enlace entrara en las aulas virtuales de Fairfax. Una simple herramienta de privacidad podría haber requerido que los estudiantes autentiquen sus identidades antes de unirse, dijo Tomlinson. Es gratis y Blackboard lo ha ofrecido durante años, y se mencionó a los funcionarios de Fairfax como parte de las 'mejores prácticas' de Blackboard, dijo Tomlinson.

Aunque las interrupciones han atraído la mayor parte de la atención, los maestros también dicen que Fairfax expuso a los estudiantes a violaciones de la privacidad, y que esas también eran evitables. Sobre todo porque algunos profesores los vieron venir.

Adams dijo que los maestros comenzaron a compartir preocupaciones sobre la privacidad antes de las vacaciones de primavera. ¿Los estudiantes tomarían capturas de pantalla de ellos con algo entre los dientes, o retocarían sus rostros en fotografías comprometedoras?

En vísperas del aprendizaje a distancia, los profesores notaron algo más que les resultaba problemático: se les había dicho que grabaran todas las clases de video. Cuando volvieron a reproducir las grabaciones, los videos incluían los nombres completos de los estudiantes en un chat grupal.

'Hay leyes que protegen a los estudiantes de ser registrados dentro del aula', dijo un maestro de quinto grado. 'Se estaban produciendo enormes agujeros en la privacidad de los estudiantes'.

El lunes pasado, un día de trabajo de maestros, algunos señalaron el problema de la grabación y se les dijo que los altos mandos les 'responderían', dijo la maestra de quinto grado. El martes, la clase se inició con la función de grabación intacta.

Evitar esto también requería una solución que era gratuita e incluida en las mejores prácticas de Blackboard, según Tomlinson. Cuando se le preguntó por qué Fairfax no implementó las medidas de seguridad, Caldwell señaló la 'larga historia' del distrito en el uso exitoso del software Blackboard, sin brechas de seguridad.

'Por lo tanto', dijo, 'no nos aseguramos de que todo el personal estuviera capacitado en el proceso que brindaría mayor seguridad cuando ingresamos al lanzamiento a gran escala'.

Después de que se cancelaron las clases, los maestros se sometieron a otra capacitación y aprendieron a emplear las funciones que antes se pasaban por alto.

Con la nueva configuración, las grabaciones de video de las clases eliminan automáticamente los nombres de los estudiantes de los chats grupales, y los estudiantes deben autenticar sus identidades para iniciar sesión. Blackboard también ha realizado por separado las actualizaciones perdidas y las está probando, dijo Tomlinson.

El distrito espera reanudar el aprendizaje en línea el lunes, pero no hace promesas. 'A decir verdad, no estamos 100 por ciento seguros', dijo Caldwell. 'Pero estamos haciendo nuestro mejor esfuerzo'.

Anna Naydonov, madre de un estudiante de séptimo y octavo grado, dijo que se ha rendido en el sistema escolar. En cambio, está gastando cientos de dólares cada semana en tutores: para violín, matemáticas, ruso. Intenta ayudar a sus hijos mientras trabaja desde casa, contestando llamadas telefónicas y asignando ensayos simultáneamente.

Sabe que es más afortunada que otras familias. No sabe cuánto tiempo más podrá seguir.

'No puedo imaginar', dijo Naydonov, 'si no volvemos en septiembre'.

Corrección:Este artículo se corrigió para decir que Caldwell, no Tomlinson, dijo que la división tiene un contrato con Blackboard por $ 2.6 millones en 2020.