El Departamento de Educación muestra los límites del alivio de la pandemia al luchar contra los prestatarios en bancarrota

El Departamento de Educación muestra los límites del alivio de la pandemia al luchar contra los prestatarios en bancarrota

El Departamento de Educación está impugnando rutinariamente las solicitudes de descargo por bancarrota de personas muy endeudadas y con pocos recursos, según documentos judiciales. Los defensores de los consumidores dicen que la práctica va en contra del interés de la administración Biden en ayudar a los prestatarios en dificultades y socava el esfuerzo del departamento para reformar su restrictiva política de quiebras.

Además, los defensores dicen que el departamento ha estado haciendo demandas irrazonables a los prestatarios en medio de la salud pública y la crisis económica.

A una madre soltera de tres niños le dijeron que su hijo de 15 años podía conseguir un trabajo y que ella podía luchar más por la manutención de los hijos para liberar dinero para pagar sus préstamos. Se alentó a una abuela que tenía dos trabajos para cuidar a su nieto discapacitado a encontrar un trabajo mejor remunerado, mientras que el departamento presionó a otro prestatario para que aceptara un segundo trabajo en un momento en que millones de estadounidenses se enfrentaban al desempleo.

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El Washington Post revisó docenas de casos de bancarrota desde Nueva York hasta Arizona relacionados con préstamos federales para estudiantes y encontró un patrón similar de demandas.

'¿Por qué el gobierno sigue adoptando posturas tan duras contra estos prestatarios en apuros en este momento?' cuestionó Dan Zibel, abogado principal de la Red Nacional de Defensa Legal de Estudiantes, una organización sin fines de lucro. 'El departamento debería analizar detenidamente lo que está haciendo, qué mensaje está enviando a los prestatarios'.

Prestatarios de préstamos estudiantiles perplejos por la continua defensa de la administración de Biden de las demandas de la era Trump

Las barreras para saldar la deuda educativa a través de la quiebra son altas pero no insuperables. Las personas deben presentar una demanda por separado dentro de su caso de bancarrota, conocido como procedimiento contradictorio, para que se cancelen sus préstamos estudiantiles. Tienen que convencer al tribunal de que la deuda impondría una 'dificultad excesiva' y evitaría que el prestamista frustrara sus esfuerzos.

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Como acreedor de $ 1.6 billones en préstamos estudiantiles federales, el Departamento de Educación tiene el derecho de impugnar una descarga de bancarrota para mantener la integridad fiscal del programa de préstamos. Pero los grupos de consumidores argumentan que el departamento también tiene la obligación de ayudar a los prestatarios con dificultades.

Zibel, quien trabajó en el Departamento de Educación durante la administración del presidente Barack Obama, coescribió un papel explorando revisiones a la política de quiebras del departamento. Argumenta que la agencia federal se basa en una interpretación rígida de la jurisprudencia para determinar las dificultades indebidas.

La gente debe demostrar una 'certeza de desesperanza' para cumplir con el estándar del departamento, una posición que un número creciente de jueces de quiebras considera errónea o absurda.

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Incluso el departamento ha reflexionado sobre su política y ha pedido al público en 2018 comentarios sobre si se necesitaban actualizaciones. En ese momento, la agencia cuestionado si se desanima a los prestatarios de buscar ayuda porque su estándar es demasiado prohibitivo.

El Departamento de Educación dijo que todavía está comprometido a revisar su política sobre descargas por bancarrota para evaluar los tipos de cambios que podrían proteger mejor a los prestatarios.

'Si bien ese trabajo de revisión continúa, el departamento también reconoce los desafíos adicionales, incluidos los riesgos para la salud personal, que provienen de la pandemia en curso', dijo un portavoz de la agencia en un correo electrónico.

Como resultado, el departamento ha aceptado 'cualquier suspensión de los procedimientos solicitada por el demandante en las acciones de quiebra al menos hasta el final de la pausa en los pagos de préstamos estudiantiles'. La congelación de pagos, que ha estado vigente desde marzo de 2020, está programada para finalizar en septiembre.

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Pero para algunos prestatarios que buscan un nuevo comienzo, no tiene sentido retrasar su oferta de alivio total de la deuda.

Sarah Bannister, de 63 años, ha pasado los últimos 12 años luchando para pagar los préstamos privados y federales que obtuvo para enviar a su hija e hijo a la universidad. Ella había negociado pagos más bajos solo para quedarse atrás, se inscribió en planes de pago basados ​​en sus ingresos, pero se le pidió que pagara más que su alquiler.

Incluso con un trabajo estable en la ciudad de Nueva York, Bannister dijo que no había forma de que pudiera seguir el ritmo de los pagos. Los intereses continuaron acumulándose. Las tarifas de recaudación aumentaron. Y lo que comenzó como aproximadamente $ 200,000 en préstamos estudiantiles se disparó a tres veces más.

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Este mes, Bannister se enteró de que el departamento está impugnando su solicitud de anulación por quiebra.

'No hay forma de que pueda salir de debajo de toda esta deuda', dijo Bannister. 'He tratado de conseguir nuevos trabajos, puestos mejor pagados y obtengo pequeños ascensos, pero no es suficiente para marcar la diferencia'.

La moratoria sobre los pagos de préstamos estudiantiles federales ha sido un indulto, pero Bannister teme que incurra en incumplimiento de pago y que, en última instancia, se le embargue el salario cuando termine. Sus hijos han intentado ayudar, pero están lidiando con sus propios préstamos educativos y gastos de manutención.

“No quiero quedarme sin hogar”, dijo Bannister, quien vive en viviendas subsidiadas en Nueva York. 'Si [el departamento] insiste en que pague estos préstamos y embargue mi cheque, esa es una posibilidad real'.

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Aaron Ament, exjefe de la Oficina del Asesor Jurídico del departamento bajo Obama, argumenta que es 'inconcebible' que el Departamento de Educación todavía esté gastando recursos para luchar contra los prestatarios que buscan una segunda oportunidad.

“El secretario [Miguel] Cardona debería revertir el rumbo y hacer todo lo que esté a su alcance para proteger a los estudiantes prestatarios más necesitados, especialmente a los que se encuentran en bancarrota durante la pandemia”, dijo Ament, quien coescribió el artículo sobre la bancarrota y ahora es presidente de National Student. Red de Defensa Legal.

Los defensores temen que las consecuencias económicas en curso de la pandemia puedan impulsar un aumento en las solicitudes de quiebras personales una vez que finalicen las intervenciones del gobierno. Alrededor del 20 por ciento de la deuda pendiente de préstamos estudiantiles estaba en mora antes de la pandemia, y ese número podría dispararse cuando la pausa de pago finalice en el otoño.

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Ament, Zibel y Pamela Foohey, profesora de la Facultad de Derecho Benjamin N. Cardozo de la Universidad Yeshiva, estimaron en su artículo que la mayoría de las personas que se declaran en quiebra deben 20.000 dólares o menos en préstamos estudiantiles. Un prestatario podría gastar hasta $ 10,000 buscando una condonación, mientras que el departamento podría gastar más de lo que podría cobrar en la lucha por el caso.

El departamento podría establecer umbrales prácticos para una descarga por bancarrota, dijo Foohey. Podría renunciar a impugnar una solicitud si más de la mitad de los ingresos de una persona se derivan de pagos del Seguro Social o por discapacidad. O si los ingresos de su hogar han estado muy por debajo de las pautas federales de pobreza durante varios años.

Si bien hay pasos que el Departamento de Educación podría tomar para definir mejor las dificultades indebidas, el Congreso finalmente necesitaría reescribir las reglas que estableció para un cambio monumental en el tratamiento de los préstamos estudiantiles en bancarrota.

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En los últimos años se han introducido proyectos de ley para reformar el sistema. Si bien esos intentos han fracasado, existe un renovado interés por parte de los legisladores y la administración. El presidente Biden, quien ayudó a imponer leyes de bancarrota de consumidores más estrictas como senador, dijo que ahora apoya permitir que las personas que se declaran en bancarrota descarguen sus deudas estudiantiles.

Aún así, las revisiones serán un desafío. Los formuladores de políticas deben considerar si la relajación de los estándares dará como resultado recortes del Congreso en el programa de préstamos federales o mayores estándares de solvencia de los prestamistas privados, dijo Stanley A. Freeman, socio en la práctica educativa del bufete de abogados Eversheds Sutherland.

También está el problema del riesgo moral, el riesgo de incentivar a los prestatarios a contraer deudas y evadir el pago mediante la quiebra. Foohey dijo que el argumento fracasa debido al costo, la complejidad y el estigma moral asociado con la declaración de quiebra.

“Declararse en quiebra no es una decisión que se tome a la ligera”, dijo Foohey. 'Hay muchos controles internos dentro del sistema de quiebras para garantizar que las personas no lo estén usando de manera inapropiada'.